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Die NASA stellt die Entwicklung ihrer zukünftigen Weltraumrakete während der Coronavirus-Pandemie ein

Die NASA stellt die Produktion und Erprobung ihrer zukünftigen Weltraumraketen- und Mannschaftskapsel als Reaktion auf die sich verschlimmernde Coronavirus-Pandemie ein. Die beiden Fahrzeuge sind wichtige Bestandteile des ehrgeizigen Plans der NASA, Menschen bis 2024 zum Mond zurückzubringen. Da die Entwicklung jedoch vorübergehend ausgesetzt ist, wird es noch unwahrscheinlicher, diese Frist einzuhalten.

Die Abschaltung erfolgt aufgrund der Entscheidung der NASA, die Beschränkungen in zwei Zentren der Agentur zu verschärfen. Die Michoud Assembly Facility in Louisiana und das Stennis Space Center in Mississippi bewegen sich beide auf Stufe 4 innerhalb des „Response Framework“ der NASA, um die Pandemie zu bewältigen, die die strengste Stufe darstellt. Das bedeutet, dass Telearbeit absolut obligatorisch ist und alle Reisen ausgesetzt sind. Die Änderung wurde vorgenommen, nachdem ein Mitarbeiter von Stennis laut einem Blogbeitrag des NASA-Administrators Jim Bridenstine positiv auf COVID-19 getestet wurde, die durch das neuartige Coronavirus verursachte Krankheit. Noch hat niemand bei Michoud positiv auf das Virus getestet, aber es gibt eine steigende Anzahl von Fällen in der Nähe des Zentrums.

Beide Zentren spielen eine entscheidende Rolle bei der Entwicklung der nächsten großen Rakete der NASA, dem Space Launch System (SLS). Die Kerne der Rakete werden in Michoud hauptsächlich von NASA-Mitarbeitern und Mitarbeitern von Boeing, dem Hauptauftragnehmer des Fahrzeugs, gebaut. Der erste fertiggestellte Kern des SLS befindet sich derzeit in Stennis, wo später in diesem Jahr ein bedeutender Bodentest durchgeführt werden soll. Die Übung, die als Green Run-Test bezeichnet wird, zündet alle Triebwerke der Rakete, während sie gedrückt gehalten wird, und simuliert einen Start, ohne tatsächlich ins All zu gehen. Der Test soll den Weg für den ersten Start des SLS ebnen, der derzeit für 2021 geplant ist.

Jetzt, da beide Zentren den Zugang einschränken, wird die Produktion neuer SLS-Kerne und die zur Vorbereitung des Green Run-Tests erforderlichen Arbeiten eingestellt. “Die NASA und die Auftragnehmer-Teams werden eine ordnungsgemäße Abschaltung durchführen, die die gesamte Hardware in einen sicheren Zustand versetzt, bis die Arbeit wieder aufgenommen werden kann”, schrieb Bridenstine in seinem Update. “Sobald dies abgeschlossen ist, wird das vor Ort zugelassene Personal auf das zum Schutz des Lebens und der kritischen Infrastruktur erforderliche Personal beschränkt sein.” Die NASA überprüft derzeit, welches Personal als „geschäftskritisch“ eingestuft wird und in jeder Einrichtung vor Ort zugelassen wird.

Die Abschaltung ist ein weiterer Schlag für das SLS-Programm, das lange vor Beginn der Pandemie unter Verzögerungen und Kostenüberschreitungen litt. Ursprünglich für 2017 geplant, wird der erste Flug der Rakete frühestens Ende nächsten Jahres stattfinden. Der erste Flug mit Besatzung an Bord ist derzeit für 2022 oder 2023 geplant. Das Budget des Programms hat sich in den letzten zehn Jahren stark erhöht Laut einem aktuellen Bericht des Generalinspektors der NASA werden die Gesamtentwicklungskosten zum Zeitpunkt des Raketenfluges voraussichtlich 18,3 Milliarden US-Dollar erreichen.

Trotz all dieser Schwierigkeiten ist die SLS ein wichtiger Bestandteil des Artemis-Programms der NASA, um die erste Frau auf dem Mond zu landen. Der dritte Flug des Fahrzeugs soll Astronauten auf dieser historischen Mission zur Mondoberfläche befördern. Angesichts der von der Trump-Administration festgelegten Frist für 2024 gab es mit dem aktuellen SLS-Zeitplan bereits sehr wenig Spielraum, um diesen Zeitrahmen einzuhalten. Eine solche Abschaltung gefährdet dieses Ziel – etwas, das die NASA anerkennt.

“Wir wissen, dass die NASA-Missionen Auswirkungen haben werden, aber da unsere Teams daran arbeiten, das Gesamtbild zu analysieren und Risiken zu reduzieren, verstehen wir, dass die Gesundheit und Sicherheit der NASA-Belegschaft unsere oberste Priorität ist”, schrieb Bridenstine.

Die andere wichtige Hardware, die für das Artemis-Programm benötigt wird, ist die Orion-Crew-Kapsel, in die die Astronauten beim Start auf dem SLS hineinfahren. Die Orion-Kapsel, die auf dem Debütflug der SLS fliegen wird, wurde gerade in Ohio getestet und soll vor dem Start im nächsten Jahr nach Cape Canaveral, Florida, reisen. Es scheint nun, dass die Arbeit an diesem Fahrzeug vorübergehend eingestellt wird, sobald Orion es nach Florida geschafft hat. In der Zwischenzeit werden die Arbeiten an zukünftigen Orion-Crew-Kapseln bei Michoud eingestellt.

Mit diesem letzten Schritt befinden sich drei der NASA-Zentren zusammen mit dem Ames Research Center im Silicon Valley in Phase 4. Der Rest befindet sich in Phase 3, in der das für die Mission wichtige Personal Zugang zu den NASA-Zentren hat und reisen kann. Da sich die neuartige Coronavirus-Situation verschlechtert, wird es wahrscheinlich nicht lange dauern, bis alle Zentren auf Stufe 4 übergehen. Es ist unklar, wie sich dies auf den Rest der NASA-Aktivitäten auswirken wird, beispielsweise auf den Start vom Kennedy Space Center in Cape Canaveral, Florida. Das Johnson Space Center der NASA in Houston behauptet, dass seine Fluglotsen die Internationale Raumstation auch in Phase 4 weiter betreiben können.

“Ich werde weiter sagen, also vergisst keiner von uns – es gibt kein Team, das besser darauf vorbereitet ist, harte Dinge zu tun”, schrieb Bridenstine in seinem Beitrag. “Pass auf dich, deine Familie und dein NASA-Team auf.”