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Das Leben könnte auf einer "Mini-Welt" zwischen Mars und Jupiter existieren, die "einen unterirdischen See" hat.

Neue NASA-Daten zeigen, dass sich unter der Oberfläche von Ceres ein riesiger salziger See befindet, und Wissenschaftler glauben, dass er warm genug sein könnte, um irgendeine Art von Lebensformen aufzunehmen

Ceres, ein Zwergplanet, der zwischen Mars und Jupiter liegt, hat einen riesigen salzigen See unter seiner Oberfläche versteckt.

Bilder von der NASA-Raumsonde Dawn haben die Existenz des Bruny-Reservoirs unter einem 20 Millionen Jahre alten Einschlagkrater namens Occator gezeigt. Und dort in Spekulationen, dass die 600 Meilen breite Mini-Welt die Heimat eines Lebens sein könnte.

Dr. Carol Raymond, stellvertretende Hauptermittlerin der Mission, sagte: “Es deutet darauf hin, dass Ceres eine Ozeanwelt ist und in der jüngeren Vergangenheit möglicherweise geologisch aktiv war.”

Dawn machte sich auf den Weg dorthin, nachdem sie 2012 den Asteroiden Vesta verlassen hatte. Er umkreiste Ceres von 2015 bis 2018 – bevor ihm der Treibstoff ausgeht.

In den letzten Monaten überflog Dawn nur 20 Meilen über der Oberfläche und konzentrierte sich auf den Krater.

Es führte Bildgebungs-, Scan- und Schwerkraftanalysen mit Auflösungen durch, die an einem eisigen Körper noch nie zuvor erreicht wurden.

Über die Beobachtungen wird in sieben Artikeln berichtet, die in Nature Astronomy, Nature Geoscience und Nature Communications veröffentlicht wurden.

Das Team von Dr. Raymond glaubt, dass das Reservoir durch die Auswirkungen des Kraters entstanden ist.

Dies führte zur Bildung von Salzablagerungen auf der Planetenoberfläche, die als helle Flecken erscheinen.

Dr. Raymond vom California Institute of Technology (Caltech) in Pasadena sagte: “Die Existenz eines tief sitzenden Solereservoirs unter Occator wird durch die jüngsten Ergebnisse von Schwerkraftdaten gestützt.”

Salze senken den Gefrierpunkt von Wasser – was die Wahrscheinlichkeit erhöht, dass es flüssig ist.

In einem anderen Artikel wurde der Nachweis von Chloridsalzen – üblicherweise im Meereis – durch Instrumente beschrieben, die den Krater mit sichtbarem und infrarotem Licht kartierten.

Es überragt die Cerealia Facula – eine Kuppel in der Mitte des Occator-Kraters. Es ist das erste Mal, dass die Verbindung jenseits der Erde gefunden wurde.

Die Hauptautorin Dr. Maria Cristina De Sanctis vom Nationalen Institut für Astrophysik in Rom sagte: “Die Bildung erfordert das Vorhandensein von flüssigem Wasser in Kombination mit hydrothermischer Aktivität.

“Die räumliche Verteilung legt nahe, dass Chloridsalze die festen Rückstände tiefer Sole sind, die in den letzten zwei Millionen Jahren an die Oberfläche gelangt sind – oder immer noch aufsteigen.

“Diese Salze sind sehr effizient, um die warme Innentemperatur von Ceres aufrechtzuerhalten und die Temperatur der Sole zu senken. In diesem Fall können heute aufsteigende salzige Flüssigkeiten existieren.”

Ceres ist fast 600 Meilen breit und damit das größte Objekt im Asteroidengürtel.

Es liegt weniger als dreimal so weit von der Sonne entfernt wie die Erde – nah genug, um ein wenig Wärme zu spüren, sodass das Eis schmelzen und sich bessern kann.

Ceres war der erste Zwergplanet, der aus der Nähe besucht wurde. Es gehört zu einer bestimmten Klasse von Objekten – nach den felsigen inneren Planeten wie der Erde und den Gasriesen wie Jupiter.

Die Miniaturwelt fasziniert Astronomen seit Jahrzehnten.

Es wird als potenzielle Aufzeichnung der frühesten Momente des Sonnensystems angesehen und es wird angenommen, dass es einen kleinen Eisenkern hat.

Ceres galt als Planet, als er 1801 entdeckt wurde, bevor er herabgestuft wurde, da mehr Asteroidengürtel identifiziert und nach der Debatte von 2006 über Plutos Eignung für den Planetenstatus zum Zwergplaneten befördert wurden.

Dr. Julie Castillo-Rogez, eine Planetenforscherin bei Caltech, die an keiner der Studien beteiligt war, sagte: “Ceres galt lange als primitiver Körper und ist heute eine Ozeanwelt mit tiefen Sole auf regionaler und potenziell globaler Ebene.

“Weitere Studien über die Bedingungen von Ceres und vor allem eine Folgemission sind erforderlich, um seine Entwicklung und potenzielle Bewohnbarkeit zu untersuchen.”

Sie sagte, die Ergebnisse hätten auch Auswirkungen auf das Leben in eisigen Welten – wie Jupiters Monde Europa und Ganymed.

Die Europa Clipper-Mission der NASA und der Jupiter Icy Moons Explorer (JUICE) werden im kommenden Jahrzehnt gestartet.

Dr. Castillo-Rogez sagte: “Die nächsten zehn Jahre der Erforschung von Zwergplaneten erfordern, dass der Fokus auf die Bewohnbarkeit in diesen entwickelten Ozeanen gelegt wird, die wahrscheinlich reich an organischer Substanz sind.

“Freiliegende natürliche Salze in Occator ermöglichen die direkte Beschaffung der tiefen Sole unter dem Krater und sind ein offensichtliches Ziel für eine zukünftige Mission.”

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