SONDERBERICHT – Wie eine PR-Maschine eines Unternehmens versucht,…

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Von Pete Schroeder und Michelle Price

WASHINGTON, 1. Mai – Als die Hoffnungsträger des demokratischen Präsidenten vor der Vorwahl des Staates am 11. Februar nach New Hampshire kamen, war John Tackeff beschäftigt.

Der 27-Jährige nahm an Kandidatenveranstaltungen im ganzen Bundesstaat teil, um Bedenken hinsichtlich einer vorgeschlagenen Steuer auf Finanztransaktionen an der Wall Street zu äußern, die von einem Großteil des Fachgebiets unterstützt wurden. Mit Brille, unrasiert und lässig gekleidet war Tackeff nicht schüchtern, Fragen zu stellen.

Bei einem Treffen am 22. Dezember mit dem ehemaligen Gouverneur von Massachusetts, Deval Patrick, stellte Tackeff eine Frau vor, die er als seine Mutter bezeichnete. Reuters konnte ihre Identität nicht überprüfen. Jede Steuer auf Aktien- und Anleihengeschäfte würde Senioren wie ihr und den Eltern schaden, die versuchen, für das College ihrer Kinder zu sparen, sagte Tackeff.

Er sprach das Thema auch bei Treffen an, die von der US-Senatorin Elizabeth Warren, dem Vertreter Tulsi Gabbard und dem Geschäftsmann Andrew Yang veranstaltet wurden. Dies geht aus einem Video der vier von Reuters besprochenen politischen Ereignisse in New Hampshire hervor.

Tackeff sagte den Kandidaten, er sei Teil einer Gruppe namens “Partnerschaft zum Schutz unserer Zukunft im Ruhestand”. Er lehnte es ab, sich zu dieser Geschichte zu äußern.

Aber er war kein gewöhnlicher Bürger, der mit seiner Mutter bei Wahlkampfveranstaltungen rumhing, sondern laut seinem LinkedIn-Profil ein professioneller politischer Organisator. Und die Partnerschaft zum Schutz unserer Zukunft im Ruhestand war die Gründung einer großen PR-Firma in Washington.

Dieses Unternehmen, die Locust Street Group, versuchte den Eindruck einer weit verbreiteten Opposition der Wähler gegen eine Finanztransaktionssteuer zu erwecken, als die demokratischen Wähler überlegten, welchen Kandidaten sie bei den diesjährigen Präsidentschaftswahlen gegen den republikanischen Präsidenten Donald Trump nominieren sollten.

Im vergangenen Jahr hat der Gesetzgeber des Kongresses vier Gesetzesvorlagen eingeführt, mit denen Finanztransaktionen der einen oder anderen Art besteuert werden sollen. Einige dieser Gesetzentwürfe haben prominente Unterstützer, darunter die demokratischen Senatoren Kirsten Gillibrand, Brian Schatz und Chris Van Hollen sowie die Vertreterin Alexandria Ocasio-Cortez.

Abhängig von der Struktur einer solchen Steuer könnte sie die Gewinne von Brokern, Hedgefonds und Hochgeschwindigkeitshändlern beeinträchtigen, die täglich Millionen von Transaktionen abwickeln.

Locust Street hat die Partnerschaft als eine Gruppe präsentiert, die von Durchschnittsbürgern betrieben wird. Laut einer Reuters-Prüfung von Partnerschaftsmaterialien, Unternehmensunterlagen, öffentlichen Unterlagen, sozialen Medien, E-Mails und Interviews mit Beteiligten hat Locust Street die Bemühungen im Auftrag eines Kunden oder von Kunden, deren Identität nicht veröffentlicht wurde, koordiniert.

Eine Rentnerin aus Virginia teilte Reuters mit, dass sie von einem Mitarbeiter der Locust Street angesprochen wurde, sich „als Hintergrundperson zu engagieren“, und zahlte ein „Stipendium“ für ihre Bemühungen. Eine Schulberaterin aus South Carolina sagte, sie sei im Februar für den Beitritt zur Partnerschaft eingestellt worden und habe sich später bei einer Wahlkampfveranstaltung für den Kandidaten Tom Steyer gegen die Steuer ausgesprochen. Eine von Locust Street im Dezember beauftragte Community-Organisatorin, die Partnerschaft in Iowa voranzutreiben, sagte, sie habe innerhalb weniger Wochen gekündigt, weil sie sich irregeführt fühlte, „für wen wir tatsächlich gearbeitet haben“.

Keiner der drei wurde informiert, wer die Partnerschaft finanziert, sagten sie gegenüber Reuters.

David Barnhart, Gründungspartner der Locust Street Group, würde weder die Kunden des Unternehmens besprechen noch sagen, wer für die Kampagne bezahlt.

“Wir haben verschiedene Stakeholder, die sich sehr für dieses Thema interessieren. Sie kamen zusammen und baten uns, die Strategie und die Basis bereitzustellen”, sagte Barnhart. “Dies ist eine wirklich vielfältige Koalition, die sich aus Interessengruppen aus allen Lebensbereichen zusammensetzt.”

Die Website von Locust Street bietet eine Reihe von Basisdiensten, die Unternehmenskunden zur Verfügung gestellt werden können, einschließlich der Suche nach Unterstützern für ihre Zwecke. Der Versuch, eine orchestrierte Einflusskampagne als spontane Graswurzelbewegung zu tarnen und gleichzeitig die wahren Sponsoren zu maskieren, wird oft als „Astroturfing“ bezeichnet.

Die Industrie setzt die Strategie seit Jahrzehnten ein, um die Regulierung in einer Vielzahl von Bereichen zu bekämpfen – Rauchverbote in Restaurants und Bars sind ein Beispiel -, indem sie behauptet, Arbeitnehmer zu vertreten, die angeblich Arbeitsplätze verlieren würden, oder Verbraucher, die belästigt würden.

Einige Leute, die mit Astroturfing vertraut sind, sagen jedoch, dass die jüngsten Bemühungen von Locust Street das erste Mal waren, dass sie es bei einem Versuch gesehen haben, eine Präsidentschaftsvorwahl zu beeinflussen.

“Die Ausrichtung auf demokratische Wähler als Keilproblem, das ist einzigartig”, sagte Susan Harley, stellvertretende Direktorin der Abteilung Congress Watch von Public Citizen, einer liberalen Überwachungsgruppe mit Sitz in Washington DC. “Wir haben nicht gesehen, dass diese Wähler ein Ziel sind.” diese Arbeit vor. “

Barnhart von der Locust Street, der an Präsidentschaftskampagnen für die Demokraten Hillary Clinton und John Kerry arbeitete, sagte, dass Kampagnen, die alltägliche Menschen mobilisieren, um Probleme mit ihren gewählten Beamten anzusprechen, für die öffentliche Ordnung wichtig sind.

“Strategisch wollten wir, dass es um die Menschen geht, und ich wollte, dass die Menschen das Gesicht davon sind”, sagte er und fügte hinzu: “Dies sind Themen, die die Wähler betreffen. Ohne diese Bemühungen hören sie nichts davon. “

Barnhart bestätigte, dass Tackeff, der Vertreter der Partnerschaft in New Hampshire, ein Vertragsangestellter war.

Die Locust Street versuchte auch, die öffentliche Meinung in Iowa zu formen, dessen erster Caucus in der Nation am 3. Februar stattfand. Die Partnerschaft versuchte, demokratische Beamte zu rekrutieren, um ihre Namen in Medienkommentaren zu veröffentlichen, in denen sie ihre Opposition gegen jegliche finanzielle Situation erklärten Transaktionssteuer, weil sie angeblich Sparern durch die Verkleinerung ihrer Altersvorsorgekonten schaden würde.

Der Demokrat John Norris, ehemaliger Vorsitzender der Iowa Democratic Party und ehemaliger Gouverneurskandidat von Iowa, zeigte Reuters eine E-Mail, die er im Dezember von einem Vertreter der Partnerschaft erhalten hatte, der seine Hilfe bei diesen Bemühungen suchte. Norris lehnte eine Teilnahme ab.

Er sagte, es sei das zweite Mal, dass Locust Street seine Hilfe suchte, um die Finanztransaktionssteuer zu torpedieren. Norris sagte, dass Locust Street im November seine Beratungsfirma für öffentliche Politik, die in Iowa ansässige State Public Policy Group (SPPG), wegen der Arbeit an der Kampagne kontaktiert habe. Norris sagte, SPPG habe einen Pass genommen, weil die Gewerkschaftsführer in Iowa keine höheren Steuern für Wall Street-Firmen ablehnen. Er sagte, SPPG habe in der Vergangenheit Arbeiten für die Locust Street durchgeführt.

Barnhart bestätigte, dass sich die Locust Street SPPG näherte, ging aber anschließend „in eine andere Richtung“.

“RAUCH UND SPIEGEL”

Retirementtax.org, eine Website, die für die Bemühungen der Partnerschaft wirbt, ermahnt die Leser, ihre persönlichen Daten anzugeben und eine Online-Petition zu unterzeichnen: „Helfen Sie uns, die Ruhestandssteuer zu besiegen!“ Die Website enthält keine Kontaktdaten, Adressen oder Informationen darüber, wer die Partnerschaft gegründet hat. Die Website setzt sich für die Interessen von „Klempnern, Elektrikern… Lehrern“ und anderen Arbeitern ein, die angeblich durch eine Finanztransaktionssteuer verletzt würden.

Da es sich bei Locust Street um eine PR-Firma handelt, die kein Vollzeit-Lobbying-Geschäft ist, muss nur selten bekannt gegeben werden, wer sie anstellt. Barnhart bestätigte, dass Locust Street einige Arbeiten für den umkämpften E-Zigaretten-Hersteller Juul Labs Inc durchgeführt hat, der das Unternehmen beauftragt hatte, die Unterstützung seiner Produkte bei Juul-Kunden in Erwartung von behördlichen Verboten nach einem Ausschlag von Verletzungen und Todesfällen im Zusammenhang mit Dämpfen zu erhöhen Die Vereinigten Staaten. Mehrere Medien berichteten im vergangenen Jahr über das Arrangement.

Das Unternehmen hat in den Jahren 2019 und 2020 auch Umfragen für die Partnerschaft für Amerikas Zukunft im Gesundheitswesen durchgeführt, eine Koalition von Krankenhäusern, Versicherern und Pharmaunternehmen, die sich laut einer veröffentlichten Pressemitteilung gegen universelle Gesundheitsprogramme wie „Medicare for All“ ausspricht von der Gesundheitsgruppe.

Ein Sprecher der Partnerschaft für Amerikas Zukunft im Gesundheitswesen lehnte eine Stellungnahme ab. Juul Labs Inc hat auf Anfragen nach Kommentaren nicht geantwortet.

Harley von Public Citizen verfolgt die Partnerschaft seit ihrer Gründung gegen Ende 2019. Sie sagte, ihre ausgefeilten Bemühungen unterscheiden sich von denen einer echten Basisbewegung, insbesondere weil auf ihrer Website keine Spenden angefordert oder Informationen über die Gründer der Gruppe bereitgestellt werden und Unterstützer.

“Es ist wirklich eine Rauch- und Spiegelkampagne”, sagte Harley.

ALARM AUF DER WANDSTRAßE

Die progressiven demokratischen Kandidaten Warren und der US-Senator Bernie Sanders gehörten zu den frühesten und lautstärksten Befürwortern einer „Steuer an der Wall Street“, um Sozialprogramme zu finanzieren und gähnende Defizite zu schließen, die durch von Republikanern geführte Steuersenkungen unter Trump verursacht wurden.

Aber die Idee kam auch bei Zentristen auf. Der frühere Bürgermeister von South Bend, Indiana, Pete Buttigieg, hat es in seinen Steuerplan aufgenommen. Der Milliardär Michael Bloomberg, ein ehemaliger Investmentbanker, schockierte seine frühere Branche, indem er die Steuer unterstützte.

Sogar Joe Biden, der lange Zeit als Freund des Geschäfts angesehen wurde, hat sich für die Besteuerung des Handels mit Aktien und Anleihen ausgesprochen. Der ehemalige Vizepräsident ist der mutmaßliche demokratische Kandidat, der bei den Wahlen am 3. November gegen Trump antritt.

Die Aussicht auf eine Steuer auf Finanztransaktionen hat mächtige Unternehmensgruppen, einschließlich der US-Handelskammer, alarmiert.

“Angesichts des Populismus auf dem Feldzug nehmen die Leute dies meiner Meinung nach viel ernster”, sagte Tom Quaadman, Executive Vice President für Finanzpolitik der Organisation, Anfang dieses Jahres. Die Kammer lehne die Steuer ab, sei aber nicht mit der Partnerschaft verbunden, sagte er.

Reuters kontaktierte vier andere Gruppen, die sich öffentlich gegen eine Finanztransaktionssteuer ausgesprochen haben: die Securities Industry and Financial Markets Association, die Modern Markets Initiative, die Managed Funds Association und die American Retirement Association. Alle sagten, sie hätten keine Beteiligung an der Partnerschaft.

DIREKTOR „NICHT GENAU SICHER“ ÜBER IHRE ROLLE

Brian Parks arbeitet als „Graswurzel-Anwalt“ für Locust Street. Seine Aufgabe ist es, laut seiner Biografie auf der Locust Street-Website „Schlüsselaktivisten zu identifizieren und zu befähigen“.

Eileen Greenberg, Rentnerin in Virginia, sagte, Parks, eine Bekannte aus ihrer Synagoge, habe sich letztes Jahr an sie gewandt, um Direktorin eines neuen Unternehmens zu werden, das die sogenannte Ruhestandssteuer bekämpfen würde. Greenberg stimmte zu, sagte sie zu Reuters.

Unternehmensunterlagen zeigen, dass die Partnerschaft am 14. November mit Greenberg als Direktor gegründet wurde. Greenberg sagte, sie habe bei administrativen Aufgaben wie dem Postbesuch und dem Sammeln von Unterlagen geholfen, für die sie ein „kleines Stipendium“ erhalten habe. Sie lehnte es ab zu sagen, wie viel.

“Sie haben Fachleute, die alle politischen Dinge erledigen werden”, sagte Greenberg. “Es wird noch mehr kommen, aber ich bin mir nicht ganz sicher … was genau ich tue”, sagte sie zu Beginn dieses Jahres zu Reuters.

Parks bestätigte, dass Greenberg für ihre Arbeit an der Partnerschaft bezahlt worden war. Er sagte Reuters, dass Locust Street eine Handvoll Mitarbeiter für die Partnerschaft in Iowa, New Hampshire, South Carolina und Nevada eingestellt habe – Staaten, deren frühe demokratische Wettbewerbe ihren Wählern einen bedeutenden Einfluss auf die Auswahl des Kandidaten gaben.

In solch wichtigen frühen Rennen konkurrieren die Kandidaten um Unterstützung bei Versammlungen von nur ein paar Dutzend Personen. Diese intimen Einstellungen ermöglichen den Wählern einen einfachen Zugang, um den Kandidaten Fragen zu stellen und ihre Bedenken mit anderen Anwesenden zu teilen.

Tackeff, das Gesicht der Partnerschaft in New Hampshire, sagte in einem Twitter-Beitrag vom 9. Januar, er habe an Kampagnenveranstaltungen für jeden demokratischen Kandidaten teilgenommen. Laut seinem LinkedIn-Profil hat er an verschiedenen politischen Kampagnen im Bundesstaat gearbeitet.

Während Tackeff seine Besorgnis über eine Finanztransaktionssteuer in New Hampshire zum Ausdruck brachte, strahlte Michele Dickerson, ein anderer politischer Organisator, ihre in Iowa mit einer Gruppe namens West Des Moines Democrats aus. Als Vertreterin der Partnerschaft sprach sie auf der Sitzung der Gruppe am 21. Dezember über eine „Ruhestandssteuer“, wie aus einem Beitrag auf der Facebook-Seite der Organisation hervorgeht.

Victor Dutchuk, Präsident der West Des Moines Democrats, sagte gegenüber Reuters, er habe vor diesem Treffen noch nichts von einer solchen Steuer gehört. Er sagte, Dickersons Präsentation habe “große Besorgnis” unter den Mitgliedern über mögliche Schäden an ihren Rentenkonten ausgelöst.

Dickerson sagte, sie habe sich über eine Online-Stellenanzeige von Locust Street für ihre bezahlte Rolle als „Community Organizer“ beworben. In der von Reuters gesehenen Anzeige wurde nach einem registrierten Demokraten in Iowa gesucht, “um ein zentrales politisches Thema in den Kampagnendialog rund um den demokratischen Caucus einzubringen”.

Dickerson sagte, sie habe diesen Vertrag innerhalb eines Monats gekündigt, nachdem sie sich der wahren Natur der Partnerschaft verdächtig geworden war.

“Als ich anfing, fühlte ich mich großartig bei dem, was wir taten”, sagte sie. “Aber je weiter ich in den Wahlkampf kam, desto mehr machte ich mir Sorgen, dass wir vielleicht nicht mehr versuchen, die Politik zu beeinflussen, sondern ein Wahlergebnis zu beeinflussen.”

Barnhart sagte, Dickerson habe nicht verstanden, dass der Zweck der Kampagne “darin bestand, Kandidaten darüber aufzuklären, wie schädlich die Steuer für Millionen von Amerikanern sein würde”.

Locust Street beauftragte auch Cornerstone Government Affairs mit der Unterstützung der Partnerschaft in Iowa, indem sie ihr half, die Ereignisse rund um den Caucus zu „navigieren“, sagte Parks.

Cornerstone ist ein Lobbying-Riese aus Washington, zu dessen Kunden laut Angaben des US-Bundes Lobbying Google Inc, Boeing Co und Exxon Mobil Corp gehören.

David Adelman, ein Cornerstone-Direktor im Büro des Unternehmens in Iowa, schrieb in einer E-Mail an Reuters, dass das Unternehmen „im Rahmen einer von der Partnerschaft organisierten Kampagne“ an der Steuer gearbeitet habe. Er würde seine Rolle nicht näher erläutern.

“Wir haben hier vor Ort eine enorme Resonanz gesehen”, schrieb Adelman.

Rekrutierung von Teilnehmern

Die Parks in der Locust Street würden nicht sagen, wie viele freiwillige Bürger sich für die Zusammenarbeit mit der Partnerschaft angemeldet haben.

Auf Anfrage von Reuters gab er Kontaktdaten für eine Schulberaterin Anfang 20 aus Charleston, South Carolina, an, die nur mit ihrem Vornamen identifiziert werden wollte: Danya.

Danya sagte, sie habe sich im Februar freiwillig für die Partnerschaft gemeldet, nachdem sie von einem Bekannten namens Matthew Miller angeworben worden war, den sie während ihres Studiums kennengelernt hatte. Miller arbeitet für eine PR- und Advocacy-Firma in South Carolina namens SPEAK Strategic, die für die Locust Street arbeitet, bestätigte Parks.

Weder Miller noch SPEAK Strategic antworteten auf Anfragen nach Kommentaren.

Danya sagte, sie habe an mehreren Wahlkampfveranstaltungen in ihrer Region teilgenommen, darunter an einem Treffen im Februar für den Kandidaten Steyer, den Milliardärs-Philanthrop, bei dem sie ihre Besorgnis über die Finanztransaktionssteuer zum Ausdruck brachte. Sie sagte Reuters, sie sei in dieser Angelegenheit „leidenschaftlich“ geworden und werde für ihre Bemühungen nicht bezahlt.

Sie sagte, sie wisse nicht, dass Locust Street an der Partnerschaft beteiligt sei oder wer sie finanziere, räumte jedoch ein, dass es sich lohnen würde, dies zu wissen.

“Ich denke, es ist wichtig zu wissen, wer mit Sicherheit darauf drängt”, fügte sie hinzu.

Parks gab Reuters auch die Kontaktdaten eines Küchenarbeiters aus Nevada namens Shamar bekannt, der keine Anrufe zurückgab.

In Iowa sagte Norris, der frühere Vorsitzende der Demokratischen Partei, eine lokale PR-Firma habe ebenfalls versucht, ihn für die Bemühungen zu gewinnen.

Er sagte, er habe im Dezember einen “Kaltanruf” von einer in Des Moines ansässigen Firma namens LS2Group erhalten. Norris sagte, ein Angestellter dieser Firma, Jordan Goode, habe ihm gesagt, sie vertrete die Partnerschaft und habe ihn gebeten, seinen Namen einem Kommentar zu geben, den ihre Firma gegen die Finanztransaktionssteuer verfasst habe.

In einer Folge-E-Mail an Norris, die Reuters gesehen hatte, hoffte Goode, dass sie “zusammenarbeiten könnten, um dieses Problem bei Iowans, Gemeindevorstehern und Präsidentschaftskandidaten bekannt zu machen”. In der E-Mail wurde die Locust Street nicht erwähnt.

Goode antwortete nicht auf eine Anfrage nach einem Kommentar. Joe Shannahan, Partner bei LS2Group, bestätigte, dass Goode sich an Norris gewandt habe, antwortete jedoch nicht auf weitere Informationsanfragen.

Barnhart und Parks bestätigten, dass die LS2Group der Locust Street Fachwissen auf Iowa-Ebene zur Verfügung stellte, einschließlich der Identifizierung von Personen, die Op-Eds schreiben sollten.

Reuters fand neun Kommentare gegen die Steuer, darunter mehrere, die von gegenwärtigen und ehemaligen demokratischen Beamten aus Iowa und South Carolina verfasst wurden. Alle stimmten mit den Gesprächen der Partnerschaft darüber überein, wie die Steuer Rentner und Rentner verletzen könnte.

Unter ihnen war ein Artikel von Phil Wise, einem ehemaligen Vertreter des demokratischen Staates Iowa, der am 5. Januar in The Gazette, einer Zeitung von Cedar Rapids, erschien.

Wise sagte, er habe beschlossen, das Stück zu schreiben, nachdem er durch politische Kollegen erfahren hatte, dass die Transaktionssteuer die Wähler in den Rathäusern der Kandidaten aufrüttelte.

“Es sprudelt”, sagte er im Januar gegenüber Reuters. (Berichterstattung von Pete Schroeder und Michelle Price in Washington, DC; zusätzliche Berichterstattung von Lawrence Delevingne in New York; Redaktion von Marla Dickerson)

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