Sie waren groß, behaart und freaky aussehend, und jetzt wissen wir viel mehr über die Welt, in der riesige Bodenfaultiere vor 27.000 Jahren lebten, berichtet eine neue Studie.

Das alles ist der Entdeckung von Fossilien einer der Kreaturen zu verdanken, die kürzlich in einem wassergefüllten Erdloch in Mittelamerika gefunden wurden.

Das Faultier starb tief in diesem Erdfall, und seine Überreste lagen bis 2014 ungestört. Damals fanden Taucher Teile eines Zahnes und andere Knochen auf der Suche nach alten Maya-Artefakten im Pool in Cara Blanca, im Zentrum von Belize.

Die Erforschung der Fossilien ermöglichte es den Forschern, “zurück in die Vergangenheit” zu reisen, um zu zeigen, was das Tier gegessen hat, aber auch über das Klima und die Umwelt, in der es lebte – und möglicherweise, warum die Art ausgestorben ist.
Durch die Analyse des 4-Zoll langen Zahnfragments, das mehr als ein Jahr Zahnwachstum umfasste, konnten die Wissenschaftler ein Jahr im Leben des Faultiers nachbilden.

Die Analyse ergab, dass das Riesenfaultier eine lange Trockenzeit überlebte, die etwa sieben Monate dauerte und zwischen zwei kurzen Regenzeiten lag. Es zeigte sich auch, dass die Kreatur, die bis zu 12 Fuß groß werden konnte, in einer Savanne und nicht in einem Wald lebte und eine Vielzahl von Pflanzen verzehrte, die zwischen Regen- und Trockenzeit unterschieden.

Belize war damals trocken und karg, ganz und gar nicht wie der Dschungel, der es heute ist.

Part of an extinct giant sloth's upper arm bone was recovered by divers during the 2014 excavations.

Obwohl die Tiere Pflanzenfresser waren, hatten sie immer noch eine abwechslungsreiche Ernährung und aßen verschiedene Lebensmittel, je nachdem, wie trocken oder nass sie waren. “Wir konnten sehen, dass sich dieses riesige, soziale Wesen ziemlich leicht an das trockene Klima anpassen konnte, indem es seinen Lebensunterhalt darauf verlagerte, sich auf das zu verlassen, was verfügbarer oder schmackhafter war”, sagte der Studienleiter Jean T. Larmon, ein Doktorand der Anthropologie der University of Illinois.

“Dies unterstützt die Idee, dass die Faultiere eine abwechslungsreiche Ernährung hatten”, sagte Studienko-Autorin Lisa Lucero, ebenfalls von der University of Illinois, die die alten Maya von Zentral-Belize studiert. “Das erklärt, warum sie so weit verbreitet waren und warum sie so lange dauerten. Wahrscheinlich, weil sie sehr anpassungsfähig waren.”

Die neuen Ergebnisse ergänzen auch “den Beweis, dass viele Faktoren neben einem sich ändernden Klima auch zum Aussterben in Nord- und Südamerika beigetragen haben”, fügte Lucero hinzu. “Einer dieser möglichen Faktoren ist die Ankunft des Menschen vor 12.000 bis 13.000 Jahren.”

Eine Studie vom letzten Jahr berichtete, dass Menschen wahrscheinlich um diese Zeit herum das riesige Grundfaultier in Amerika jagten. Es ist jedoch noch nicht bekannt, wie sehr der Mensch beim Untergang der Riesenfaultiere eine Rolle gespielt hat.

Die Studie wurde am Mittwoch in der peer-reviewed Zeitschrift Science Advances veröffentlicht.

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