In den dunklen Tunneln unter New York City, in denen obdachlose „Maulwurfsleute“ in von Ratten befallenen Eisenbahnen ums Überleben kämpfen. 

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Wenn Sie durch die geschäftigen Straßen von New York gehen, können Sie nicht anders, als auf die erstaunlichen Wolkenkratzer der Stadt zu blicken.

Aber etwas noch Atemberaubenderes liegt unter Manhattan – wo Hunderte von Menschen in dunklen, stillgelegten Eisenbahntunneln leben.

Letzte Woche wurden drei Eisenbahnangestellte ohne Bezahlung suspendiert, als eine geheime “Manneshöhle” unter den Gleisen der Grand Central Station gefunden wurde, berichtet die New York Post.

Die Arbeiter, die einen Flachbildfernseher und einen Futon in den Lagerraum des Schlossers eingebaut hatten, benutzten angeblich die unterirdische Unterlage, um “sich zu betrinken und zu feiern”.

Aber ihr geheimes Versteck ist nichts im Vergleich zu den Gesellschaften und Shantytowns, die in den letzten 40 Jahren in New Yorks U-Bahn-Tunneln aufgebaut und zerstört wurden.

Das Problem der Obdachlosigkeit in New York ist groß und laut der Koalition für Obdachlose am schlimmsten seit der Weltwirtschaftskrise in den 1930er Jahren.

Wir leben auch – wenn nicht sogar besser – als die durchschnittlichen Menschen oben

Im Juli dieses Jahres gab es 58.089 Obdachlose, darunter 13.046 obdachlose Familien mit 19.278 obdachlosen Kindern, die jede Nacht im städtischen Schutzsystem der Stadt schliefen.

Aber diese erstaunliche Zahl, die 59 Prozent höher ist als vor 10 Jahren, erklärt nicht die Tausenden von Obdachlosen, die jede Nacht Schutz in den Straßen und im U-Bahn-System der Stadt suchen.

Geschichten über Kannibalismus und das Essen von Ratten, um zu überleben, waren das Zeug der städtischen Legende, die mit der unterirdischen Bevölkerung der Stadt in Verbindung gebracht wurde, wie ähnlich abschreckende Geschichten über Maulwurfsleute, die in den Sturmfluten von Las Vegas leben.

Noch verblüffender ist die Realität der Shantytowns, die in den stillgelegten Eisenbahntunneln unter New York mit Raubkopien von Strom und Wasser gedeihen.

“Man kann tatsächlich aus der Verschwendung von Menschen existieren und es ist wahrscheinlich eine der wenigen Städte, in denen man damit durchkommt”, sagte Bernard Isaac 1990 gegenüber der Los Angeles Times, nachdem er seit den 1980er Jahren in New Yorks Tunneln gelebt hatte.

“Wir essen, wie wir uns hier unten entscheiden. Wir leben auch, wenn nicht besser als die durchschnittlichen Menschen oben.”

Der berüchtigtste Tunnel ist der sogenannte Freiheitstunnel, in dem unter der Oberfläche eine der lebendigsten und autarksten Obdachlosengemeinschaften errichtet wurde.

Der Freedom Tunnel ist eine Eisenbahnpassage, die sich 2,6 Meilen unterhalb des Riverside Park auf der Upper West Side von Manhattan erstreckt.

Es erstreckt sich von der 72. Straße bis zur 124. Straße und wurde zwischen seiner Eröffnung in den 1930er Jahren und seiner Schließung 1980 von Güterzügen genutzt.

Nach ihrer Verlassenheit zogen Obdachlose in die riesigen Betonhöhlen, um Shantytowns zu errichten, in denen sie sicherer und geschützter waren als auf der Straße.

In den Anfangsjahren der Obdachlosenlager im Inneren hatten Amtrak-Arbeiter solche Angst, den Tunnel zu betreten, dass sie von mit Schrotflinten schwingenden Eskorten begleitet werden mussten.

In den folgenden Jahren würden bis zu 100 Menschen gleichzeitig im Freiheitstunnel leben.

Zu einem Zeitpunkt, als die Medien anfingen, sich zu interessieren, berechneten einige Bewohner des Tunnels den Besuchern sogar eine Eintrittsgebühr – und griffen diejenigen an, die sich weigerten.

“Ich hatte nicht vor, achteinhalb, neun Jahre meines Lebens damit zu verbringen”, sagte Isaac in der Dokumentation End of the Tunnel aus dem Jahr 2013, die ein Jahr vor seinem Tod veröffentlicht wurde.

“Was hat es für mich so verlockend gemacht? Es war die Einsamkeit.”

Isaac, der wegen seines Status in der unterirdischen Gemeinde als der Herr des Tunnels bekannt war, überlebte, indem er Dosen sammelte und sie in Recyclingzentren gegen 80 bis 100 Dollar pro Tag eintauschte.

Er hatte auch einen Schlüssel zum Tor am Ende des Tunnels, der ihm und seinen Freunden ein gewisses Maß an Sicherheit gab.

Aber der Tunnel war von Ratten geplagt und das Schlafen bei eisigen Temperaturen in New Yorks Wintern machte ihn trotzdem extrem gefährlich.

Und im Tunnel gab es viele Drogen. Isaac sagte, Crack und Kokainpulver hätten Probleme mit denen verursacht, die unter der Erde wohnten.

“Es hat mehr verdammtes Chaos geschaffen, das den nächsten Treffer liefern könnte”, sagte Isaac.

Amtrak beschloss 1991, den Tunnel wieder zu öffnen, und es wurden Massenräumungen durchgeführt und Shantytowns planiert.

Selbst nachdem Isaac gezwungen war zu gehen, blickte er immer noch liebevoll auf seine Jahre im Untergrund zurück.

“Dieser Ort ist faszinierend”, sagte er. “Ich hatte mein Kunstmuseum, ich hatte meinen Blumengarten, ich hatte einen Zug durch mein Wohnzimmer”, sagte er.

“Niemand lebte so wie ich.”

Es wurde wiederholt versucht, Obdachlose aus den Tunneln von New York City zu entfernen, aber die unterirdischen Netze gedeihen weiterhin.

Die Fotojournalistin Andrea Star Reese hat sieben Jahre lang das Leben der Überlebenden in Manhattans U-Bahn-Tunneln zwischen 2007 und 2014 dokumentiert.

In dieser Zeit war sie beeindruckt von dem Gemeinschaftsgefühl zwischen den Menschen, mit denen sie Zeit im Schatten verbrachte.

“Sie sind nette, freundliche, großzügige Menschen, die an einer Krankheit leiden, und vielleicht mehr als eine”, sagte Reese gegenüber dem Of Note Magazine.

“Und sie haben ein Zuhause geschaffen. Sie haben eine Gesellschaft geschaffen.”

Und die Menschen leben bis heute in Manhattans Tunneln.

Rob Staskiewicz, ein obdachloser Veteran

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