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Das Geschäft der Raumfahrt: Die 7 größten Momente des Jahres

Dieses Jahr ist nicht genau so gelaufen, wie viele in der Raumfahrtindustrie gehofft hatten.

Die Raketenstarts wurden verzögert. Explosionen und Entwicklungsrückschläge haben aufregende Meilensteine verschoben. Die NASA-Astronauten haben immer noch nicht die Möglichkeit, an Bord amerikanischer Raumschiffe zu fliegen.

Aber es gab auch zahlreiche Anzeichen dafür, dass die aufblühende kommerzielle Raumfahrtindustrie in guter Verfassung ist.

Die Investitionen in diesem Sektor wachsen exponentiell. Und die Banken an der Wall Street, von Goldman Sachs bis Morgan Stanley, sagen voraus, dass die globale Raumfahrtindustrie in den nächsten zwei Jahrzehnten auf 1 Billion Dollar oder mehr anwachsen wird.

SpaceX hat den Weg für eine Revolution im Privatsektor geebnet. Seine wiederverwendbare Raketentechnologie machte den Zugang zum Weltraum billiger und belebte eine neue Generation von Raumfahrtunternehmen, die an allem arbeiten, von billigen Raketen bis hin zu Satellitenkommunikationsnetzwerken. Und die US-Regierung sagt, dass sie sich verpflichtet hat, einen wettbewerbsfähigen Markt zu fördern.

Hier ist ein Rückblick auf einige der wichtigsten Ereignisse ab 2019.

NASA erklärt die Rückkehr zum Mond – mit kommerziellen Partnern

Am 26. März machte Vizepräsident Mike Pence eine verblüffende Ankündigung: Die NASA wurde angewiesen, amerikanische Astronauten innerhalb der nächsten fünf Jahre “mit allen Mitteln” auf die Mondoberfläche zurückzubringen.

Das Programm erhielt den Namen Artemis, und die NASA sagt, dass ihre Mission beinhaltet, die erste Frau auf den Mond zu bringen.

Pence’s Direktive verlangte von der Raumfahrtbehörde, die das Jahr 2028 für die nächste Mondlandung ins Auge gefasst hatte, ihre Zeitlinie drastisch zu beschleunigen. Und NASA-Chef Jim Bridenstine sagte, er plane, dieses Ziel zu erreichen, indem er die Arbeit an private Partner delegiert.

“Wir machen es ganz anders als in den 1960er Jahren”, sagte Bridenstine im Juni zu CNN Business. “Wir brauchen kommerzielle Anbieter, weil sie Innovationen vorantreiben können, wenn sie im Wettbewerb stehen.”

Die NASA arbeitet bereits mit Boeing zusammen, um eine gigantische (und längst überfällige) Rakete zu bauen, die den Treck bewältigen kann.

Startups und etablierte kommerzielle Schwergewichte wie SpaceX konkurrieren nun um potenziell lukrative Aufträge für andere Aufgaben, wie z.B. die Beförderung von Fracht zum Mond. So arbeitet Blue Origin, das vom Amazonas-Multimilliardär Jeff Bezos gegründete Unternehmen, bei einem geplanten Mondlandegerät mit den Altunternehmen Lockheed Martin und Northrop Grumman zusammen.

Es ist jedoch noch nicht klar, ob der Kongress der NASA genügend Mittel für all ihre Ambitionen zur Verfügung stellen wird. Die Raumfahrtbehörde wird das meiste, aber nicht alles, von dem Geld bekommen, das sie für Artemis in dem Mitte Dezember vom Gesetzgeber verabschiedeten Ausgabengesetz gefordert hat.

Rakete zum Mars: SpaceX testet frühen Prototyp des Raumschiffs

SpaceX, das Raketenunternehmen von Elon Musk, verdient sein Geld mit dem Start von Raumfahrzeugen in die Umlaufbahn für staatliche und kommerzielle Kunden. Aber das ultimative Ziel des Unternehmens ist es, eine menschliche Siedlung auf dem Mars zu errichten.

Nachdem jahrelang Entwürfe für ein wiederverwendbares interplanetares Raumschiff namens Starship erstellt wurden, baute und testete SpaceX schließlich 2019 seinen ersten Prototypen.

Auf einem Testgelände in Südtexas nahm ein verkleinertes Fahrzeug namens Starhopper Gestalt an und führte eine Reihe von kurzen “Hüpfversuchen” durch, um herauszufinden, wie das Fahrzeug nach dem Start wieder sicher auf der Erde – oder einem anderen Planeten – landen wird.

Der größte Test des Starhoppers fand am 27. August statt, als sich der Prototyp etwa 150 Meter in die Luft erhob und eine kontrollierte Landung auf einem nahe gelegenen Bodenpad machte.

SpaceX baute daraufhin ein leistungsfähigeres und fortschrittlicheres Testfahrzeug mit dem Namen Starship Mark 1. Musk feierte die Fertigstellung bei einem Medienevent im September, bei dem er die neuesten Updates des Designs des Raumschiffs erläuterte.

Der Mark 1-Prototyp wurde jedoch schnell aufgegeben, nachdem er während eines Drucktests auseinander brach. Das Unternehmen arbeitet nun an einer dritten Iteration.

SpaceXs Crew Dragon: Unberührter Testflug, dann Explosion

SpaceX und Boeing verbrachten ein Jahrzehnt mit dem Bau von zwei Raumfahrzeugen, die Astronauten zur Internationalen Raumstation und zurück befördern können, für das 8 Milliarden Dollar schwere kommerzielle Crew-Programm der NASA.

Zu verschiedenen Zeitpunkten im Jahr 2019 schienen sowohl die Crew Dragon-Kapsel von SpaceX als auch der Starliner von Boeing auf der Zielgeraden zu sein und nur noch einen großen Test zu absolvieren, bevor sie ihre ersten bemannten Missionen starten konnten. Doch sie mussten große Rückschläge hinnehmen.

Die NASA ist nach wie vor bestrebt, die Commercial Crew auf den richtigen Weg zu bringen, nachdem sie sich seit der Einstellung des Space Shuttle-Programms im Jahr 2011 auf Russland verlassen hat, um US-Astronauten in die Umlaufbahn zu bringen.

SpaceXs Crew Dragon hat im März einen entscheidenden Testflug absolviert. Sie startete ohne Besatzung an Bord in den Orbit, dockte autonom an die Raumstation an und kehrte sicher nach Hause zurück.

Weniger als zwei Monate später explodierte die Kapsel plötzlich während eines Bodentests. Die NASA war gezwungen, ihre Erwartungen an die Zeitachse des Fahrzeugs anzupassen – wieder einmal.

SpaceX arbeitete monatelang daran, das Problem zu beheben und ein neues Fahrzeug für den letzten wichtigen Test der Crew Dragon, der nun frühestens am 11. Januar stattfinden soll, nach Florida zurückzubringen. Der Test wird das Abbruchsystem demonstrieren, das Crew Dragon und seine Passagiere im Falle eines Raketenabbruchs in Sicherheit bringen würde.

Boeings vermasselter Starliner-Testflug

Ein kleiner Schönheitsfehler bei der Starliner-Kapsel von Boeing kam im November bei einem Test des Notfall-Abbruchsystems. Der Test wurde zum Erfolg erklärt, obwohl nur zwei der drei Fallschirme des Fahrzeugs ausgefahren waren.

Im Dezember setzte das Unternehmen seine unbemannte Demonstrationsmission fort, die Starliner in die Lage hätte versetzen können, Anfang 2020 Astronauten zu starten, wenn alles nach Plan verlief.

Doch kurz nach dem Start gelang es Starliner nicht, die Triebwerke im richtigen Moment zu zünden, was die Starliner von ihrem Weg zur ISS abbringt. Boeing und die NASA beschlossen, das Fahrzeug nach Hause zu bringen, und es landete am vergangenen Wochenende in der Wüste von New Mexico.

Es ist noch nicht klar, ob die NASA von Boeing eine Wiederholung der Mission verlangen wird oder wie lange es dauern wird, das Problem zu lokalisieren.

Der Rückschlag könnte SpaceXs Crew Dragon nach Jahren des Rennens in die Lage versetzen, als erstes Raumfahrzeug seit neun Jahren Astronauten von US-Boden zu starten.

Der Erfolg des kommerziellen Crew-Programms wird auch als entscheidend angesehen, um zu zeigen, dass dem privaten Sektor Steuergelder anvertraut werden können, was die Bemühungen der NASA, mehr Aufgaben zu übertragen, bestätigt.

In der Vergangenheit hat die Raumfahrtbehörde in der Regel das Design und die Entwicklung neuer Raumfahrzeuge kontrolliert. Aber unter Commercial Crew werden Boeing und SpaceX ihre Fahrzeuge besitzen und betreiben, während die NASA als Kunde agiert.

Starlink Internet nimmt Gestalt an

Starlink – nicht zu verwechseln mit der Starliner-Kapsel von Boeing oder dem Raumschiff-Prototypen von SpaceX – ist der Name einer Satellitenkonstellation, die SpaceX baut. Es hofft, den Globus mit billigen, schnellen Breitbandverbindungen zu überziehen.

SpaceX hat in diesem Jahr mit dem Start von 60 Satelliten beim ersten Starlink-Start im Mai und weiteren 60 im November enorme Fortschritte gemacht.

Das Unternehmen hofft, den Starlink-Internetdienst in den USA schon im nächsten Jahr einzuführen. Es könnte in andere Märkte expandieren, wenn SpaceX die Konstellation aufbaut, die auf mehr als 40.000 Satelliten anwachsen könnte.

Startups haben zuvor versucht und versagt, billige Verbraucher Breitband aus dem Weltraum zu beamen. SpaceX gehört zu einer neuen Gruppe von Unternehmen, darunter Amazon und das von Softbank unterstützte Unternehmen OneWeb, die es erneut versuchen.

Es könnte Milliarden von Dollar an Einnahmen bringen, aber es wird auch Milliarden von Dollar kosten, ein solches Netzwerk zum Laufen zu bringen. SpaceX stellte im Januar fest, als es etwa 10% seiner Belegschaft abspeckte, die sich ähnlich wie Starlink bemühen, haben andere Unternehmen in den Bankrott getrieben.

Eine Schlüsselfrage ist, ob SpaceX Benutzer-Terminals entwickeln kann, die sich die Verbraucher leisten können. (Die Kunden von Starlink werden Benutzerendgeräte benötigen, um brauchbare Breitbandverbindungen zu Hause oder im Büro einzurichten).

Virgin Galactic geht an die Börse

Am 28. Oktober gab Virgin Galactic (SPCE) als erstes Raumfahrtunternehmen überhaupt sein Börsendebüt.

Es war auch ein symbolischer Schritt für die so genannte “neue Raumfahrt”-Industrie, in der Start-ups die Technologieentwicklung nach jahrzehntelanger Dominanz der Raumfahrtagenturen und ihrer Vertragspartner vorantreiben.

Der britische Milliardär Richard Branson gründete Virgin Galactic im Jahr 2004 mit dem Ziel, einen raketenbetriebenen Raumplan zu entwickeln, der Passagiere auf kurzen Reisen in den suborbitalen Weltraum befördern könnte. Für etwa 250.000 Dollar pro Sitzplatz können sie einige Minuten Schwerelosigkeit und atemberaubende Aussichten erleben.

Nach zahlreichen Verzögerungen und Rückschlägen, darunter ein tödlicher Absturz im Jahr 2014, führte die Galactic im Februar ihren zweiten erfolgreichen Testflug ins All vor. Und es wird erwartet, dass sie im nächsten Jahr mit dem Fliegen von Kunden beginnen wird.

Virgin Galactic wurde im Rahmen einer Reverse Merger an der New Yorker Börse gelistet, was einen atypischen Börsengang ermöglichte. Nach einer enttäuschenden ersten Woche sprang die Aktie zwischen 7 und 12 Dollar pro Aktie umher.

Die Aktie erhielt Anfang Dezember einen Aufschwung, als Morgan Stanley einen Bericht veröffentlichte, der voraussagte, dass die Aktien von Galactic in den kommenden Jahren bis zu $60 steigen könnten, wenn das Unternehmen seine Pläne, das Hyperschallflugzeug für Reisen zwischen den Städten zu nutzen, umsetzen kann.

“Ein lebensfähiges Weltraumtourismusgeschäft ist das, wofür man heute bezahlt”, schrieb Morgan Stanley-Analyst Adam Jonas in einer Notiz an die Investoren. “Aber eine Chance, die Multi-Trillionen-Dollar-Fluggesellschaft [insgesamt adressierbarer Markt]zu stören, ist das, was wirklich wahrscheinlich die Aufwärtsbewegung antreiben wird.”

Blue Origin arbeitet an ähnlichen Plänen für ein Raumfahrt-Tourismusgeschäft und erwartet die Aufnahme des kommerziellen Betriebs im nächsten Jahr. Ihre Suborbitalrakete absolvierte am 11. Dezember ihren 12. erfolgreichen Testflug.

Rekordinvestitionen

Mit 5 Milliarden Dollar, die in den ersten neun Monaten des Jahres in Raumfahrtunternehmen investiert wurden, ist das Jahr 2019 auf dem Weg, Rekorde zu brechen, so die Investmentfirma Space Angels.

SpaceX bleibt der Liebling der Raketenindustrie, was durch die Fähigkeit des Unternehmens belegt wird, in sechs Monaten mehr als 1 Milliarde Dollar aufzubringen.

Aber andere Unternehmen reifen heran. Zwei in der Entwicklung befindliche Trägerraketen, darunter eine von Blue Origin, konkurrieren bereits mit SpaceXs Falcon-Raketen um militärische Startaufträge.

Und dieses Jahr hat konkretere Beweise dafür gebracht, wie sich der Startmarkt seit dem Start der Falcon 9 von SpaceX im Jahr 2010 verschoben hat: Schwerfällige Satelliten, die eine spezielle Rakete benötigen, kommen aus der Mode, und es gibt jetzt eine unersättliche Nachfrage nach dem Start von Serien kleiner Satelliten oder Smalltats.

SpaceX kündigte im August an, dass es damit beginnen wird, Mitfahrdienste für Smallvats zu buchen. Rocket Lab in den USA, das leichte Raketen speziell für Smallvats baut, hat im Dezember seinen neunten erfolgreichen Start durchgeführt.

Bei aller Aufmerksamkeit, die Raketen erregen, stellen die Analysten jedoch fest, dass die Startindustrie nur einen kleinen Teil der Weltraumwirtschaft ausmacht.

Es gibt viel mehr Geld in den Satellitenunternehmen und den Bodensystemen und der Software, die sie unterstützen.

SpaceX und OneWeb, die im Jahr 2019 1,25 Milliarden Dollar einnahmen, verkauften ihre Geldgeber an Pläne für das Satelliten-Internet. Die Investoren haben auch Hunderte von Millionen Dollar in Startups investiert, die sich auf die Erdbeobachtung konzentrieren; sie versprechen ihren Kunden die Möglichkeit, globale Lieferungen zu verfolgen, kriminelle Aktivitäten aufzudecken, Ersthelfern in Katastrophengebieten zu helfen oder sogar mit Hilfe von Satelliten nach Rissen in Brücken zu suchen.

In diesem Jahr wurden etwa 250 neue Geräte gestartet, womit sich die Gesamtzahl der Satelliten in der Erdumlaufbahn auf über 2.000 erhöht hat. Die Unternehmen drängen auf Pläne für weitere über 20.000 Starts im nächsten Jahrzehnt.

Das wirft für die Aufsichtsbehörden außerordentliche Fragen auf, da sie das erhöhte Risiko von katastrophalen Kollisionen im Weltraum betrachten. Und die Astronomen machen sich bereits Sorgen über Satelliten, die ihre Sicht auf den Nachthimmel beeinträchtigen.

Weltraumgestützte Technologien haben im letzten halben Jahrhundert die globale Wirtschaft und unser tägliches Leben verändert. Inzwischen ist klar, dass Regierungen nicht mehr die Haupttriebkraft der Aktivitäten im Weltraum sind, schrieb das Forschungsunternehmen Deloitte in einem Bericht aus dem Jahr 2019, und die Innovationsgeschwindigkeit steigt.

“Im letzten Jahrzehnt hat es weitreichende Veränderungen gegeben”, heißt es in dem Bericht. “Die bahnbrechenden Weltraumtechnologien von morgen werden zunehmend von kommerziellen Kräften vorangetrieben.”