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Mars 2020 Rover auf der Suche nach uraltem Leben, Vorbereitung menschlicher Missionen

Der Mars 2020 Rover, der im nächsten Jahr zum Roten Planeten aufbricht, wird nicht nur nach Spuren von altem Leben suchen, sondern auch den Weg für zukünftige menschliche Missionen ebnen, sagten NASA-Wissenschaftler am Freitag, als sie das Fahrzeug enthüllten.

Der Rover wurde in einem großen, sterilen Raum im Jet Propulsion Laboratory in Pasadena, nahe Los Angeles, gebaut, wo seine Antriebsausrüstung in der vergangenen Woche erstmals erfolgreich getestet wurde.

Er wird am Freitag geladenen Journalisten gezeigt und soll im Juli 2020 die Erde vom Cape Canaveral in Florida verlassen und sieben Monate später, im Februar, als fünfter US-Rover auf dem Mars landen.

“Er ist so konzipiert, dass er nach den Zeichen des Lebens sucht, deshalb haben wir eine Reihe verschiedener Instrumente dabei, die uns helfen werden, die geologischen und chemischen Zusammenhänge auf der Marsoberfläche zu verstehen”, sagte der stellvertretende Missionsleiter Matt Wallace gegenüber der AFP.

Unter den Geräten an Bord des Rovers befinden sich 23 Kameras, zwei “Ohren”, mit denen er den Marswind hören kann, und Laser, die für chemische Analysen verwendet werden.

Der etwa autogroße Rover ist wie sein Vorgänger Curiosity mit sechs Rädern ausgestattet, die es ihm ermöglichen, felsiges Gelände zu durchqueren.

Geschwindigkeit ist für das Fahrzeug nicht vorrangig, es muss nur etwa 200 Meter pro Marstag zurücklegen – das entspricht etwa einem Tag auf der Erde.

Angetrieben von einem Miniatur-Kernreaktor verfügt Mars 2020 über sieben Fuß lange Gelenkarme und einen Bohrer, um Gesteinsproben an Orten aufzubrechen, die von Wissenschaftlern als potenziell lebensfähig identifiziert wurden.

Antikes Leben

“Was wir suchen, ist uraltes mikrobielles Leben – wir sprechen von vor Milliarden von Jahren auf dem Mars, als der Planet noch viel erdähnlicher war”, sagt Wallace.

Damals hatte der Rote Planet warmes Oberflächenwasser, eine dickere Atmosphäre und eine magnetische Kraft um ihn herum, erklärte er.

“Und so war es viel förderlicher für die Arten des einfachen einzelligen Lebens, die sich damals hier auf der Erde entwickelten”, sagte Wallace.

Einmal gesammelt, werden die Proben vom Rover hermetisch in Röhren verschlossen.

Die Röhrchen werden dann auf der Oberfläche des Planeten entsorgt, wo sie liegen werden, bis eine zukünftige Mission sie zur Erde zurückbringen kann.

“Wir hoffen, dass wir ziemlich schnell vorankommen. Wir möchten, dass die nächste Mission 2026 startet, die zum Mars kommt und die Proben aufnimmt, sie in eine Rakete setzt und diese Probe in eine Umlaufbahn um den Mars bringt”, sagt Wallace.

“Die Probe würde dann mit einem Orbiter zusammentreffen und der Orbiter würde die Probe zurück zur Erde bringen.”

Die Proben sollten die Erde “im Laufe eines Jahrzehnts oder so” erreichen, fügte er hinzu.

Menschliche Mission

Um die Chance zu maximieren, Spuren von altem Leben auszugraben, wird Mars 2020 in einem langen ausgetrockneten Delta namens Jezero landen.

Der nach jahrelanger wissenschaftlicher Debatte ausgewählte Ort ist ein Krater, der einst ein 500 Meter tiefer See war.

Er war früher an ein Netz von Flüssen angeschlossen, die vor etwa 3,5 bis 3,9 Milliarden Jahren flossen.

Der Krater misst knapp 30 Meilen im Durchmesser, und Experten hoffen, dass er möglicherweise alte organische Moleküle erhalten hat.

Mit der Mission Mars 2020 verbindet sich auch die Hoffnung auf ein noch ehrgeizigeres Ziel – eine Mission des Menschen zum Mars.

“Ich sehe sie als die erste menschliche Vorläufer-Mission zum Mars”, sagte Wallace.

Die Ausrüstung an Bord “wird es uns ermöglichen, Sauerstoff herzustellen”, der eines Tages sowohl für die Atmung des Menschen als auch für die Abreise vom Mars “für die Rückreise” verwendet werden könnte.

Die Ambitionen kommen als ein neuer Weltraumwettlauf, bei dem Peking zunehmend mit der Bedrohung der US-Dominanz wetteifert.

China hat am Freitag eine der stärksten Raketen der Welt gestartet und damit einen großen Schritt nach vorne gemacht für seine eigene geplante Mission zum Mars im nächsten Jahr.

Die NASA-Marsmission Mars 2020 wird mindestens ein Marsjahr aktiv bleiben, also etwa zwei Jahre auf der Erde.

Doch die Mars-Rover haben ihre geplante Lebensdauer häufig überschritten – ihr Vorgänger Curiosity ist 2012 auf dem Mars gelandet und trudelt immer noch um die Region des Mount Sharp.