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Lives Lost: Ein Mann, der Dunkelheit studierte, aber Licht strahlte

Er würde sich in seinen Keller zurückziehen, umgeben von Tausenden von Büchern über den Holocaust. Er würde mit Fotos von Friedhöfen aus Europa zurückkehren. Die Lektionen von Verwandten, die getötet wurden, und Eltern, die lebten, waren so auffällig, dass er sicherstellen würde, dass sein Reisepass zur Hand war, falls er jemals fliehen musste.

Doch Isaiah Kupersteins Lachen donnerte, seine Augen lächelten, seine Arme umarmten Bären, seine Lippen brachten Worte der Hoffnung.

So sehr er von der Dunkelheit der Menschheit geprägt war, strahlte er Licht aus.

Bei der Arbeit war er der enzyklopädische Holocaust-Gelehrte, der dazu beitrug, die Art und Weise zu verändern, wie Kindern ein Fach beigebracht wurde, das viele für zu grausam hielten, um es anzusprechen. Zu Hause war er der vernarrte Vater, der dafür sorgte, dass seine Söhne wussten, dass es ihre Verantwortung war, jüdische Traditionen und Geschichte weiterzugeben.

“Wir müssen uns schützen”, sagte er einmal zu The Jewish Chronicle of Pittsburgh. “Wir müssen die Menschen überall für die schrecklichen Ereignisse aufklären und sensibilisieren.”

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Anmerkung des Herausgebers: Dies ist Teil einer fortlaufenden Reihe von Geschichten, die an Menschen erinnern, die weltweit an Coronavirus gestorben sind.

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Seine Eltern waren Polen, die sich in einem Nachkriegslager in Israel trafen. Ihre Liste der verlorenen Verwandten war lang. Er wurde in Haifa geboren und seine Familie wanderte mit 10 Jahren nach Buffalo, New York, aus. Seine Mutter arbeitete in einem Restaurant. Sein Vater machte Bagels, bis er einen Job als Synagogenkantor bekam.

Schon in jungen Jahren wirkte er selbstbewusst und ungerührt vom Urteil anderer.

Im Sommercamp, als Jungen Pflegepakete voller Pommes und Süßigkeiten erhielten, riss er freudig Sardinen und Salami durch. Nachdem sein Vater gestorben war, fing er im College an, den Familienhund, einen kleinen weißen Pudel namens Princess, auf dem Campus zu treiben. In seinen letzten Jahren spielte er die Figuren eines Buches mit Eindrücken und Liedern aus, um Kichern von einer Enkelin hervorzurufen.

“Er war stolz, schamlos selbst”, sagte sein älterer Sohn Adam.

Er tauchte in die jüdische Geschichte und die Holocaust-Wissenschaft ein. Er war ein Ph.D. Student an der Columbia University, als er als Ersatzlehrer auf Long Island eine Lehrerin traf, Elana Eizak, die ebenfalls als Tochter von Überlebenden in Haifa geboren wurde. Sieben Monate später waren sie verheiratet.

Kuperstein leitete das Holocaust-Zentrum von Pittsburgh und später auf einem Umweg eine Kette von Lebensmittelgeschäften in Indianapolis. Seine nachhaltigste Arbeit war jedoch wahrscheinlich als erster Bildungsdirektor des US-amerikanischen Holocaust-Gedenkmuseums in Washington, wo er das damals gewagte Ziel verfolgte, Kindern etwas beizubringen, von dem selbst viele Erwachsene wenig wussten.

“Meine eigenen Großeltern waren Überlebende und haben nicht darüber gesprochen”, sagte Kupersteins jüngerer Sohn Daniel, “und hier macht mein Vater etwas, das die ganze Welt sehen kann.”

Die daraus resultierende Arbeit „Remember the Children“ wurde 1988 im Capital Children´s Museum uraufgeführt und tourte dann durch das Land. Es wurde Teil des US-amerikanischen Holocaust-Museums, als es 1993 eröffnet wurde.

Besucher sehen die Zeit mit den Augen eines jüdischen Jungen namens Daniel – benannt nach Kupersteins Sohn – dessen idyllische Kindheit auf den Kopf gestellt wird, wenn er in ein Ghetto und dann in ein Konzentrationslager gezwungen wird.

Das US-Holocaust-Museum selbst erwartete, dass es sich um eine temporäre Ausstellung handeln würde. Aber es bleibt heute weitgehend unberührt. Schätzungsweise 14 Millionen Menschen haben es seitdem durchlaufen.

Kuperstein verfasste Artikel und arbeitete mit Künstlern zusammen und teilte Bühnen mit Leuten wie Elie Wiesel. Sein größtes Ziel war es jedoch, sein jüdisches Erbe in seiner eigenen Familie weiterzuführen.

Im Februar verließen er und seine Frau Indiana nach New York, um ihre Söhne und fünf Enkelinnen zu besuchen, eine Feier zum 70. Geburtstag für ihn. Sie versammelten sich an einem Freitag, zündeten Kerzen an und sprachen Gebete, und alle, auch die Kleinen, schlossen sich zu den Liedern des Schabbats zusammen.

Er lächelte breit.

“Es gab das Gefühl, dass er etwas erreicht hatte, für das er sein ganzes Leben gearbeitet hatte”, sagte Dan.

Einige Wochen später erkrankte er an dem Coronavirus und nicht lange danach verschlechterte sich sein Zustand und er wurde ins Krankenhaus eingeliefert. Als das Ende des 4. April kam, konnte die Familie nur telefonisch mit Kuperstein sprechen.

“Du bist meine beste Freundin”, sagte Elana zu ihm, “das Beste, was jemals in meinem Leben passiert ist.”

Bei der Beerdigung schnappte sie sich zwei Handvoll Dreck und warf sie in das Grab ihres Mannes. Sie erinnerte sich laut an den letzten Schabbat. “Ich wusste nicht, dass dies unser letzter war”, sagte sie.

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Matt Sedensky ist erreichbar unter [email protected] oder auf Twitter unter @sedensky.