In Texas gefundene Fossilien eiszeitlicher Seekühe deuten darauf hin, dass sie einst in kälteren Gewässern lebten. 

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Seekühe beherbergen normalerweise die warmen Küstengewässer von Mexiko, Belize, Florida und der Karibik.

Aber neue fossile Beweise bringen diese sanften, sich langsam bewegenden Seekühe während der letzten Eiszeit nach Texas.

Die Entdeckung hat Forscher gefragt, ob eine alte Seekuhpopulation vor 11.000 bis 240.000 Jahren den Lone Star State als Heimat bezeichnet hat.

Oder vielleicht schwamm das sanfte Meeressäugetier nur zu Besuch an der Golfküste, so wie es in der Neuzeit der Fall ist.

“Das war eine unerwartete Sache für mich, weil ich nicht daran denke, dass Seekühe heute an der texanischen Küste sind”, sagte Christopher Bell, Professor an der Jackson School of Geosciences von UT.

‘Aber sie sind hier. Sie sind einfach nicht bekannt. ‘

Zu den acht Fossilien, die in einem in Palaeontologia Electronica veröffentlichten Artikel beschrieben wurden, gehören Seekieferknochen und Rippenfragmente aus dem Pleistozän.

Die meisten kamen von McFaddin Beach in der Nähe von Port Arthur und Caplen Beach in der Nähe von Galveston und wurden in den letzten 50 Jahren von Amateur-Fossiliensammlern an die Naturkundensammlungen der Sam Houston State University gespendet.

“Wir haben sie von einem Jahrzehnt zum anderen, also wissen wir, dass sie nicht von einem alten Seekuh angespült wurden, und wir haben sie von verschiedenen Orten”, sagte SHSU-Kurator William Godwin. “Alle diese Beweise sprechen dafür, dass Seekuhknochen ständig auftauchten.”

Seekühe wurden bereits 1853 vor der Küste von Texas gesichtet, aber Berichte waren “sporadisch und bis vor relativ kurzer Zeit schlecht dokumentiert”.

Konventionelle Weisheit unter Wissenschaftlern war, dass die Küstengewässer während des Pleistozäns zu kalt für sie waren.

Das Alter der gespendeten Fossilien stimmt jedoch mit bekannteren Eiszeitfossilien und paläo-indischen Artefakten überein, die an denselben Stränden entdeckt wurden.

Ein Oberkieferknochen gehört zu einer ausgestorbenen Form der Seekuh, Trichechus manatus bakerorum, während andere Knochen zu Trichechus manatus gehörten, der gleichen Art, die heute in Texas im Sommer ist.

Ihre Entdeckung hat Wissenschaftler zu der Annahme geführt, dass entweder das Küstenklima während der Eiszeit viel wärmer war als angenommen, oder pleistozäne Seekühe gegenüber Kälte widerstandsfähiger waren als ihre Nachkommen.

Fossile Überreste von Seekuh-Vorfahren stammen aus mindestens 50 Millionen Jahren.

Christoph Kolumbus schrieb in einem Tagebucheintrag von 1493 über die Begegnung mit drei Seekühen und bezeichnete das Trio als „Meerjungfrauen“.

Der Mensch stellt die größte Bedrohung für diese fügsamen Kreaturen dar, und zwar durch Wasserverschmutzung, Bootskollision und Verlust des Lebensraums.

In den 1970er Jahren erreichte Floridas Seekuhpopulation mit nur wenigen hundert Individuen ein Allzeittief.

Seekühe können auch einer „roten Flut“ giftiger mikroskopisch kleiner Algen zum Opfer fallen, die als Karenia brevis bekannt sind.

1996 war eine rote Flut für 151 Todesfälle durch Seekühe verantwortlich, ungefähr 15 Prozent der Bevölkerung entlang der Westküste Südfloridas.

Bis 2017 erhöhten besorgte Erhaltungsbemühungen ihre Zahl auf 6.250, und der Status des Seekuhs wurde von gefährdet auf bedroht herabgestuft.

Im vergangenen Sommer wurde vor der Küste von Texas mehrmals eine Seekuh mit dem Spitznamen “Molly” gesichtet, unter anderem in der Galveston Bay.

“Sie sind in Texas nicht üblich, kommen aber manchmal im Sommer von Florida hierher”, twitterte das Texas Parks and Wildlife Department im August 2019. “Unsere Winter sind zu kalt für sie.”

Der Parkbeamte Mark Fisher sagte der Houston Chronicle, er sei fast sicher, dass es sich um dieselbe Seekuh handelte, die am 11. Juli in der Corpus Christi Bay und sechs Tage später in der Nähe der Stege auf South Padre Island gesichtet wurde.

Seit 2014 gab es keine Berichte über die Unterzeichnung eines Seekuhs in der Region.

1995 wurde eine acht Fuß lange Seekuh namens “Selena” aus Houstons Buffalo Bayou gerettet.

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