By Tim Kelly

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TOKYO (Reuters) – Such- und Rettungsteams fanden Trümmer eines japanischen F-35 Tarnkappenjägers, der in der Nähe von Nordjapan über den Pazifik stürzte, aber der Pilot bleibt vermisst, sagten die Behörden am Mittwoch.

Das Flugzeug, weniger als ein Jahr alt, war die erste F-35, die in Japan montiert wurde und war am Dienstag nur 28 Minuten in der Luft, sagte ein Verteidiger.

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Der fortschrittliche, einsitzige Jet flog am Dienstag um etwa 19:27 Uhr (1027 GMT) etwa 135 km östlich der Misawa-Air Base in der Präfektur Aomori, als er vom Radar verschwand, sagte die Air Self Defense Force.

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“Wir haben das Wrack geborgen und festgestellt, dass es von der F-35 stammt”, sagte ein Sprecher der Air Self Defence Force (ASDF) und fügte hinzu, dass der Pilot des Flugzeugs noch fehlte.

Das Flugzeug war an der Spitze einer Gruppe von vier Flugzeugen, die für Trainingsmanöver eingesetzt wurden, als es ein “Abbruch-Signal” schickte und dann vom Radar verschwand, sagte Verteidigungsminister Takeshi Iwaya zu Reportern.

“Wir müssen mit den US-Streitkräften zusammenarbeiten und ich glaube, dass Vorkehrungen dafür getroffen werden”, sagte Iwaya und fügte hinzu, dass die Priorität auf der Bestimmung der Unfallursache lag.

Japan hat insgesamt 13 F-35, einschließlich derjenigen, die abgestürzt ist: Das abgestürzte Flugzeug war die fünfte F-35, die an das ASDF geliefert wurde, aber die erste wurde von Mitsubishi Heavy Industries in Japan montiert, sagte ein zweiter ASDF-Beamter gegenüber Reuters.

Die vorherigen vier Flugzeuge wurden für das Training in den Vereinigten Staaten verwendet, bevor sie nach Japan gebracht wurden, sagte der Verteidiger.

Ein Vertreter von Mitsubishi Heavy Industries sagte, dass das Unternehmen keine sofortige Stellungnahme abgegeben habe: Mitsubishi Heavy Industries Ltd. montiert das Flugzeug in einem Werk in der Nähe von Nagoya in Zentraljapan, jedes kostet rund 100 Millionen Dollar, etwas mehr als die Kosten für den Kauf eines komplett montierten Flugzeugs.

Das Flugzeug war 28 Minuten in der Luft gewesen, als der Kontakt verloren ging, sagte der Beamte. 3.200 Stunden Flugzeit hatte der Pilot, mit 60 Stunden auf der F-35, sagte der Beamte.

Das Flugzeug stürzte in Gewässern ab, die eine Tiefe von etwa 1.500 Metern erreichen, was die Bergung erschwert, sagte der Beamte.

NUR ZWEITE F35 ZUM ZERSTÖREN

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Der Absturz markiert erst das zweite Mal, dass eine F-35 seit Beginn des Fluges vor fast zwei Jahrzehnten abgestürzt ist, und war auch der erste Absturz einer A-Version der fünften Generation, die dazu bestimmt ist, die feindliche Verteidigung durch Ausweichen von Radardetektion zu durchdringen.

Lockheed Martin (NYSE:LMT), der das Flugzeug herstellt, sagte, dass es bereit stand, um die japanische Luftselbstverteidigungskraft bei Bedarf zu unterstützen.

Ein Kurzstart und eine kurze Landung des US-Militärs (STOVL) Die F-35B stürzte im September in der Nähe der Marine Corps Air Station Beaufort in South Carolina ab, was zu einem vorübergehenden Flugverbot führte.

Japans neue F-35 wird 18 Short Take Off- und STOVL-B-Varianten (STOVL) beinhalten, die Planer auf ihren Inseln am Rande des Ostchinesischen Meeres einsetzen wollen.