Große Gehirne könnten Vögeln geholfen haben, den Dinosaurier tötenden Asteroiden zu überleben

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Dies ist eine Geschichte von Inside Science.

Nur wenige Millionen Jahre bevor ein Asteroid fast alle Dinosaurier auf der Erde auslöschte, flog ein Wesen, das einem kleinen Albatros mit Zähnen ähnelte, durch den Kreidehimmel. Die Kreatur, bekannt als Ichthyornis, gilt als früher Vogel – aber nicht als Teil der glücklichen Linie, die das Massenaussterben überlebte und die modernen Vögel hervorbrachte.

Ein neu entdecktes Ichthyornis-Fossil gibt nun Aufschluss darüber, warum einige frühe Vögel die durch Asteroiden ausgelöste Katastrophe, das so genannte K-Pg-Aussterben, überlebten, während nahe Verwandte wie Ichthyornis untergingen. Der Schlüssel dazu könnte ein stark vergrößertes Vorderhirn gewesen sein – ein Merkmal, das alle modernen Vögel besitzen, Ichthyornis und andere ausgestorbene Arten aber nicht.

Der älteste bekannte Vogel ist Archaeopteryx, der etwa 84 Millionen Jahre vor dem K-Pg-Aussterben lebte. Archaeopteryx hatte eine ähnliche Gehirnform wie Dinosaurier und Reptilien, die keine Vögel waren: Kleinhirn und Sehnerven waren in einer geraden Linie hinter einem mittelgroßen Vorderhirn angeordnet. Im Gegensatz dazu sind die Vorderhirne aller modernen Vögel stark vergrößert, breiten sich über die Sehnerven aus und bringen das gesamte Gehirn in eine neue Anordnung.

Es gibt Dutzende anderer bekannter Vogelarten, die zwischen dem Archaeopteryx und dem K-Pg-Aussterben lebten, aber bis jetzt hatten die Forscher keine Ahnung, wie ihre Gehirne geformt waren. Das liegt daran, dass Vogelskelette extrem brüchig sind und keines der anderen überlebenden Fossilien detailliert genug erhalten war.

“Normalerweise ist eines der ersten Dinge, die passieren, dass der Schädel zertrümmert wird”, sagt Christopher Torres, Paläo-Ornithologe an der Ohio University in Athens. “Was unser neues Exemplar von Ichthyornis so besonders macht, ist die Tatsache, dass es einen fast vollständigen Schädel bewahrt hat.

Ichthyornis ist einer der engsten bekannten Verwandten der lebenden Vögel, und das neue Exemplar lebte nur 5 Millionen Jahre vor dem K-Pg-Aussterben. Daher teilte er wahrscheinlich viele Merkmale mit den Vorfahren der modernen Vögel. Torres und seine Kollegen fanden jedoch heraus, dass er ein relativ kleines Vorderhirn hatte, wie Archaeopteryx und entfernter verwandte Dinosaurier.

Wahrscheinlich gab es mehrere Faktoren, die den Vorfahren der modernen Vögel beim Überleben halfen, so Torres. Dennoch deuten die neuen Erkenntnisse darauf hin, dass ein vergrößertes Vorderhirn ein Teil ihres Vorsprungs sein könnte. Das Vorderhirn steuert viele kognitive Aufgaben auf hohem Niveau und ist bei hochintelligenten Tieren tendenziell vergrößert. Torres vermutet, dass frühe Vögel mit einem großen Vorderhirn besser in der Lage waren, ihr Verhalten als Reaktion auf die chaotischen Klimabedingungen nach dem Asteroideneinschlag zu ändern.

“Da der Vorfahre der lebenden Vögel bereits dieses erweiterte Vorderhirn hatte, war er in einzigartiger Weise in der Lage – er war in einzigartiger Weise darauf vorbereitet, sein eigenes Verhalten angesichts dieser sich schnell verändernden Umstände zu ändern”, sagte er.

Die Ergebnisse wurden heute in der Zeitschrift Science Advances veröffentlicht.

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