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Die Wolken der Venus kommen in die engere Wahl für potenzielle Lebenszeichen in unserem Sonnensystem

Die Venus ist nicht die einzige Welt jenseits der Erde, in der Wissenschaftler einen möglichen Hauch von Leben bekommen haben.

Forscher gaben heute (14. September) bekannt, dass sie in der Luft der Venus den Fingerabdruck von Phosphin entdeckt haben, einem stinkenden Gas, das hier auf der Erde, soweit wir das beurteilen können, nur von Mikroben und Menschen produziert wird. 

Der neue Fund ist keine Entdeckung des Lebens von Außerirdischen . Es deutet jedoch darauf hin, dass in den Wolken der Venus etwas Faszinierendes und Geheimnisvolles vorkommt, eine Umgebung, die Astrobiologen als potenziell für das mikrobielle Leben bewohnbar eingestuft haben .

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Faszinierende und mysteriöse Dinge passieren auch in anderen potenziell lebenserhaltenden Welten. Zum Beispiel hat der Marsrover Curiosity der NASA mehrere Methanfahnen im Gale Crater des Roten Planeten durchlaufen und festgestellt, dass die Hintergrundkonzentrationen des Gases saisonal variieren.

Dies ist potenziell aufregend, da der überwiegende Teil des Methans in der Erdatmosphäre von lebenden Organismen erzeugt wird. Darüber hinaus wird durch ultraviolette Strahlung der Sonne innerhalb weniger hundert Jahre Methan in der Marsluft abgebaut, sodass das Zeug, das Curiosity schnüffelt, erst vor relativ kurzer Zeit emittiert worden sein muss. 

Methan kann aber auch abiotisch hergestellt werden – zum Beispiel durch chemische Reaktionen mit heißem Wasser und bestimmten Gesteinsarten. Und es ist möglich, dass die Gale Crater-Wellen durch “Rülpsen” von Methan verursacht wurden, das seit Millionen oder Milliarden von Jahren unter der Erde eingeschlossen ist, sagen Wissenschaftler. Kurz gesagt, Mars-Methan ist im Moment alles andere als eine überzeugende Biosignatur. Wir wissen nicht annähernd genug, um solch einen monumentalen Anruf zu tätigen.

Es gibt auch astrobiologische Wirkungen weiter draußen im Sonnensystem. Nehmen Sie den Saturnmond Enceladus, der unter seiner eisigen Schale einen Ozean aus flüssigem Wasser beherbergt. Das Cassini-Raumschiff der NASA identifizierte komplexe organische Verbindungen – die kohlenstoffhaltigen Bausteine ​​des Lebens, wie wir sie kennen – in der Wasserdampfwolke, die aus der Südpolregion von Enceladus weht.

Bio ist kein Lebensbeweis für sich. Die Moleküle sind im gesamten Sonnensystem verbreitet; Sie wurden in Meteoriten und in den Schwänzen von Kometen gefunden. Die Wolke von Enceladus wird jedoch durch Geysire erzeugt, die Material aus dem unterirdischen Meer des Mondes in den Weltraum sprengen. 

Cassinis Beobachtungen zeigen also, dass potenzielle chemische Vorläufer des Lebens – und vielleicht sogar Lebenszeichen selbst – in dieser möglicherweise bewohnbaren Umgebung schweben, die wahrscheinlich auch eine Energiequelle enthält, die Organismen nutzen könnten.

Cassini entdeckte auch komplexe organische Stoffe in der Luft eines anderen Saturn-Satelliten: Titan , den zweitgrößten Mond im Sonnensystem. Wissenschaftler glauben, dass Titan zwei potenziell lebenserhaltende Umgebungen beherbergt – einen vergrabenen Ozean aus flüssigem Wasser und kalte Oberflächenmeere aus flüssigem Methan und Ethan. (Wenn das Leben in Titans Kohlenwasserstoffmeeren schwimmt, wäre es ganz anders als auf der Erde, wo flüssiges Wasser benötigt wird.)

Diese Hinweise und Hinweise könnten in nicht allzu ferner Zukunft zu einigen sehr großen Entdeckungen führen. Der kürzlich von der NASA eingeführte Mars 2020-Rover Perseverance wird beispielsweise nach dem Aufsetzen im Jezero-Krater des Roten Planeten im Februar 2021 nach Zeichen des alten Lebens suchen. Perseverance wird auch mehrere Dutzend Proben sammeln und zwischenspeichern, die die NASA und die Europäische Weltraumorganisation mitbringen werden Erde, möglicherweise schon 2031.

Die NASA entwickelt auch eine Titan-Mission namens Dragonfly , die 2034 ein Drehflügler auf dem großen Mond landen wird. Dragonfly wird unter anderem die komplexe Chemie des Titans untersuchen, die Bewohnbarkeit des Mondes bewerten und nach möglichen Biosignaturen suchen.

Wir könnten auch in den nächsten Jahren eine Venus-Lebensjagd sehen. Das in Kalifornien ansässige Unternehmen Rocket Lab beabsichtigt, 2023 eine private Mission zum höllisch heißen Schwesterplaneten der Erde zu starten. Der Plan sieht vor, kleine, mit Instrumenten beladene Sonden durch die venusianische Atmosphäre zu werfen, um nach Lebenszeichen in den Schwefelsäurewolken des Planeten zu suchen.

Es ist also nicht verrückt zu glauben, dass wir bald eine Antwort auf diese größte Frage bekommen könnten: Sind wir allein?

“Wir sind die erste Generation, die diese Frage anders als auf philosophische Weise beantworten kann”, sagte Seth Shostak, leitender Astronom am SETI-Institut (Search for Extraterrestrial Intelligence) in Mountain View, Kalifornien, gegenüber Space.com. “Und das ist etwas Besonderes.”