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Warum Netflix’ Tigerkönig ein Saufgelage wert ist: Hier ist die wilde, wahre Geschichte.

“Tiermenschen sind verrückt, Mann. Und ich könnte einer von ihnen sein, ich weiß es nicht. Aber die sind alle halb da draußen, Mann, die sind verrückt.”

“Die Affenmenschen sind ein bisschen anders, sie sind irgendwie seltsam. Aber die Großkatzenmenschen sind hinterhältige Scheißkerle.”

Bieten Sie also ein paar der farbenfrohen Charaktere in Tiger King an, einer siebenteiligen Serie, die gerade auf Netflix erschienen ist und die die seltsam-als-fiktionale Geschichte von Joe Exotic erzählt, dem Besitzer eines Großkatzenparks in Oklahoma, der letztes Jahr verurteilt wurde, weil er versucht hatte, die Tierschützerin Carole Baskin zu töten.

Lügen und Tiger und Fluchen, oh mein Gott!

Die Serie zieht Sie sofort in ihren Bann, wenn Sie in die Welt der Exoten eingeführt werden, die Sie vielleicht schon einmal erlebt haben – zum Beispiel das Zauberteam Siegfried & Roy, das jahrelang mit ihren dressierten Tigern auf dem Vegas Strip auftrat, bis einer von ihnen Roy auf der Bühne angriff – aber Sie wussten nicht, dass so viele Menschen auf der Bühne waren.

Die Retro-Aufnahmen zeigen den Mann, der mit einem Leoparden schwimmt, gefolgt von einem anderen Mann, der sein Cabrio fährt, einem Löwen neben ihm auf dem Vordersitz, beide leben ihr bestes Leben.

Also ja, es gibt viele exotische Tiere in Tiger King – und die Tiere sind auch ziemlich beeindruckend, die liebevollen Nahaufnahmen der ewig-regalen Löwen und Tiger, der entzückenden Bärenjungen und anderer Kreaturen, die jeder von Menschenhand geschaffenen Missetat die Show zu stehlen drohen.

Doch im Mittelpunkt der Geschichte steht Joseph Maldonado-Passage, alias Joe Exotic, der Halter von Haustier-Tigern und seit 1999 Besitzer des Greater Wynnewood Exotic Animal Park im Süden Oklahomas. Auf dem Gelände hatte er einst 187 Großkatzen, darunter eine Tiki-Bar und ein Pizza-Restaurant, eine Burger Barn, ein Partydeck und natürlich einen Souvenirladen. Er begrüßte eine bunte Mannschaft von Mitarbeitern, darunter auch seinen Chefpfleger Erik Cowie, der die freie Stelle auf Craigslist fand.

“Der einzige Unterschied zwischen meinem Haustier und Ihrem Haustier ist, dass mein Haustier 3-Zoll-Zähne hat und 400 Pfund wiegt”, erzählt Joe einem begeisterten Publikum während einer der Shows, die er als Attraktion anbot, eine hautnahe und persönliche Begegnung, die die reale Möglichkeit bot, von einem der Tiere angepinkelt zu werden.

Der Schauspieler und Sänger, der bereits dazu neigte, alles zu filmen, expandierte schließlich in YouTube-Videos mit Joe Exotic T.V. Ein natürlicher Showman mit einer sehr speziellen Sichtweise, wie man Dinge erledigt, kandidierte Joe für das Präsidentenamt als Independent im Jahr 2016 als ein Pro-Waffen-, Pro-Choice- und Pro-LGBTQ-Rechtskandidat, der sagte, dass das Schwulsein ihm “die Fähigkeit gegeben habe, mein Herz und meinen Verstand zu öffnen, um Menschen leben zu lassen, wie zum Teufel sie leben wollen”.

“Ich bin schwul. Ich hatte die meiste Zeit meines Lebens zwei Freunde. Ich bin derzeit legal verheiratet – Gott sei Dank ist es in Amerika endlich legal”, sagte er in einem Kampagnenvideo, das die Aufmerksamkeit der vergangenen Woche heute Abend mit John Oliver erregte. “Ich hatte etwas perversen Sex. Ich habe in den jüngeren Jahren meines Lebens Drogen ausprobiert. Ich bin total pleite.”

“Joe Exotic ist wirklich der Kandidat, mit dem man sich hinsetzen und ein Bier trinken möchte, dann noch ein Bier und dann noch einige Bier, bis man betrunken genug ist, um zum ersten Mal Meth zu probieren”, witzelte Oliver während eines Abschnitts über die weniger bekannten Kandidaten von dritter Seite, die damals gegen Donald Trump und Hillary Clinton kandidierten.

“Was wir in der Welt der Großkatzen zu verstehen begannen, ist, dass [die Besitzer] eine einzigartige Gemeinsamkeit zwischen ihnen haben, nämlich ‘Schau mich an’… [es ist] der Status, einen Tiger zu haben, und die Aufmerksamkeit, die ihnen zuteil wird”, erklärte Tiger King-Co-Direktor Eric Goode gegenüber Vanity Fair.

Seine Augen wurden zum ersten Mal vor mehr als fünf Jahren für diese Welt geöffnet, als er in Florida den illegalen Reptilienhandel untersuchte, und während er einen Händler besuchte, fuhr ein Mann in einem Lieferwagen vor, auf dessen Rücksitz ein Schneeleopard saß.

“Das hat uns auf diese Reise gebracht, um wirklich zu verstehen, was mit dem Privatbesitz von Großkatzen in diesem Land vor sich geht”, sagte Goode gegenüber Vanity Fair. Er sagte auch, dass er und die Co-Direktorin Rebecca Chaiklin ursprünglich beabsichtigten, ihr Projekt eher als Anklage gegen Operationen wie GW Exotic Animal Park zu verstehen.

“Der eigentliche Vorteil sollte darin bestehen, dass Sie Ihr Geld an Naturschutzprogramme auf der ganzen Welt geben, die wirklich hart daran arbeiten, Tiger in ihren Verbreitungsländern zu retten, und nicht an Schutzgebiete, die eigentlich nur Tiger und Katzen in Käfigen halten”, sagte Goode.

Er konnte nichts dafür, dass Joes [persönliche Geschichte] eine so unvorhersehbare Wendung nahm.

Die Liebe und Zuneigung, die Joe für seine Katzen empfindet, ist echt. Es ist daher eine Tragödie zu erfahren, dass die Humane Society im Laufe einer monatelangen Undercover-Untersuchung im Jahr 2011 zahlreiche Fälle von Misshandlungen von Tigerjungen sowie unsichere Bedingungen für menschliche Schutzbedürftige im Park gefunden hat.

Tigerkönig veröffentlicht mehrere Berichte, die Fälle dokumentieren, in denen der private Besitz exotischer Tiere Amok lief, wie zum Beispiel 2011 in Zanesville, Ohio, als ein Besitzer seine Tiere, von denen nicht einmal seine Nachbarn wussten, dass sie sich auf dem Grundstück befanden, absichtlich frei herumlaufen ließ und 48 Tiger getötet wurden.

Es ist auch nicht überraschend, dass Joe jede vermeintliche Bedrohung der ungewöhnlichen Welt, die er sich in Wynnewood geschaffen hatte, als persönliche Bedrohung empfand. Ebenfalls im Oktober 2017 starb sein Ehemann Travis Maldonado bei einem Schusswaffenunfall, nachdem er sich mit einer Waffe erschossen hatte, von der er nicht glaubte, dass sie wegen etwas, das er im Internet gelesen hatte, abfeuern würde.

In dieser Zeit, so die Staatsanwaltschaft, bot Joe jemandem 3.000 Dollar – mit dem Versprechen auf mehr Geld, sobald der Job erledigt sei – an, die Tierrechtsaktivistin Carole Baskin zu töten, die ohne jeden Zweifel wollte, dass sein Betrieb eingestellt wird, und die in Großkatzenhalterkreisen nicht besonders beliebt ist.

“Jeder, der mit einer exotischen Katze posiert, ist ein Problem”, sagt Baskin in Tiger King, “und das treibt einfach immer mehr und mehr die Zucht dieser Katzen an, die niemals frei leben werden.

Als sein ursprünglicher Plan nicht aufging, wandte sich Joe einige Monate später an einen anderen Mann – der sich als verdeckter FBI-Agent herausstellte.

In der Zwischenzeit war Joe multitasking-fähig. Im Mai 2017 warf er als Kandidat der Libertarian Party, einer von mehreren Personen aus der Partei, die um das Spitzenamt des Staates wetteiferten, seinen Hut im Rennen um den Gouverneursposten in Oklahoma auf. (Der Republikaner Kevin Stitt wurde im November 2018 gewählt).

“Mit 19 Jahren war ich der jüngste Polizeichef in der Geschichte des Bundesstaates Texas”, sagte er im Mai 2018 im Wahlkampf zu KSWO-TV. “Ich nahm 16 nackte Hektar in Oklahoma und 1.000 Dollar in die Tasche und verwandelte es in den größten privaten Zoo der Welt. Als Geschäftsmann und in der Politik seit ich 19 Jahre alt bin, weiß ich, wo die Korruption ist, ich weiß, wie man sie beheben kann.

Joe, das berühmteste Gesicht des Widerstands gegen eine strengere Kontrolle von Großkatzenbesitz, ist auch zu sehen, wie er CBS heute Morgen sagt: “[Mein Platz] ist eine tickende Zeitbombe, wenn jemand glaubt, dass er hier reinspaziert und mir meine Tiere wegnimmt. Es wird ein kleines Waco sein.”

Er wurde im April 2019 in zwei Fällen wegen Auftragsmordes verurteilt, in acht Fällen wegen Verstoßes gegen das Lacey-Gesetz wegen Fälschung von Wildtierdaten und in neun Fällen wegen Verstoßes gegen das Gesetz über gefährdete Tierarten.

Im Januar wurde Joe zu 22 Jahren Bundesgefängnis verurteilt.

“Der selbst beschriebene Tigerkönig stand nicht über dem Gesetz”, sagte der erste stellvertretende US-Staatsanwalt Robert J. Troester in einer Erklärung.

Joe hat geschworen, in Berufung zu gehen und bezeichnete alle mit den Tieren zusammenhängenden Anklagen als Teil eines Tricks, um ihn dazu zu bringen, einen Deal in dem Auftragsmord-Fall einzugehen.

“Sie haben meine Anklage durch 18 Anklagen wegen Wildtieren ersetzt, bei denen ein dreckiger Polizist aus Garvin County und ein vertraulicher Informant benutzt wurde, dem Jeff Lowe 100.000,00 Dollar angeboten hat, um mich loszuwerden, damit er alles stehlen kann, wofür ich jemals gearbeitet habe”, sagte er in einer Erklärung auf Facebook.

Jeff Lowe ist der Mann, der jetzt zusammen mit seiner Frau Lauren Lowe den GW Exotic Animal Park betreibt. Die beiden Männer trafen sich erstmals 2015, als Jeff den Park besuchte, um ein Junges zu kaufen (er zahlte 7.500 Dollar für einen Tiger-Löwen-Hybrid namens Tiliger), und sie verstanden sich gut.

Texas Monthly berichtete, dass Joe sagte, Lowe habe angeboten, den Zoo auf seinen Namen zu setzen, um ihn vor Baskin zu schützen, sollte Joe etwas zustoßen. Lowe, der nicht vorbestraft ist, zog auf das Grundstück und war immer noch da, als Joe ging.

Die Lowes kooperierten mit Tigerkönig, und in einer Erklärung vom 11. März auf der Facebook-Seite des Parks heißt es: “Nachdem Sie die reißerische Geschichte gesehen haben, kommen Sie den Zoo besuchen und sehen Sie, wo das alles stattgefunden hat. Aber am wichtigsten ist, dass Sie sehen, wie gesund und glücklich alle Tiere sind, jetzt, wo der schreckliche Täter im Bundesgefängnis verrottet.

“Die Beweise zeigten, dass er über viele Jahre hinweg versucht hat, andere dazu zu zwingen, mich zu töten, und am Ende andere angeheuert hat, um mich zu töten”, sagte Baskin, der das 69 Morgen große Tierheim Big Cat Rescue in Tampa, Florida, leitet und in einem Zivilprozess gegen Joe ein Urteil von 1 Million Dollar gewonnen hatte, in einer Erklärung, die nach Joes Verurteilung veröffentlicht wurde.

“Wegen seiner ständigen Drohungen, mich zu töten, habe ich festgestellt, dass ich jeden Schaulustigen als potentielle Bedrohung sehe. Meine Tochter, mein Ehemann, meine Mutter, meine Mitarbeiter und Freiwillige waren alle in Gefahr, weil er davon besessen war, mich tot zu sehen.

Aber das Verrückteste an der ganzen Sache ist, dass Joe beim ersten Kennenlernen ganz entzückend aussieht – wenn auch ein bisschen verrückt, dank all der vielen Pferde, die er mit krallenartigen Tieren herumspielt. Es ist das Erzählen, wie sich seine Welt zu entwirren beginnt, das eine Geschichte ergibt, die man nicht wegschauen kann, und dort herrscht Tigerkönig.