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Seltsamer Schädel im Museum schließlich als Narhwal-Beluga-Hybride bestätigt

Bereits 1990 schenkten Subsistenzjäger in Grönland Wissenschaftlern einen Schädel. Ihr Ursprung, erklärten sie, war eine seltsame, gleichmäßig graue Kreatur mit Flossen wie ein Beluga, aber einem Schwanz wie ein Narwal. Das Exemplar war größer als der Schädel eines Beluga oder eines Narwals, schien aber die Proportionen von beiden zu enthalten.

Jetzt kündigen Forscher eine genetische Analyse der DNA an, die sie aus dem Schädel extrahiert haben. Und in der Tat zeigten ihre Ergebnisse, dass es zum ersten aufgezeichneten Hybrid-Beluga-Narwal gehörte. Ein Weißwal. Ein Narwhaluga.

"Dies ist eine Einzelperson, die unsere Neugierde für Naturwissenschaft und Kindheit weckt", sagte der Erstautor der Studie, Mikkel Skovrind vom Naturhistorischen Museum Dänemarks an der Universität Kopenhagen, gegenüber Gizmodo. "Deshalb ist es interessant."

Skovrind promovierte zum Thema Beluga-Wal-Genomik und sein Büro befand sich direkt neben einer Sammlung von Beluga- und Narwal-Schädeln. Aber ein Schädel sah anders aus – vor allem, weil seine Zähne nach außen gespreizt waren, ganz anders als die normal aussehenden Zähne eines Belugas und der einzelne, überwucherte Zahn des Narwals. Die Forscher hatten längst angenommen, dass es sich aufgrund der Form um einen Hybrid handelt. "Es hat alle Kriterien für ein Projekt erfüllt, für das ich Zeit aufwenden wollte", sagte er.

Das Team extrahierte DNA aus den Zähnen und aus Gewebeproben von acht Belugas und acht Narwalen aus der Disko Bay in Westgrönland. Die Ergebnisse der Analyse ergaben, dass es sich bei der Kreatur um einen männlichen Nachkommen eines männlichen Belugas und eines weiblichen Narwals handelte, wie aus dem gestern in Scientific Reports veröffentlichten Artikel hervorgeht. Und es schien ein gesundes Individuum zu sein, bevor es gejagt wurde und seine volle Reife erreicht hatte.

Ein Narwal-Schädel (a); der Hybridschädel (b); und ein Belugaschädel (c). (Foto: Mikkel Høegh Post, Naturhistorisches Museum Dänemarks.)

Diese beiden Arten stellen zwei der drei Wale dar, die laut dem Papier das ganze Jahr über in der Arktis zu finden sind. Und natürlich haben sich beide in der Populärkultur einen Namen gemacht; der Beluga aus dem bekannten Kinderlied „Baby Beluga“ und der Narwal aus seinem mythischen Einzelzahn, der ihm ein einhornartiges Aussehen verleiht.

Aber wie ist so etwas passiert? Den Autoren der Studie zufolge wissen die Forscher nicht viel über die Bewegungen und das Paarungsverhalten dieser beiden Wale. Sie wissen jedoch, dass sich beide Tiere im Frühjahr paaren, wenn das arktische Meereis zerfällt, und beide Tiere in Hülsen der anderen Arten gefunden wurden. Beide Arten kommen im Frühjahr in großer Zahl in der Disko-Bucht vor.

Hybridisierung ist bei Walen bereits weit verbreitet, sagte Skovrind zu Gizmodo, sodass sie nicht überrascht waren, dass die beiden Nachkommen zeugten. Interessanter ist jedoch, dass beide Tiere sozial sind und einen Partnerauswahlprozess haben müssen, der in diesem Fall nicht ordnungsgemäß durchgeführt wurde.

Dank der verbesserten Genomsequenzierung konnten Forscher vermehrt von Artenmischungen berichten, sagte Rue Hoelzel, Professor für Biowissenschaften an der Durham University in Großbritannien, der nicht an der Studie beteiligt war, gegenüber Gizmodo. Er fand, dass die Arbeit überzeugende Beweise lieferte – schließlich sieht der Schädel schon ziemlich überzeugend aus, ein Narwal-Beluga-Hybrid zu sein.

Martin Nweeia, Dozent in der Abteilung für restaurative Zahnheilkunde und Biomaterialwissenschaften an der Harvard School of Dental Medicine, der ebenfalls nicht an der Studie beteiligt war, erklärte gegenüber Gizmodo, dass das Züchten zwischen zwei nahen Arten nicht immer vorteilhaft ist, da Hybriden möglicherweise kein nützliches Überleben haben Merkmale beider Tiere. Hybridisierung ist keine gute Sache, wie wir erklärt haben. Wenn die resultierende Hybride unfruchtbar ist, kann dies den Populationsrückgang bei einer bedrohten Art verschlimmern. Diesem Individuum ging es wahrscheinlich gut, bevor er den Jägern begegnete.

Skovrund war nicht besorgt über dieses spezielle Hybridisierungsbeispiel, obwohl der Klimawandel im Allgemeinen beide Arten bedroht. Aber er hofft, solche Beispiele besser verstehen zu können – hätte dieser Hybrid der ersten Generation züchten können?

Letztendlich hofft er, weiterhin an der Erforschung dieser beiden Arten beteiligt zu sein, falls weitere hybride Beispiele auftauchen, da seine Gruppe einen großen Datensatz sowohl von Narwal- als auch von Beluga-DNA und Schädeln hat.

Ausgewähltes Bild: Mikkel Høegh Post, Naturhistorisches Museum Dänemarks