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Das ist John Houbolt: Er hat herausgefunden, wie man zum Mond geht, aber nur wenige haben zugehört.

Das Apollo-Programm beschwört Bilder von Neil Armstrongs ersten Schritten auf dem Mond und der massiven Teamarbeit, die ihn dorthin brachte. Aber eine grundlegende Entscheidung, die zu den erfolgreichen Mondlandungen führte, war weitgehend das Ergebnis der Entschlossenheit eines Mannes, sich dem System bei der NASA zu widersetzen.

Dieser Mann war John C. Houbolt.

Houbolts Vision, wie man zum Mond kommt, setzte sich gegen Ideen der schwersten Hitter der NASA durch, darunter der in Deutschland geborene Raketenwissenschaftler Wernher von Braun, der den Saturn V entwarf, und Max Faget, ein Emigrant aus Britisch-Honduras, der für die Merkur-Kapsel verantwortlich war, die die ersten Amerikaner ins All brachte.

Im April 1961 hatte Präsident John F. Kennedy das amerikanische Raumfahrtprogramm mit der Zusage, “einen Mann auf den Mond zu schicken und ihn noch vor Ende der 1960er Jahre sicher auf die Erde zu bringen”. Aber bei der NASA musste zunächst eine grundlegende Frage beantwortet werden: Wie war der genaue Modus, um zum Mond zu gelangen? Ohne das zu wissen, war es unmöglich, überhaupt mit der Konstruktion der Maschinen zu beginnen, um dorthin zu gelangen.

In den späten 1950er Jahren, bevor Amerika überhaupt einen Mann ins All geschickt hatte, dachte die NASA bereits darüber nach, was es braucht, um Astronauten auf den Mond zu bringen. Aber es gab keine breite Übereinstimmung. Drei Hauptlager, die schnell zu Fraktionen wurden, unterstützten verschiedene Lösungen.

Direkter Aufstieg

Es folgte eine hitzige Debatte hinter den Kulissen, bei der viele Ingenieure der Raumfahrtagentur zu dem anscheinend offensichtlichsten Ansatz kamen – einem Plan, der als direkter Aufstieg bekannt war.

Denken Sie an die Konzepte der Raumfahrt vor dem Apollo: Eine Rakete startet von der Erde, schießt direkt auf den Mond und landet dann, wobei sie den gesamten Treibstoff und die Vorräte mit sich führt, die für die Reise dorthin und nach Hause benötigt werden.

“Die meisten Leute wollten einfach nur eine große Rakete bauen und sie aufstapeln und zum Mond schicken”, sagt Roger Launius, ein ehemaliger NASA-Chefhistoriker und Senior-Kurator am Smithsonian Air and Space Museum.

Aber der direkte Aufstieg erforderte ein riesiges Fahrzeug, um die Mondlandung durchzuführen, etwas, das vielleicht 50 Fuß oder mehr hoch und extrem unsicher war. Eine riesige neue Rakete, die Nova – noch größer als der bereits titanische Saturn V – wäre nötig, nur um ein solches Tier in die Erdumlaufbahn zu bringen. Die Nova war noch auf dem Reißbrett, und selbst von Braun hatte Zweifel an ihrer Machbarkeit und wie schnell sie flugbereit sein konnte.

Das Fazit, so Launius: “Es gab keine Möglichkeit, den direkten Aufstieg innerhalb des Zeitrahmens, den Kennedy für die Landung festgelegt hatte, durchzuführen.”

Rendezvous im Erdorbit

Ein zweites Lager, das von Braun geleitet wurde, mochte eine andere Option – etwas, das als Erdumlauf-Rendezvous oder EOR bezeichnet wird. Es handelte sich im Wesentlichen um eine Variation des Themas des direkten Aufstiegs. EOR bezog das gleiche riesige Fahrzeug mit ein, um zum Mond zu fliegen, und benötigte zwei oder mehr Saturn Vs, um die Stücke in die Erdumlaufbahn zu bringen, wo Astronauten sie zusammensetzen würden, wobei sie eine Raumstation als Operationsbasis verwendeten.

EOR “genoss “starke Unterstützung innerhalb der NASA”, so ein 1992 von der NASA herausgegebenes Factsheet, “vor allem unter denen, die erkannten, dass[ihre]Auswahl…. den virtuellen Bau einer Raumstation erfordern würde, einer Plattform im Erdorbit, die viele andere wissenschaftliche und andere Anwendungen über Apollo hinaus haben könnte”.

Von Braun hatte lange von einer Raumstation geträumt, und als die Debatte lauter wurde, hielt er hartnäckig an EOR fest, sagt Launius.

Rendezvous im Mondorbit

Es gab auch einen dritten Weg – einen Kandidaten für ein dunkles Pferd, der von einer Minderheit von Ingenieuren unter der Leitung von Houbolt im Langley Research Center der NASA bevorzugt wurde. Ein Mondbahn-Rendezvous, oder LOR, würde nur ein Saturn V und zwei kleinere Fahrzeuge benötigen, um zum Mond zu gelangen – ein Mutterschiff, das auf der Mondbahn bleibt, die als Kommandomodul bekannt wurde, während eine leichte Mondlandefähre, die ausschließlich für die Landung und Rückkehr von der Mondoberfläche konzipiert war, den Abstieg machte.

Der Haken? Astronauten, die den Mond fast eine viertel Million Meilen von jeder Rettungsmöglichkeit entfernt umkreisen, müssten die beiden Raumschiffe verbinden, um nach Hause zu gelangen.

Für die NASA-Einrichtung klang das viel zu riskant. Fast alle außer Houbolt und seiner Gruppe von Anhängern in Langley haben es außer Kontrolle gebracht.

Damals hatte noch nie jemand ein Rendezvous oder ein Andocken im Weltraum unternommen – Manöver, die heute als das Brot und die Butter der Raumfahrt gelten, aber in den frühen 1960er Jahren beängstigende und unerprobte Konzepte waren.

“Wenn das Rendezvous Teil des Projekts Apollo sein sollte, waren Kritiker von LOR der Meinung, dass es nur im Erdorbit durchgeführt werden sollte”, so das NASA-Datenblatt. Sollte das Manöver erfolglos bleiben, könnten die Astronauten leicht nach Hause zurückkehren. Doch “wenn ein Rendezvous um den Mond fehlschlägt, wären die Astronauten zu weit weg, um gerettet zu werden. Es konnte nichts getan werden”, sagte sie.

Houbolt hielt die Risiken von LOR für beherrschbar. Und weiter war er unnachgiebig, dass ein Rendezvous von zwei Raumfahrzeugen im Mondorbit nicht nur eine mögliche Methode für eine Mondmission war, sondern die einzige, die die Chance hatte, Kennedys fast unmögliche Frist einzuhalten.

Für Houbolt war es eine einfache Gleichung, die die Notwendigkeit beinhaltet, Gewicht, Zeit und Geld zu sparen. Das Rendezvous im Mondorbit hat alle drei erreicht. Doch trotz der offensichtlichen Vorteile lieferte sich Houbolt einen harten Kampf. “Er wurde von so ziemlich jedem niedergeschlagen”, sagt Launius.

Es gab von Brauns Widerstand, aber auch heftigen Widerstand von Faget, dem Designer der Mercury-Kapsel.

In einem Treffen, an dem NASA-Assistent Robert Seamans, von Braun und Faget teilnahmen, sprach Houbolt LOR. Nach der Präsentation erhob sich Faget von seinem Platz, um Houbolts Plan anzuprangern.

“Seine Figuren lügen!” Faget verkündete. Inmitten einer fassungslosen Stille im Raum fügte Faget hinzu: “Er weiß nicht, wovon er spricht!”

Der Außenseiter bekommt eine Anhörung.

Seine Idee, zum Mond zu gelangen, mag ein Kreisverkehr gewesen sein, aber Houbolt selbst war direkt. Er war auch ein Außenseiter in der Gruppe der Ingenieure, die einen Mondschein studierten.

“Houbolt war nicht Teil des Programms, und genau hier kommt ein Kernthema ins Spiel”, sagt Launius. “Er ging zu seinem Chef und sein Chef schrie ihn irgendwie an und sagte: “Was machst du da?”, weil er überhaupt nicht in diesem Bereich arbeitete.”

Frustriert über seine Unfähigkeit, jemanden zum Zuhören zu bringen, schrieb Houbolt im November 1961 einen Brief an Seamans und ging im Wesentlichen direkt an die Spitze der NASA-Hierarchie. Der Schritt war ein Verstoß gegen das Protokoll, den Houbolt in dem Brief als “etwas unorthodox” eingestuft hatte. Aber, so betonte er, “die anstehenden Fragen sind für uns alle entscheidend genug, um einen ungewöhnlichen Kurs zu rechtfertigen.”

“Wollen wir zum Mond fliegen oder nicht?” fragte Houbolt rhetorisch und forderte den Administrator zum Handeln auf. “Warum wird Nova mit seiner schwerfälligen Größe einfach nur akzeptiert, und warum wird ein weitaus weniger grandioses Projekt mit Rendezvous geächtet oder in die Defensive geschickt?”

Der Brief erregte die Aufmerksamkeit von Seamans.

“Es war ziemlich scharf in der Art und Weise, wie es geschrieben wurde”, erinnerte sich der ehemalige NASA-Beamte in einem Dokumentarfilm von 2008. “Meine erste Reaktion war: “Ich hätte gerne einen Weg, um mir diesen Teufelskerl vom Hals zu schaffen. ”

In einer Antwort auf Houbolt versprach Seamans, LOR aktiv zu berücksichtigen.

Monate später, bei einem Treffen im Juni 1962, kehrte von Braun unerwartet den Kurs um und kündigte öffentlich an, dass er ein Rendezvous im Mondorbit empfiehlt.

Trotz ihrer Differenzen wurde Houbolt – der 1963 die Raumfahrtagentur verließ – von Braun zur Missionskontrolle nach Houston eingeladen, um die historische Landung der Apollo 11 am 20. Juli 1969 zu erleben.

Inmitten der Ausgelassenheit und der Feierlichkeiten im Raum, nachdem der Adler von der Landung auf dem Meer der Ruhe des Mondes berichtete, “geschah eine wunderbare Sache”, sagte Houbolt, der 2014 starb, Jahre später.

“Von Braun wandte sich an mich und sagte: “Danke, John. Es ist eine gute Idee. “