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Astra könnte in diesem Jahr nach dem Scheitern des Testflugs den zweiten Orbitalstartversuch unternehmen

Nach einem fehlgeschlagenen Startdebüt kann das Weltraum-Startup Astra möglicherweise seinen zweiten Orbital-Testschuss vor Ende 2020 versuchen.

Das in Kalifornien ansässige Unternehmen startete am Freitagabend (11. September) seinen ersten Orbital-Testflug und schickte sein 12 Meter hohes Rocket 3.1-Fahrzeug vom Pacific Spaceport Complex auf Alaskas Kodiak Island in den Himmel.

Mit dem Start lief zunächst alles gut. Aber dann begann Rocket 3.1 vom Kurs abzukommen und veranlasste die Startsteuerungen, etwa 30 Sekunden nach dem Abheben aus Sicherheitsgründen eine Motorabschaltung zu befehlen. Der Booster kam mit einem Knall auf die Erde und explodierte in einem Feuerball, der für einige Beobachter am Boden sichtbar war .

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Vorläufige Datenanalysen deuten darauf hin, dass das Problem im Leitsystem von Rocket 3.1 auftrat, das “einige leichte Rollschwingungen in den Flug einzuführen schien”, sagte Adam London, Mitbegründer und Chief Technology Officer von Astra, Reportern während einer Telefonkonferenz am Samstagnachmittag (Sept. 12).

Der Feuerball sei zwar dramatisch, aber nicht gefährlich, sagte Chris Kemp, Mitbegründer und CEO von Astra, und betonte, dass das Flugbeendigungssystem von Rocket 3.1 seine Aufgabe wie erwartet erfüllt habe.

Der zweistufige Booster ist so klein, dass kein Selbstzerstörungssystem an Bord erforderlich ist, erklärte er. 

“Wir können die Rakete tatsächlich nur sicher in einem Sicherheitsbereich landen lassen, indem wir den Motoren befehlen, anzuhalten”, sagte Kemp. “Das ist eine sehr effektive Technik. Und es bedeutet, dass die Rakete keine Sprengstoffe oder Pyrotechnik an Bord hat, was sie sicherer macht.”

Es scheint, dass der Führungsfehler durch ein Softwareproblem verursacht wurde, sagten London und Kemp. Das sind gute Nachrichten, wenn sie bestätigt werden, was darauf hindeutet, dass Astras Weg zurück zur Startrampe nicht besonders lang oder anstrengend sein wird, fügten sie hinzu.

“Wir hätten Dinge lernen können, die uns sechs Monate oder ein Jahr zurückwerfen könnten”, sagte Kemp.

Stattdessen werden die erforderlichen Änderungen “wahrscheinlich ein Software-Update für unser Leitsystem beinhalten”, fügte er hinzu. “Das sind fantastische Neuigkeiten, und ich könnte nicht erfreuter sein, dass wir mit Rocket 3.2 voraussichtlich noch vor Jahresende in Alaska sein werden.”

Rocket 3.2 ist fast einsatzbereit. Die Endmontage und Prüfung des Boosters, der Rocket 3.1 sehr ähnlich ist, findet derzeit in der Astra-Zentrale in der Bay Area statt, sagte London. 

Astra wurde 2016 gegründet und strebt eine erfolgreiche Umlaufbahn innerhalb von drei Versuchen an. Die Leistung von Rocket 3.1 am Freitagabend war ermutigend und hielt das Unternehmen auf Kurs, um dieses Ziel zu erreichen, sagte Kemp. 

Langfristig will Astra einen beträchtlichen Teil des Marktes für kleine Satellitenstarts sichern. Dieser Markt wird derzeit von Rocket Lab dominiert , das Smallsats spezielle Fahrten in den Orbit anbietet (wie Astra es plant), und SpaceX , das Bantam-Raumschiffe als “Mitfahrgelegenheiten” für Missionen mit hohen primären Nutzlasten befördert.

Astra möchte seine Nische mit einem kostengünstigen, flexiblen und äußerst reaktionsschnellen Startsystem ausbauen. Das gesamte Startsystem von Rocket 3.1 wurde beispielsweise von weniger als sechs Personen in weniger als einer Woche vor dem Testflug am Freitagabend eingesetzt, sagten Vertreter von Astra.

“Es gibt einfach nicht genug Starts, um genügend Ziele zu erreichen, die von dieser neuen Generation von Nutzlasten mit kleinen Satelliten gefordert werden”, sagte Kemp. “Wir freuen uns sehr, mit Rocket Lab, SpaceX und anderen Unternehmen zusammenzuarbeiten, die diese nächste Generation von Satelliten liefern, um den Menschen hier auf der Erde mit neuen Diensten zu helfen, unser Leben zu verbinden und zu verbessern.”

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