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Ein NASA-Beamter sagt, dass die Explosion des SpaceX-Schiffes während eines Tests “ein riesiges Geschenk” war, um das Fahrzeug sicher zum Fliegen zu bringen.

SpaceX glaubt, dass es wissen könnte, was sein neues Crew Dragon-Raumschiff während eines Tests am 20. April explodieren ließ.

Das kapselartige Schiff ist für die Überführung von NASA-Astronauten zur und von der Internationalen Raumstation ausgelegt, muss aber zunächst eine Reihe von großen Tests bestehen.

Im April führte SpaceX einen unbesetzten Bodentest durch, der ein Aufwärmen auf einen Abbruchtest während des Fluges an einer Rakete war. Der Abbruchtest soll beweisen, dass die Fluchttriebwerke des Raumschiffs Astronauten in Sicherheit bringen können, falls es ein Problem mit einer Rakete gibt.

Aber anstatt zu zeigen, dass die Fluchttriebwerke normal funktionierten, schickte das Verfahren Wolken von schädlichem rosa Rauch, die sich über Cape Canaveral, Florida, wogen.

SpaceX nannte den Vorfall an dem Tag, an dem er stattfand, eine “Anomalie”, und ein Video, das am nächsten Tag durchsickerte, schien zu zeigen, wie der Crew Dragon auf seinem Prüfstand explodierte. Im Mai bestätigte Hans Koenigsmann, Vice President of Mission Assurance von SpaceX, dass der Test das Schiff des Unternehmens tatsächlich zerstört hatte.

Jetzt, fast drei Monate nach der versehentlichen Explosion, sagte Königsmann, dass die Ermittler etwa “80% ihrer Arbeit erledigt” hätten und glauben, dass sie entdeckt hätten, was schief gelaufen sei.

“Wir wissen, dass wir eine undichte Komponente im System hatten”, sagte Koenigsmann Reportern während einer Telefonkonferenz am Montag. Dies “verursachte eine heftige Reaktion”, nachdem das Fluchtsystem aktiviert worden war, fügte er hinzu.

Kathy Lueders von der NASA nahm auch an der Pressekonferenz am Montag teil. Sie leitet das Commercial Crew Program der Agentur – durch das SpaceX für die Entwicklung, den Bau und den Test von Crew Dragon bezahlt wird – und sagte, der Vorfall unterstreicht, warum Bodentests vor Flugtests durchgeführt werden.

“Wir hatten die Möglichkeit, ein Problem mit der Hardware zu finden und die Hardware zu finden und die Hardware bewerten zu können”, sagte Lüders.

“Es war also ein großes Geschenk für uns”, fügte sie hinzu und bemerkte, dass es das Fahrzeug sicherer machen würde.

Warum SpaceX denkt, dass ein undichtes Ventil sein Crew Dragon Schiff zerstört hat.

Im März startete die betreffende Crew Dragon-Kapsel in den Orbit, dockte an die Raumstation und kehrte dann zur Erde zurück. Die Mission war einer von wenigen unbesetzten Demonstrationstests, die die NASA benötigt. SpaceX holte dann das Fahrzeug aus dem Meer zurück, überprüfte es und restaurierte es.

Vor dem nächsten Meilenstein des Unternehmens – dem ursprünglich für den Sommer geplanten Abbruchtest an Bord – schraubten die SpaceX-Mitarbeiter die überholte Kapsel an einen Prüfstand.

Der Test bestand aus zwei Phasen. Die erste war das Feuern von Niederdrucktriebwerken, genannt Dracos, um zu zeigen, dass sie die Kapsel im Weltraum manövrieren konnten. Der nächste war ein testweise startender Hochdruckmotor namens Super Dracos, der das Fluchtsystem des Raumschiffes antreibt.

Die kleineren Draco-Motoren feuerten etwa fünf Sekunden lang, und Königsmann sagte, dieser Test sei gelungen. Doch die Hölle brach los, als das Raumschiff anfing, sein Super Draco-System unter Druck zu setzen.

SpaceX, NASA, die US Air Force und andere Mitglieder eines Ermittlungsteams verbrachten Wochen damit, die Stücke von Crew Dragon aufzuheben. Sie überprüften auch die Daten von Raumfahrzeugen und spielten Hochgeschwindigkeitsvideos ab, um nach einer Ursache zu suchen.

Koenigsmann enthüllte am Montag, dass Ermittler Brandspuren in den Rückschlagventilen des Druckhaltesystems gefunden haben, einer Komponente, die dazu dient, das flüssige Oxidationsmittel fernzuhalten, bis das System es mit der richtigen Geschwindigkeit in die Motoren schießen kann. Die Explosion fiel auch mit der Aktivierung des Systems zusammen, fügte er hinzu.

Die beste Ahnung der Ermittler an dieser Stelle, sagte SpaceX in einer Erklärung, ist, dass während der Verarbeitung des verwendeten Raumschiffs ein “Slug” des flüssigen Oxidationsmittels für die Super Dracos – eine giftige Substanz namens Stickstofftetroxid – durch das Rückschlagventil und in die Druckschläuche gelangt ist.

Als dieses System eingeschaltet wurde, drehte es den Druck fast sofort auf bis zu 2.300 Pfund pro Quadratzoll (mehr als das 150-fache des normalen Luftdrucks auf Meereshöhe). An dieser Stelle schoss der Flüssigkeitsschlamm wie eine Kugel auf das Sicherheitsventil zu.

“Das hat im Grunde genommen das Rückschlagventil zerstört und eine Explosion verursacht”, sagte Koenigsmann. “Dieser Effekt wurde nicht erwartet.”

SpaceX

Obwohl die Untersuchung noch nicht abgeschlossen ist, sagte Königsmann, dass die geplante Lösung darin besteht, das Rückschlagventil, das ein- und ausgeschaltet werden kann, durch ein “Berstventil” zu ersetzen, das bei hohem Druck in eine Richtung öffnet. Ein Berstventil lässt keine Lecks zu, sagte er, aber das Bauteil ist schwieriger zu testen, da es zum einmaligen Gebrauch bestimmt ist. (Die Lösung besteht darin, viele andere Ventile zu testen, die in derselben Charge hergestellt werden.)

SpaceX hatte gehofft, bis Ende des Jahres seine ersten Astronauten zu starten, aber Koenigsmann äußerte Zweifel an der Einhaltung dieses Zeitplans.

“Wir fliegen, wenn wir bereit sind”, sagte er.

SpaceX und die NASA beantworteten nicht sofort zusätzliche Fragen zum Ausfall und zum Plan, die Triebwerke des Flugsystems nach einer Reparatur erneut zu testen.

Was hat SpaceX noch über die Explosion des Crew Dragon gesagt?