Mike Mayock hatte sich seit Silvester nicht mehr ausgeruht, an dem Tag, an dem er formell vom Generaldirektor des Scheinfernsehens zum Oakland Raiders GM wechselte.

Der langjährige NFL Netzwerk-Entwurf-Analytiker verbrachte so viel Zeit innerhalb der Raiders’ Verbindung, die den Film auflöst und den Job erlernt, den Trainer Jon Gruden – der berüchtigte Workaholic – dachte, Mayock bräuchte eine Pause.

So Gruden, auf Geheiß des Raiders-Besitzers Mark Davis, lud seinen GM und seine jeweiligen wichtigen Kollegen am Wochenende des 8. März zu einem relativen R&R nach Las Vegas ein, schließlich würde das Jahr der neuen Liga und die freie Agentur am folgenden Mittwoch beginnen.

“Anstatt ein schönes Doppeldate zu haben, sind wir mit Rosenhaus und Antonio Brown ausgegangen”, sagte Gruden.

Die Brown-Saga schickte wegen der damit verbundenen Sternenmacht Schockwellen durch die NFL. Selten ist ein Spieler von Browns Kaliber für den Handel verfügbar, vor allem wenn er noch drei Jahre auf seinem Vertrag hat.

“Ich kenne keinen Mann, der noch drei Jahre auf seinem Vertrag hat, um 11 Millionen Dollar neues, echtes Geld zu bekommen und weitere 30 Millionen Dollar an Garantien zu haben, völlig garantiert”, sagte Rosenhaus, “das hatte ich noch nie zuvor gesehen, drei Jahre vor uns und keine Jahre mehr…. Wir alle haben gesehen, wie viele Jungs ein Jahr lang in ein langfristiges Geschäft geschnitten werden…. Es war eine Art One-Way-System…. In diesem speziellen Fall hatten Sie einen Spieler, der sagte: “Das ist keine ideale Situation für mich…” Für Männer in der Liga ist das eine Art

Der Deal mag in Vegas gemacht worden sein, aber über zwei Monate hat er seinen Weg von Florida nach Alabama nach Buffalo gemacht.

Beste Möglichkeit, einen’sauberen Bruch’ zu machen

Während die Steelers-Spieler am Tag nach Saisonende mit einem 9-6-1 Rekord ihre Spinde sauber machten, dachte Brown bereits darüber nach, wo er seine Stollen 2019 aufbewahren sollte.

Colbert traf sich zweimal im Januar mit Rosenhaus — beim Ost-West-Heiligtumsspiel am 19. Januar in Florida und der Senior Bowl am 26. Januar in Alabama — um Browns Zukunft zu besprechen, zu diesem Zeitpunkt waren die Steelers auf alles vorbereitet, hatten aber noch nicht begonnen, Brown ernsthaft einzukaufen.

“Nachdem wir alle zusammen gekommen sind…. wirklich die Zusammenfassung war, sind wir alle enttäuscht, dass wir an diesem Punkt sind”, sagte Colbert. “Der Punkt, den wir an Antonio gerichtet haben, war: “Sieh mal, wir lieben dich als Spieler, wir danken dir für das, was du für uns in den letzten neun Jahren getan hast. Ich bin enttäuscht, dass wir dir keinen Super Bowl besorgt haben und ich denke immer noch, dass du ein Kandidat der Hall of Fame bist.'”

Aber das Team blieb geduldig und dachte, dass das persönliche Treffen diese Probleme eindämmen würde.

Brown hob Rooney seine “spektakulären” neun Jahre in Pittsburgh hervor und bat sie, ein gemeinsames Foto zu machen.

“Es gab immer das Gefühl, die Dinge richtig zu machen”, sagte Rosenhaus. “Niemals gab es böses Blut, und sein Kommentar starb danach aus Respekt vor diesem Treffen.”

Alle Parteien verstanden, dass Brown 2019 ein Steeler sein würde, wenn ein Handelspartner nicht gefunden werden könnte, sagte Rosenhaus, aber sie diskutierten keine Eventualitäten wegen des Vertrauens, dass ein Deal zustande kommen würde.

Brown und Rosenhaus skizzierten Kriterien für den Handel: Ein Qualitäts-Quarterback, eine Gewinnerorganisation, die Brown einen neuen Vertrag geben würde, und ein Cheftrainer mit einem soliden offensiven Hintergrund und Philosophie.

Die Steelers erteilten Rosenhaus die Erlaubnis, Anfang der Woche des 4. März mit den Buffalo Bills zu sprechen, was bedeutete, dass sich die Steelers mit dem Entschädigungsentwurf wohl fühlten und es für Brown an der Zeit war, sich zu engagieren.

Rosenhaus sprach am 5. März mit General Manager Brandon Beane, und Beane machte deutlich, dass er Browns verbleibenden Deal optimieren würde, ihn aber nicht wiederholen würde, was für Brown ein Nicht-Starter war, also waren sich beide Parteien einig, dass es nicht funktionieren würde und besuchten ihn nie wieder.

“Ich habe nie viel Zeit mit den Bills verbracht”, sagte Rosenhaus, der betonte, dass Browns Problem mit Buffalo ausschließlich vertragsbedingt sei, nicht aber eine mangelnde Bereitschaft, dort zu spielen. “Wir waren uns nie nahe.”

Bis zum 8. März hatten die Steelers keinen überwältigenden Favoriten und suchten einfach nach dem besten Paket.

Raider kommen spät rein

Trotz der Verbindung mit Brown, seit er zum ersten Mal auf den Markt kam, waren die Raider, die drei Draft-Picks in der ersten Runde und vier Picks in den ersten 35 Selektionen haben, erst viel später im Spiel dabei.

Brown glaubt, dass er noch ein paar Prime-Jahre vor sich hat und ist begierig zu beweisen, dass er keine Steelers-Kreation ist.

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“Kevin Colbert aus Pittsburgh hat einen großartigen Job gemacht, um diese Sache zum Abschluss zu bringen”, sagte Mayock. “Drew Rosenhaus war erstaunlich, weil es Zeiten gab, in denen ich mir nicht sicher war, ob wir dorthin kommen würden oder nicht. Jedes Mal, wenn man eine solche hochkarätige Verhandlung hat, gibt es Punkte, die von beiden Seiten gemacht werden müssen. Man muss einige Dinge durchstehen. Drew hat eine großartige Arbeit geleistet, diese Sache am Leben zu erhalten.”

Natürlich mussten die Raider nach Browns hässlicher Abfahrt von Pittsburgh fragen. Sie kamen zufrieden davon.

“Ich habe einen ziemlich tiefen Tauchgang mit einigen der Pittsburgher gemacht, die ich kenne”, sagte Mayock, “aber der Punkt ist, dass du ihn für die Mehrheit seiner Karriere dafür kritisieren könntest, dass er den Fußball mehr will? sicher, aber sag mir einen großen, breiten Empfänger, der den Ball nicht will, richtig? Also, er hat etwas davon in sich, aber am Ende des Tages war er eine positive Kraft in diesem Gebäude für viele Jahre.

“Die Art und Weise, wie ich es betrachte, ist das Gegenteil — ich sehe es so, als wäre er ein wenig angepisst, er hat etwas zu beweisen[und] Ich denke, er wird nächstes Jahr in Oakland herauskommen und es beweisen und wir werden die Begünstigten sein.”

Die Verbindung zwischen Gruden und Brown war sofort hergestellt. Mayock kam zur Arbeit und war erfreut, die beiden 400 Clips von Browns Stück in Grudens Büro wie “kleine Kinder im Labor” zu sehen, während Brown in der Stadt war, um seinen Deal zu unterschreiben.

Brown sah sich jedoch in seiner einleitenden Medienkonferenz am 13. März, Stunden nach Beginn des Liga-Jahres, nicht als Wegbereiter.

“Ich bin nicht hier, um alle Eigenschaften dessen zu verkaufen, was dies oder was das ist”, sagte Brown ESPN an diesem Tag. “Meine Handlungen werden lauter sprechen. Ich bin hier mit viel Druck. Ich bin mit viel Optimismus. Ich nehme es einfach alles an. Offensichtlich weiß ich, dass es eine Menge Arbeit zu tun gibt. heute ist nur der erste Tag, an dem ich anfange. Ich bin begeistert von dem Prozess.

Eine’enttäuschende’ Trennung

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Aber am Ende fasste Tomlin die Trennung als einfach “enttäuschend” und “unglücklich” zusammen, bevor er sich auf eine kalte NFL-Realität stützte.

“Veränderung ist ein Teil unseres Geschäfts und wir sind zufrieden mit dem Talent, das wir haben, und unserem Plan, dieses Talent zu fördern und zu entwickeln”, sagte Tomlin.

Die Steelers haben mehr Chancen, genau das zu tun. Sie bekamen nicht die erste Runde, die sie zu Beginn des Prozesses begehrten, aber die 66. Wahl von Oakland war wichtig, weil es im Grunde genommen eine späte zweite Runde war, und außerdem wollte das Team – frisch von einem einjährigen Kopfschmerz über Le’Veon Bells Verweigerung – von einem anderen verärgerten Spieler fortfahren.