Erinnerung an den Triumph der Menschheit über ein Virus, 40 Jahre später

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Während Wissenschaftler nach einem COVID-19-Heilmittel und einem Impfstoff suchen, feierte die Welt am Freitag ein einschlägiges Jubiläum: Der einzige wahre Triumph der Menschheit über eine Infektionskrankheit mit der Ausrottung der Pocken vor vier Jahrzehnten.

Am 8. Mai 1980 versammelten sich Vertreter aller Mitgliedstaaten der Weltgesundheitsorganisation in Genf und erklärten offiziell, dass das Pocken verursachende Variola-Virus – zwei Jahrhunderte nach der Entdeckung eines Impfstoffs – in die Geschichtsbücher aufgenommen worden sei.

“Seine Ausrottung ist der größte Triumph im Bereich der öffentlichen Gesundheit in der Geschichte”, sagte WHO-Chef Tedros Adhanom Ghebreyesus in einem virtuellen Briefing.

“Während die Welt mit der COVID-19-Pandemie konfrontiert ist, erinnert der Sieg der Menschheit über die Pocken daran, was möglich ist, wenn Nationen zusammenkommen, um eine gemeinsame Gesundheitsbedrohung zu bekämpfen”, sagte er.

Pocken sind eine hoch ansteckende Krankheit, die bei engem Kontakt mit anderen Menschen oder kontaminierten Gegenständen über Tröpfchen übertragen wurde und hohes Fieber und einen Ausschlag auslöste, der die Überlebenden dauerhaft entstellt und oft blind machte.

Aber viele haben nicht überlebt. Das Virus tötete bis zu 30 Prozent aller Infizierten und hat allein im 20. Jahrhundert schätzungsweise mehr als 300 Millionen Menschen getötet.

Es wird angenommen, dass Pocken seit Tausenden von Jahren existieren, wobei die frühesten dokumentierten Hinweise auf die vesikulären Hautläsionen vorliegen, die vermutlich durch die an der Mumie des ägyptischen Pharaos Ramses V entdeckte Krankheit verursacht wurden.

Die verheerende Krankheit war auch das Ziel des weltweit ersten Impfstoffs, den der Wissenschaftler und Arzt Edward Jenner 1796 entdeckte.

Die Idee, die Pocken vollständig auszurotten, entstand jedoch erst fast zwei Jahrhunderte später, 1958, inmitten einer “vorübergehenden” Entspannung zwischen Russen und Amerikanern “, sagte der US-Epidemiologe Larry Brilliant gegenüber AFP.

Zu einer Zeit, als Pocken in mehr als 30 Ländern endemisch blieben und jährlich immer noch mehr als zwei Millionen Menschen starben, schlugen die Sowjets vor, zu zeigen, wofür die globale Zusammenarbeit gut ist, und die Krankheit auszurotten.

“Sofort stimmte Amerika zu”, sagte Brilliant und stellte die Führung und die internationale Zusammenarbeit, die damals während des Kalten Krieges zu beobachten waren, dem “Nationalismus” gegenüber, der die aktuelle Reaktion auf das neuartige Coronavirus prägte.

“Es gab öffentlichen Willen”, sagte er.

Vier Jahrzehnte später, als die Welt vom Schock der COVID-19-Pandemie heimgesucht wird, sollten Entscheidungsträger nach Inspiration für die unermüdlichen Bemühungen suchen, die mit Pocken infizierten Personen zu isolieren und ihre Kontakte zu verfolgen, sagte Rosamund Lewis, verantwortlich für die Pockenakte bei der WHO.

“Wir können viel von Pocken für die COVID-Reaktion lernen”, sagte sie gegenüber AFP.

Die WHO verfügte anfangs nicht über die Mittel, um ernsthaft an der Bekämpfung der Pocken zu arbeiten, doch als sie 1967 schließlich die weltweite Ausrottungskampagne startete, gingen Experten „von Tür zu Tür“, um infizierte Menschen zu finden, sagte Lewis.

Sie beklagte, dass es für viele Länder zu lange gedauert habe, die Bedeutung dieser grundlegenden „Waffe“ für die öffentliche Gesundheit gegen COVID-19 zu erkennen, da sie sich weltweit verbreitet hat und innerhalb weniger Monate mehr als 260.000 Menschen getötet hat.

Experten betonen, dass die Kontaktverfolgung von entscheidender Bedeutung sein wird, bis ein Impfstoff gegen das neue Virus entwickelt und verfügbar ist – etwas, das voraussichtlich mindestens ein Jahr dauern wird.

Jenner kam auf die Idee für einen Pockenimpfstoff, nachdem er beobachtet hatte, dass Milchmädchen, die zuvor Kuhpocken gefangen hatten, keine Pocken fingen, und benutzte das normalerweise ziemlich harmlose Virus, um gegen die weitaus tödlichere Krankheit zu immunisieren.

Vor dem Aufkommen des Impfstoffs haben Menschen geimpft, um gegen Pocken zu immunisieren, indem sie pulverisierte Pockenschorf oder Flüssigkeit von einem Patienten in oberflächliche Kratzer in der Haut eingeführt haben, in der Hoffnung, dass dies zu einer leichten, aber schützenden Infektion führen würde.

Während dieser Prozess eine immunisierende Wirkung hatte, “bestand die Unannehmlichkeit darin, dass Pocken zirkulieren konnten”, sagte Anne-Marie Moulin, Forschungsleiterin am französischen Nationalen Zentrum für wissenschaftliche Forschung.

Verbesserungen des Impfstoffs, einschließlich der Abschaffung des Kühlbedarfs, verbesserten seinen Zugang und seine Verfügbarkeit erheblich und ebneten den Weg für die kommenden Tilgungskampagnen.

Nach einem zehnjährigen großen Vorstoß wurde 1977 in Somalia der letzte bekannte natürlich vorkommende Fall von Pocken beobachtet.

Ein Jahr später wurde jedoch ein britischer medizinischer Fotograf, der in der Nähe eines Pockenforschungslabors arbeitete, infiziert und starb.

Seitdem tobt eine globale Debatte darüber, ob Variola-Virus-Proben zerstört werden sollen oder nicht.

Nur zwei Orte auf der Welt dürfen Pockenproben aufbewahren: die Zentren für die Kontrolle und Prävention von Krankheiten in Atlanta (USA) und das staatliche Forschungszentrum für Virologie und Biotechnologie (VECTOR) in Nowosibirsk (Russland).

Washington und Moskau haben seit langem die Bedeutung der Aufbewahrung der Proben für Forschungszwecke beibehalten.

Aber Jahrzehnte nach seiner Ausrottung ist die Gefahr von Pocken immer noch groß, mit der Befürchtung, dass die verbleibenden Virusproben eine Bedrohung durch Bioterrorismus darstellen könnten, die seit den Terroranschlägen vom 11. September 2001 anschwillt.

Im Vergleich zu Pocken ist „COVID-19 nur eine Trainingsübung“, sagte David Evans, Virologe an der Universität von Alberta in Kanada, gegenüber AFP.

Im Falle einer Wiedereinführung könnten „Pocken in den ersten Wochen beim Eintritt in eine Welt weitgehend immunologisch naiver Personen verheerend sein“, warnte Rosine Ehmann vom Institut für Mikrobiologie der Bundeswehr.

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