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Teuflische Teilung: NFC West sucht nach einem anderen…

LOS ANGELES – Der NFC West war während des größten Teils des letzten Jahrzehnts eine teuflisch schwierige Division, und es scheint nur härter zu werden.

Die erfolgreichste Division der NFL in der vergangenen Saison wird im Herbst erneut gestapelt. Vier Franchise-Unternehmen sind entschlossen, jetzt zu gewinnen. Drei Teams, die 2019 Siegerrekorde aufgestellt haben, werden von einer deutlich verbesserten Version der Arizona Cardinals unterstützt, die zu den größten Gewinnern der frühen Free-Agent-Vertragsunterzeichnung gehören, nachdem sie einem bereits geladenen West den Star-Receiver DeAndre Hopkins hinzugefügt haben mit Spielmachern.

Diese rücksichtslose Division hat fünf der letzten acht Super Bowl-Vertreter der NFC hervorgebracht, darunter die letzten beiden. Die Los Angeles Rams haben diese Super Bowl-Reise vor weniger als 14 Monaten gemacht, aber eine glanzlose Nebensaison und ein fragwürdiges Management der Gehaltsobergrenze lassen darauf schließen, dass sie trotz eines mit Stars besetzten Kaders unter dem innovativen Trainer Sean McVay bereits in den Keller der Division gehen könnten.

Der NFC West ist seit 2012 wettbewerbsintensiv und sieht jetzt noch unversöhnlicher aus.

“Es ist wieder eine sehr, sehr schwierige Division”, sagte Pete Carroll, Trainer von Seattle Seahawks, im vergangenen Monat. „Daran besteht kein Zweifel. Und ich glaube nicht, dass irgendjemand spielen will (der NFC West). Es wird uns besser machen. “

Unter der Führung des 13-Sieg-NFC-Meisters San Francisco 49ers erzielten die vier NFC-West-Teams im vergangenen Jahr zusammen 38 Siege in der regulären Saison, die meisten in der Liga. Der Westen war die einzige Division der NFL mit drei Gewinnerteams, und es hätte drei Playoff-Teams im Nachsaison-Format mit sieben Teams gegeben, das in der kommenden Saison in Kraft tritt.

In diesem Herbst könnten theoretisch alle vier Teams einer Division die Playoffs erreichen. Wenn eine Division diese unwahrscheinliche Leistung vollbringen will, scheint der NFC West auf der Grundlage der jüngsten Arbeit dieser vier Teams und ihrer Aussichten für das kommende Jahr sicherlich die besten Chancen zu haben.

Aber es wäre einfacher, wenn die Rams, Seahawks, Niners und Cardinals nicht sechsmal im Jahr gegeneinander spielen müssten.

Der NFC West hatte allein in den letzten acht Spielzeiten sechs Wildcard-Playoff-Teams und sieben Konferenzfinalisten, wurde aber lange Zeit von niemandem dominiert. Alle vier Teams haben die Division in den letzten fünf Jahren gewonnen, und die Rams sind die einzigen Wiederholungsmeister in diesem halben Jahrzehnt.

Die beständigsten Gewinner waren die Seahawks, die in den letzten acht Spielzeiten jeweils mindestens neun Spiele gewonnen haben und die Playoffs in dieser Zeit nur einmal verpasst haben. Carrolls bemerkenswerte Konstanz ist noch beeindruckender mit dem Tumult der freien Hand, aber die Seahawks haben seit ihrer 11: 5-Saison viele Schlüsselstücke an Ort und Stelle gehalten – und sie sind immer noch im Rennen, um den Pass-Rusher Jadeveon Clowney in der freien Hand zu halten.

Der verteidigende NFC-Champion Niners ist trotz des Verlusts des defensiven Zweikampfs gegen DeForest Buckner, einem Eckpfeiler seiner Super Bowl-Verteidigung während der lang erwarteten Durchbruchssaison von Trainer Kyle Shanahan, immer noch ein Kraftpaket. Sie bekamen eine erste Wahl für Buckner und behielten Arik Armstead und Jimmie Ward.

San Franciscos Neun-Siege-Turnaround in der vergangenen Saison war für die drei NFC West-Konkurrenten nicht überraschend, als McVay 2017 eine Sieben-Siege-Verbesserung durch die Rams inszenierte.

Trainer Kliff Kingsbury und die Cardinals gingen letztes Jahr mit 5: 10: 1 in Führung, aber sie sind eine beliebte Wahl, um sich in diesem Jahr deutlich zu verbessern, nachdem sie einen Trade für Hopkins abgeschlossen und in einer fruchtbaren Vertragsunterzeichnung für freie Agenten zusätzliches Talent hinzugefügt haben.

“Es ist definitiv motivierend, es besteht kein Zweifel”, sagte Kingsbury über den Anstieg der Niners. „Um zu sehen, was Kyle dort gebaut hat, und um im Einklang mit seiner Kultur zu bleiben und wer er sein wollte, und um durch einige schwere Quarterback-Verletzungen damit zu hängen. In ihrer Abteilung zu sein, sie zu spielen und zu sehen, was sie haben, ist definitiv eine Motivation für unsere Organisation. “

Wenn die Karten ihre Verteidigung verbessern können, sind sie in der Lage, den Sprung zu schaffen, auch weil sie über eines der wertvollsten Tools zur Verwaltung der Gehaltsobergrenze in der Liga verfügen: einen soliden Quarterback mit einem Rookie-Vertrag.

Kyler Murray hat in der vergangenen Saison 3.722 Yards und 20 Touchdowns bestanden, und die Nummer 1 der Gesamtwertung bietet viel Raum für Verbesserungen. Er wird in seiner zweiten Staffel in Kingsburys Offensive sein und den Ball zu Hopkins, Larry Fitzgerald, Christian Kirk und Kenyan Drake bringen.

Wo bleiben also die Rams, die die Playoffs verpasst haben, obwohl sie letztes Jahr mit 9: 7 gespielt haben?

In LA sind große Veränderungen im Gange, trotz der drei aufeinanderfolgenden Gewinnsaisonen der Rams unter McVay. Der inzwischen 34-jährige Wunderkind entließ einen Großteil seiner Mitarbeiter, nachdem er die Nachsaison verpasst hatte, und stellte den ungetesteten Karriere-Assistenten Brandon Staley ein, um seine Verteidigung zu leiten.

Die Arbeit ist noch schwieriger, da Los Angeles ‘größte Ergänzung außerhalb der Saison möglicherweise das neue Logo und die neuen Uniformen sind. Die Rams haben es in den letzten zwei Wochen verloren, Todd Gurley, Michael Brockers, den führenden Tackler Cory Littleton, den Edge Rusher Dante Fowler und den Elite-Nickel-Back Nickell Robey-Coleman zurückzulaufen.

Aber sie haben immer noch Aaron Donald, Jalen Ramsey und eine der besten Empfängersammlungen der NFL für Jared Goff, wobei McVay die offensiven Fäden zieht. Es ist zu früh, um die Rams abzuschreiben – aber im NFC West ist gut nicht gut genug.

“Das war schon immer eine schwierige Aufgabe, seit ich hier bin. Das ist also keine Überraschung”, sagte Goff kürzlich. “Wir wissen, dass unsere größten Herausforderungen in der regulären Saison im NFC West liegen.”

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Der AP-Sportjournalist Tim Booth aus Seattle hat zu diesem Bericht beigetragen.

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