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“The Wax Pack” zeichnet einen Roadtrip mit Baseballkarten auf

NEW YORK – Brad Balukjian riss 1986 eine Packung Topps-Baseballkarten auf, kaute den abgestandenen, spröden Kaugummi und plante dann einen Roadtrip, von dem die meisten Sportfans nur träumen konnten.

Der Biologieprofessor am College machte sich daran, jeden Spieler zu treffen, dessen Bild auf diesen alten Pappstücken erschien – von Garry Templeton über Rick Sutcliffe bis Carlton Fisk – und zu sehen, wie das Leben nach dem Baseball war.

“Ob Musiker, Künstler oder Baseballspieler, ich bin einfach fasziniert davon, was passiert, wenn sie nach dem Rampenlicht fertig sind”, sagte Balukjian in einem Telefoninterview mit The Associated Press. „Ich wollte immer etwas gegen die Jungs unternehmen, mit denen ich aufgewachsen bin. Und ich sah das Paket als das perfekte Gerät, um eine zufällige Auswahl von Spielern aus dieser Zeit zu erhalten. “

Die selbst finanzierte Reise im Jahr 2015 kostete ungefähr 8.000 US-Dollar und führte ihn und seinen 2002er Honda Accord in 48 Tagen über 30 Bundesstaaten über 11.341 Meilen – angetrieben von 123 Tassen Kaffee. Was Balukjian gelernt hat, wird in seinem kürzlich veröffentlichten Buch „The Wax Pack“ anschaulich dokumentiert, das während der Coronavirus-Pandemie schnell zu einem Favoriten unter Baseball-hungrigen Fans geworden ist.

“Als ich anfing, die Reise zu machen und mit diesen Jungs zu reden, wurde es wirklich etwas viel Größeres”, sagte Balukjian. „Es ging über Baseball hinaus und sprach über diese größeren Themen wie unsere Beziehung zur Angst, eine universelle Frage, mit der wir uns alle befassen. Baseballspieler und Sportler müssen im Allgemeinen die Angst meistern, um erfolgreich zu sein. Nenne es Angst, nenne es Angst, wie auch immer du es nennen willst, es ist alles Angst.

“Und die Lektionen, die sie mir über ihre Beziehung zur Angst gegeben haben, sind etwas, von dem wir alle profitieren können.”

Die Reise „The Wax Pack“ begann 2014, als Balukjian im Oberdeck des Oakland Coliseum ein Leichtathletikspiel beobachtete und feststellte, dass er mit den Spielern auf dem Spielfeld nicht mehr so ​​vertraut war wie früher. Als Kind, das in Rhode Island aufwuchs, verfolgte er das Spiel religiös und Baseballkarten – Schachteln mit ihnen – stellten einfache Verbindungen zu seinen Helden auf dem Spielfeld her.

Also bestellte Balukjian ab 1986, dem ersten Jahr, in dem er sich an das Sammeln erinnert, ein paar ungeöffnete Packungen Topps-Karten bei eBay. Das 15-Karten-Paket, das er ausgewählt hatte, enthielt eine Mischung aus Stars (Fisk, Sutcliffe, Dwight Gooden und Vince Coleman), soliden Spielern (Templeton, Lee Mazzilli, Steve Yeager, Gary Pettis und Richie Hebner) und Nicht-Stars – genannt “Common”. Karten im Hobby – wie Rance Mulliniks, Randy Ready, Jaime Cocanower und Don Carman, Balukjians Lieblingsspieler aus Kindertagen. Ebenfalls enthalten waren eine Checkliste und der verstorbene Al Cowens, dessen Kapitel wohl das faszinierendste des Buches ist.

“Ich habe keine Karten zwischen Packs gemischt, weil das definitiv Betrug wäre”, gab Balukjian zu. “Außerdem habe ich die Packs erst geöffnet, als ich Don Carman bekam, weil das auch eine Art Betrug wäre.”

Balukjian verbrachte ungefähr neun Monate damit, seine Reise zu planen, die ehemaligen Spieler zu recherchieren und Briefe, E-Mails, Texte und telefonische Nachrichten mit ihnen und ihren Familien auszutauschen, um Treffen zu vereinbaren.

“Ich habe meine Erwartungen so vernünftig gesetzt, dass ich keinen Vorschuss hatte, keinen Buchhandel hatte und keine Garantie hatte, dass dies funktionieren würde”, sagte er. “Aber ich wusste, dass ich eine verdammt gute Fahrt hatte – der reine Roadtrip-Aspekt hat Spaß gemacht.”

Was sich herausstellte, wird auf 275 Seiten in „The Wax Pack“ detailliert beschrieben. Balukjian brauchte einige Jahre, um veröffentlicht zu werden, bevor die University of Nebraska Press einen Schwung nahm – komplett mit einem Wachspapier-ähnlichen Umschlag.

Einige der ehemaligen Spieler erzählten Balukjian von persönlichen Erfolgen und Misserfolgen. Zu ihren Abenteuern gehörten der Besuch eines Zoos mit Carman, das Erhalten einer Schlagstunde von Mulliniks, das Ansehen von Kung-Fu-Filmen mit Templeton, das Heben von Gewichten mit Ready und der verzweifelte Versuch, Fisk zu jagen.

Es gab einige Spieler, mit denen Balukjian nicht in Verbindung stand, aber er schaffte es, diese Rückschläge in unterhaltsame Kapitel umzuwandeln.

Er verwebte auch Aspekte seines eigenen persönlichen Lebens in das Buch, einschließlich seiner Kämpfe mit Zwangsstörungen und Angstzuständen, der kurzen Wiedervereinigung mit einer verlorenen Liebe und dem Wiedererleben von Momenten seiner Kindheit.

“Ich meine, es ist auch fast ein Selbsthilfebuch”, sagte Balukjian, “weil man diese kleinen Weisheiten von diesen Spielern bekommen kann.”

Der 39-jährige Balukjian, der am Merritt College in Oakland unterrichtet und Direktor des Programms für Naturgeschichte und Nachhaltigkeit der Schule ist, unterhält Beziehungen zu vielen der in diesem Buch vorgestellten.

Trotz der überwältigend glühenden Kritiken von “The Wax Pack” plant Balukjian nicht, für eine Fortsetzung auf die Straße zu gehen, wenn soziale Distanzierung und Reisebeschränkungen aufgehoben werden.

“Es ist nicht kreativ verlockend, weil ich einfach nicht glaube, dass ich es schaffen könnte”, sagte Balukjian. „Ich denke, die Neuheit dieser Idee ist weg und das ist in Ordnung. … Ich werde oft danach gefragt, aber ich denke, hey, Mann, wenn irgendjemand da draußen über eine andere Wachspackung schreiben möchte, als ob Sie dies franchisieren und andere Sportarten und andere Jahre betreiben könnten, und ich würde gerne jemand anderen lesen Buch. “

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