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Plastik ist während dieser Gesundheitskrise ein unbesungener Lebensretter, also lasst es uns nicht dämonisieren

Bis Großbritannien von Covid-19 getroffen wurde, war Plastik der Bösewicht Nummer eins in unserem Kampf um eine sauberere Umwelt. Seitdem sind Plastikausrüstung und -kleidung für den Schutz unserer heldenhaften Ärzte und Krankenschwestern unverzichtbar und wurden eingesetzt, um unsere Lebensmittel im Supermarkt noch hygienischer zu machen.

Es ist eine gute Nachricht, dass britische Spitzenwissenschaftler nach Wegen gesucht haben, Kunststoff viel umweltfreundlicher zu machen. Im ersten Monat der Gesundheitskrise wurden vom NHS über eine Milliarde persönliche Schutzausrüstungen (PSA) verwendet. Seitdem wurden in Großbritannien weitere Millionen hergestellt oder aus dem Ausland eingeflogen. Dazu gehören Gesichtsvisiere, Schutzbrillen, medizinische Handschuhe, Schürzen und Kleider. Sie alle bestehen aus Kunststoff und alle retten täglich Leben während unserer Pflegedienste.

Ohne diese Plastikschilde hätten alle unsere Ärzte und Krankenschwestern wenig Schutz gegen das rücksichtslose Virus, das sich durch Husten verbreitet.

Ein Großteil dieses Kits ist zum Einmalgebrauch bestimmt und wird entsorgt, sobald es seinen täglichen Zweck erfüllt hat. Dies bedeutet jedoch, dass der NHS hungrig nach Kunststoff ist. Es ist ein Glück, dass in Großbritannien einer der weltweit größten kunststoffproduzierenden Industriellen ansässig ist.

“Die chemische Industrie bekommt im Allgemeinen viel Flak über die globale Erwärmung und Kunststoffe”, sagt Sir Jim Ratcliffe, der Milliardärsgründer des globalen Chemietitans Ineos. “Aber wenn Sie sich Ineos ansehen, produzieren wir die Kunststoffe, die für medizinische Geräte verwendet werden – Gesichtsmasken, Beatmungsgeräte, sterile Handschuhe, Augenvisiere, es geht weiter und weiter. Wir haben einen enormen Anstieg der Nachfrage nach medizinischen Produkten festgestellt. “

Aber das ist noch nicht alles, was Plastik tut, um uns während dieser Pandemie zu schützen.

“Der andere Bereich, in dem die Nachfrage stark gestiegen ist, sind Lebensmittelverpackungen”, sagt Ratcliffe, “weil jeder möchte, dass seine Lebensmittel eingepackt werden.” Es ist hygienischer und hält länger. “

Bis zum Coronavirus führten Supermärkte die Anklage gegen Kunststoffverpackungen an, aber jetzt ist es wichtig, dass unsere frischen Lebensmittel vor ansteckenden Tröpfchen in der Luft geschützt sind.

Selbst Einweg-Plastiktüten, das Ziel einer erfolgreichen grünen Kampagne, erzielen aus gesundheitlichen Gründen nur eine begrenzte Rendite.

Verpacktes rohes Fleisch, insbesondere Hühnchen, sollte nicht neben fertig zubereiteten Lebensmitteln in wiederverwendbare Beutel gelegt werden, und einige gesundheitsbewusste Kassierer bieten ihren Kunden separate Beutel an.

Eine kürzlich durchgeführte Untersuchung ergab, dass die Außenverpackung von mehr als einem von hundert in Großbritannien verkauften rohen Hühnern – insgesamt neun Millionen – potenziell infektiöse Mengen an Campylobacter-Bakterien aufwies. Mehr denn je ist es sinnvoll, die Käufer vor Infektionen mit Lebensmittelvergiftungen zu schützen, die eine zusätzliche Belastung für unsere bereits beschäftigten Krankenhäuser darstellen könnten.

Die britische Regierung hat derzeit die Gebühren für Einweg-Plastiktüten für Online-Lieferungen ausgesetzt, da diese dazu beitragen, das Kontaminationsrisiko zu verringern und den Prozess zu beschleunigen.

Schwache Plastiktüten verbrauchen oft produktiver Energie als schwerere Taschen fürs Leben, die schwerer zu entsorgen sind.

In einem Bericht der britischen Umweltbehörde wurde festgestellt, dass leichte Beutel aus Polyethylen hoher Dichte Papier überlegen sind, da sie weniger Energie und viel weniger Wasser benötigen, um weniger Platz auf der Mülldeponie zu schaffen und zu beanspruchen.

Viele Städte in den USA fordern eine vorübergehende Rückkehr zu Einweg-Einkaufstaschen.

“Angesichts der identifizierten Community-Übertragung ist es wichtig, dass Käufer ihre wiederverwendbaren Taschen zu Hause behalten, da das Risiko für Bagger, Lebensmittelhändler und Kunden potenziell ist”, sagte Chris Sununu, Gouverneur von New Hampshire, im März dieses Jahres.

Es werden vertrauensbildende Maßnahmen erforderlich sein, um uns wieder auf die Hauptstraße in Geschäfte zu bringen, in denen nicht wesentliche Produkte verkauft werden, und Kunststoffschilde werden ebenfalls dazu beitragen.

Gesichtsmasken und transparente Bildschirme an den Kassen helfen uns allen, uns sicherer zu fühlen, wenn wir wieder anfangen zu surfen und zu kaufen.

Wenn wir jetzt mit mehr Plastik leben, um unsere Sicherheit während dieser Pandemie zu gewährleisten, wie können wir die Auswirkungen auf unsere Umwelt abmildern?

Es wurde geschätzt, dass seit den 1950er Jahren mehr als acht Milliarden Tonnen Kunststoff hergestellt wurden und ein Teil davon unser Land und unsere Meere verschmutzt.

Britische Wissenschaftler übernehmen die Führung bei der Entdeckung neuer Wege im Umgang mit unseren Bergen aus Kunststoffabfällen. Eine geniale Lösung besteht darin, ein Enzym zu entwickeln, das Plastik auffrisst.

Ein Team von Wissenschaftlern der Universität Portsmouth, das erstmals 2016 in einer japanischen Müllhalde entdeckt wurde, versucht, ein natürlich vorkommendes Enzym aufzuladen, damit es Polyethylen-Kunststoff in Tagen und nicht in den üblichen Hunderten von Jahren schnell abbauen kann.

“Serendipity spielt oft eine bedeutende Rolle in der wissenschaftlichen Grundlagenforschung, und unsere Entdeckung hier ist keine Ausnahme”, sagt Portsmouth-Professor John McGeehan. “Obwohl noch viel zu tun ist, ist dies eine aufregende und notwendige Forschung, die zeigt, wie wichtig es ist, auf die Natur zu schauen, um wertvolle Biokatalysatoren zu finden.”

Einige Pilze können Plastik zersetzen, während die Wachsmottenlarven, die oft als Fischköder verwendet werden, Polyethylenbeutel verschlingen können.

Eine andere Lösung besteht darin, Kunststoff in Wasserstoffbrennstoff umzuwandeln. “Kunststoffabfälle enthalten eine große Menge gespeicherter Energie, die derzeit weggeworfen wird”, sagt Professor Erwin Reisner vom Department of Chemistry der Universität Cambridge.

Ihr Prozess der „Fotoreformierung“ nutzt die Energie im Sonnenlicht, um Kunststoff in Wasserstoff zu zerlegen, mit dem Autos und öffentliche Verkehrsmittel angetrieben werden können.

Es ist eines von mehreren Projekten, die vom staatlich unterstützten Innovationsfonds für Kunststoffforschung insgesamt 20 Mio. GBP erhalten.

Der Chemiekonzern Ineos ist entschlossen, noch weiter zu gehen und recycelten Kunststoff in seine wesentlichen Rohstoffe – Kohlenwasserstoffe – zu zerlegen.

„Der Hauptvorteil besteht darin, dass mit diesem Ansatz alle Kunststoffabfälle, auch gemischte Abfälle mit dem niedrigsten Wert, recycelt werden können“, sagt Dr. Peter Williams, Group Technology Director. „Obwohl es noch früh ist, werden Fortschritte bei der Gewinnung von Monomerflüssigkeiten erzielt [that can be reused in chemical processes] werden bereits in unseren Pilotanlagen getestet. “

Sie sind der Ansicht, dass Plastik eine Wundersubstanz ist, die einfach zu gut ist, um der Welt nicht zu helfen, ein besserer Ort zu werden. Kunststoffrohre anstelle von Stahlrohren sind eine billigere und effektivere Möglichkeit, in armen Ländern sauberes Wasser bereitzustellen.

Kunststoffmaterialien für Rumpf und Tragflächen der 787 Dreamliner-Passagierflugzeuge von Boeing machen sie leichter und energieeffizienter und verbrauchen 20 Prozent weniger Treibstoff als ähnliche Flugzeuge aus Aluminium.

Da ein Ende der Notwendigkeit von Millionen von PSA-Stücken zur Bekämpfung von Covid-19 nicht abzusehen ist, ist es vielleicht an der Zeit, Plastik in einem freundlicheren Licht zu betrachten. Um Tausende von Menschenleben in Krankenhäusern und Pflegeheimen zu retten, ist es auch wichtig, dass wir auf den Hauptstraßen des Landes wieder zur Normalität zurückkehren.

Hier also eine weitere Gruppe von Helden – die Hersteller von Kunststoff und die Wissenschaftlerteams, die sich dafür einsetzen, dass das Material noch sauberer und effektiver wird.

Überraschenderweise hilft es uns, die Welt zu retten.