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“Matewan Massacre” verkörperte vor einem Jahrhundert Bergleute “…

MATEWAN, W.Va. – Die Einschusslöcher in der Mauer eines ehemaligen Postamtes erinnern daran, wie die Bergarbeiter in Appalachen vor einem Jahrhundert darum gekämpft haben, das Leben der Arbeiter zu verbessern.

Zehn Menschen wurden in einem Feuergefecht zwischen Bergleuten, die von einem örtlichen Polizeichef angeführt wurden, und einer Gruppe privater Sicherheitskräfte getötet, die angeheuert wurden, um sie wegen Beitritts zu einer Gewerkschaft in Matewan, einer kleinen „Firmenstadt“ in West Virginia, zu vertreiben.

Pläne, öffentlich an das sogenannte Matewan-Massaker zu erinnern, wurden durch die Coronavirus-Pandemie mindestens bis September verzögert. Aber Historiker betrachten das Blutvergießen am 19. Mai 1920, das im Film „Matewan“ von 1987 erwähnt wurde, als einen Meilenstein in den Kämpfen um die Arbeitnehmerrechte, die zu Beginn des 20. Jahrhunderts auf den Appalachen-Kohlefeldern tobten.

“Das System der Firmenstadt war äußerst bedrückend”, sagte Lou Martin, Geschichtsprofessor an der Chatham University in Pittsburgh und Vorstandsmitglied des West Virginia Mine Wars Museum in Matewan. “Das Unternehmen besaß die Häuser, das einzige Geschäft in der Stadt, leitete die Kirche und kontrollierte jeden Aspekt des Lebens der Bergleute.”

Firmenstädte waren besonders in abgelegenen Gebieten wie Südwest-Virginia verbreitet, wo 1920 die größte Konzentration von Bergarbeitern außerhalb des Landes zu verzeichnen war. Als die United Mine Workers in die Stadt kamen, revanchierten sich Kohleunternehmen.

Die Stone Mountain Coal Co. beauftragte Detektive der Baldwin-Filz-Agentur, Gewerkschaftsfamilien aus firmeneigenen Häusern zu vertreiben. Der Exekutivdirektor Albert Felts brachte ein Dutzend Männer nach Matewan, darunter zwei, die sechs Jahre zuvor in Ludlow, Colorado, an gewaltsamen Streiks beteiligt waren.

Die Detectives entfernten die Familien und wurden entlassen, als sie mit einer Gruppe konfrontiert wurden, die von Sid Hatfield, dem Polizeichef von Matewan, angeführt wurde. Bei den Schüssen wurden Albert Filz, sein Bruder Lee, fünf weitere Detektive von Baldwin-Filz, der Bürgermeister von Matewan, Cabell Testerman, und zwei Umstehende getötet.

Fünfzehn Monate später war auch Hatfield verschwunden, erschossen von Baldwin-Filz-Detektiven auf den Stufen des Gerichtsgebäudes von McDowell County. Er war 28 Jahre alt.

Die Bergleute waren entschlossener denn je, sich zu organisieren, und marschierten zu Tausenden, was im Sommer 1921 zur 12-tägigen Schlacht am Blair Mountain führte. Sechzehn Männer starben, bevor sie sich den Bundestruppen ergaben.

Die UMW-Kampagne in Südwest-Virginia kam dann zum Stillstand, zusammen mit Arbeitsrückschlägen bei Stahl, Fleischverpackungen und Eisenbahnen nach dem Ersten Weltkrieg. Appalachen-Kohlebetreiber meinten, sie müssten gewerkschaftsfrei bleiben, um zu überleben, sagte Martin.

“Sie glaubten, alles andere sei gegen sie – das Gelände, die Frachtraten”, sagte er. “Aber wenn sie niedrigere Löhne zahlen, könnten sie im Geschäft bleiben und profitabel bleiben.”

Aber „Bergleute würden sich lange an die Anstrengungen erinnern, die die Unternehmen unternommen haben, um zu verhindern, dass sie Grundrechte haben, die ihnen helfen würden, sich zu organisieren und einen Lebensstandard zu erreichen“, sagte Martin.

In ihrer Autobiografie von 1925 sagte die Gewerkschaftsorganisatorin Mary Harris “Mother” Jones, sie habe bei Besuchen in West Virginia mehrere Konflikte zwischen “den Industriesklaven und ihren Herren” erlebt.

Staatsbeamte zögerten, die Kohlebetreiber herauszufordern.

“Es gibt nie Frieden in West Virginia, weil es nie Gerechtigkeit gibt”, schrieb Jones. “Mittelalterliches West Virginia!” Mit seinen Zeltkolonien auf den trostlosen Hügeln! Mit seinen grimmigen Männern und Frauen! Wenn ich auf die andere Seite komme, werde ich Gott dem Allmächtigen von West Virginia erzählen! “

Als den Arbeitern 1933 im Rahmen des New Deal von Präsident Franklin D. Roosevelt endlich das Recht auf Tarifverhandlungen garantiert wurde, schlossen sich die Bergarbeiter von West Virginia der UMW in Scharen an, sagte Martin.

Die UMW finanzierte auch die Organisation, die die United Steelworkers werden sollte, und mit John L. Lewis, der die UMW von 1920 bis 1960 leitete, erreichte die nationale Mitgliederzahl während des Zweiten Weltkriegs einen Höchststand von etwa 500.000.

Die Gewerkschaft hat dazu beigetragen, die Gesundheit, Sicherheit und Renten in den USA erheblich zu verbessern. Im Laufe des nächsten halben Jahrhunderts reduzierten die Mechanisierung, der heftige Widerstand der Industrie und der Aufstieg konkurrierender Brennstoffquellen die Arbeitsplätze in der Kohleindustrie und die Gewerkschaftsmitgliedschaft erheblich.

Die Stone Mountain Coal Co. ist längst verschwunden, aber Matewan steht immer noch, ebenso wie die Gewerkschaftshalle. Die Stadt hat seit 1980 die Hälfte ihrer Bevölkerung verloren, aber sie hat die Schießereien überlebt, drei Dutzend Überschwemmungen von der Schleppergabelung des Big Sandy River, bevor eine Flutwand gebaut wurde, ein Brand von 1992, der mehrere Unternehmen in der Innenstadt zerstörte, und die Opioidkrise, die es gab verwüstete den Staat.

Die Gefühle gegenüber Gewerkschaften sind gemischt, aber die Einheimischen sagen, der Film habe dazu beigetragen, ein Leichentuch der Stille zu heben, das die Menschen davon abhielt, die Schießereien überhaupt zu erwähnen. Die Einwohnerin Wilma Steele, deren Ehemann ein pensionierter Bergmann ist, sagte, sie habe erst über die Schlachten von Matewan und Blair Mountain gelesen, als sie aufs College ging.

Jetzt stützt sich die Grenzstadt von Kentucky mit etwa 430 Einwohnern auf den Tourismus wegen des Massakers sowie der berühmten Fehde zwischen den Hatfields von West Virginia und den McCoys von Kentucky. Ein ausgedehntes Netz von ATV-Strecken zieht auch Erholungstouristen an.

Der Reiseleiter des Museums, Kim McCoy, dessen Mädchenname Hatfield ist, heiratete einen Urenkel der Familie McCoy. Sie wuchs in Matewans Kohlenlagern auf und ist eine großartige Nichte sowohl des Familienpatriarchen William Anderson “Devil Anse” Hatfield als auch von Sid Hatfield, die sich widersetzten, als vor einem Jahrhundert gemietete Waffen seine Nachbarn vertrieben.

“Der Name Hatfield ist in unserer Region sehr ausgeprägt”, sagte McCoy. “Sid ist Teil des Matewan-Massakers und setzt sich wirklich für die Bergleute und die grundlegenden Menschenrechte der Bergleute ein. Das ist eine große Ehre.”

David Hatfield, der ein Bed & Breakfast in Matewan betreibt und Sid Hatfields großer Neffe ist, sagte, dass die Amerikaner heute von dem profitieren, was die Bergleute anstrebten, einschließlich besserer Arbeitsbedingungen.

“Es ist wichtig für mich, weil meine Familie teilweise dazu beigetragen hat”, sagte er.

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Online:

http://www.historicmatewan.com