Fritz Gerber, der Roche von der Schande zur Biotechnologie führte…

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Von John Miller

ZÜRICH, 11. Mai – Fritz Gerber, langjähriger Chef der Roche Holding, der das Schweizer Unternehmen von einem Image-getrübten Konglomerat aus Vitaminen, Medikamenten und Chemikalien in einen Biotechnologie- und Diagnostik-Giganten verwandelt hat, ist im Alter von 91 Jahren verstorben.

Gerber, der am Sonntag an einem Schlaganfall starb, war von 1978 bis 1998 CEO und Vorsitzender und bis 2001 Vorsitzender von Roche. Er beaufsichtigte den Erwerb einer Mehrheitsbeteiligung an der US-amerikanischen Biotech-Gruppe Genentech im Jahr 1990, als die Verwendung monoklonaler Antikörper den Kampf gegen Krebs radikal verändern sollte.

Gerber war auch Vorreiter bei der Übernahme der Polymerase-Kettenreaktions- (PCR-) Technologie im Jahr 1991 und dem Kauf von Boehringer Mannheim im Wert von 11 Milliarden US-Dollar im Jahr 1997, mit dem die Reichweite von Roche auf diagnostische Tests ausgeweitet wurde, die in diesem Jahr weit verbreitet sind, um die Bekämpfung der Coronavirus-Pandemie zu unterstützen.

“Fritz Gerber hat zahlreiche wichtige Akquisitionen mit Intuition und einem ausgeprägten Gespür dafür gemacht, wann etwas reif ist”, sagte Roche in einer Erklärung, die seinen Tod bestätigte. “Roche profitiert noch heute von seiner Weitsicht.”

Der 1929 in Bern geborene und ausgebildete Anwalt Gerber verbrachte seine frühe Karriere beim Vorläufer der Zurich Insurance, bevor er zu Roche kam, als er noch von einer Katastrophe von 1976 in einer Tochtergesellschaft in Norditalien heimgesucht wurde – eine chemische Explosion, die Hunderte von Menschen vergiftete, führte Tausende von Tieren starben, verseuchten die Umwelt und beeinträchtigten den Ruf des Unternehmens.

Die Katastrophe “hing wie ein Mühlstein” um Roches Hals, gab Gerber in einem Interview mit einer Schweizer Zeitung aus dem Jahr 2004 zu. Es war nicht die einzige Herausforderung für das Unternehmen: Das Patent für sein äußerst erfolgreiches Depressionsmedikament Valium lief aus, was die wichtigste Einnahmequelle von Roche mit sich brachte.

In seinem ersten Jahrzehnt bei Roche leitete Gerber eine Phase der Konsolidierung innerhalb des familiengeführten Unternehmens, dessen Diversifizierung seine Aktivitäten auf landwirtschaftliche Chemikalien, Aromen, Vitamine, Diagnostika und Arzneimittel ausgeweitet hatte.

Der Vertrag von 1990 über eine anfängliche Beteiligung von 60% an Genentech in San Francisco für 2,1 Mrd. USD war möglicherweise Gerbers entscheidender Schritt. Die Transaktion führte zu Blockbuster-Medikamenten wie Herceptin und Avastin, die Roche im Laufe der Jahre zig Milliarden Dollar einbrachten.

“Es ist vor allem Fritz Gerber zu verdanken, dass Roche Ende des letzten Jahrtausends wieder auf dem Weg zum Erfolg war”, sagte Christoph Franz, Vorsitzender von Roche, in einer Erklärung. (Berichterstattung von John Miller; Redaktion von Kirsten Donovan)

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