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Afrikas größte Fluggesellschaft kämpft ums Überleben inmitten…

Anfang März erklärte Tewolde Gebremariam, CEO von Ethiopian Airlines, auf einer Luftfahrtkonferenz in Addis Abeba, die Coronavirus-Pandemie sei „ein vorübergehendes Problem“ – vergleichbar mit einer Naturkatastrophe oder einem Anstieg der Ölpreise.

Einige Wochen später befindet sich Afrikas größte Fluggesellschaft in einem von Tewolde als “Kampf ums Überleben” bezeichneten Kampf, der den Frachtbetrieb beschleunigt und gleichzeitig versucht, Leasingzahlungen für Flugzeuge aufzuschieben.

“Um ehrlich zu sein, ich hätte nie gedacht, dass es dieses Stadium erreichen würde”, sagte Tewolde AFP diese Woche in einem Interview.

„Ich hätte nie gedacht, dass es sich bei dieser Geschwindigkeit und auch in dieser Größenordnung so ausbreiten würde. Es ist einfach zu schnell und zu expansiv und jenseits aller Vorstellungskraft. “

In ganz Afrika werden Fluggesellschaften im Jahr 2020 im Vergleich zum Vorjahr aufgrund des Coronavirus 6 Milliarden US-Dollar an Passagiereinnahmen verlieren, wie die International Air Transport Association vorausgesagt hat.

Ethiopian Airlines, das staatliche Juwel der Volkswirtschaft und eine wichtige Devisenquelle, sieht sich allein von Januar bis April einem Umsatzverlust von 550 Millionen US-Dollar gegenüber.

“Wenn Sie sich in meine Lage versetzen, besteht die einzige Möglichkeit für Ethiopian Airlines darin, ihre Ressourcen, Energie und Zeit auf Unternehmen zu erweitern oder neu auszurichten, die nicht vom Coronavirus betroffen sind”, sagte Tewolde.

Doch selbst wenn die Fluggesellschaft eine zentrale Rolle bei der Reaktion auf die Pandemie in Afrika einnimmt und dringend benötigte medizinische Geräte auf dem gesamten Kontinent befördert, kann es nicht länger als drei Monate dauern, bis sie finanzielle Hilfe von außen in Anspruch nimmt, sagte Tewolde.

“Werden wir mit nur 15 Prozent unseres Umsatzes mithalten können?” sagte er und bezog sich auf den Betrag, der normalerweise durch Fracht eingebracht wird.

„Für kurze Zeit ja. Aber wie lange noch? Sehr schwer vorherzusagen. “

-Cargo Boom-

In den frühen Tagen der Pandemie wurde Ethiopian Airlines im Inland dafür kritisiert, dass sie sich weigerte, Wettbewerbern wie Kenya Airways zu folgen, indem sie Flüge nach China einstellte, wo das Coronavirus Ende letzten Jahres entstand.

Aber Tewolde sagte, er werde heute den gleichen Anruf tätigen und darauf hinweisen, dass sich herausstellte, dass Äthiopiens erster Fall von COVID-19 – die durch das Coronavirus verursachte Krankheit – ein Japaner war, der aus Burkina Faso ins Land kam.

Die China-Strecken der Fluggesellschaft bilden nun das Rückgrat ihrer Frachtaktivitäten, da die Länder sich bemühen, in China hergestellte persönliche Schutzausrüstung und andere Waren in die Hände zu bekommen.

Diese Aufgabe wird durch die Tatsache erschwert, dass Passagierflüge, die Fracht im Unterbauch befördern können, so stark zurückgegangen sind.

“Derzeit besteht ein schwerwiegender kurzfristiger Mangel an Fracht aus China”, sagte Craig Jenks, Leiter der in New York ansässigen Beratungsfirma Airline / Aircraft Projects Inc.

Die Langstreckenfrachtraten seien „mindestens doppelt so hoch“, fügte Jenks hinzu.

Zu Beginn der Krise hatte Ethiopian Airlines 12 Frachtfrachter und hat seitdem „10 bis 15“ Passagierjets für den Aufbau seiner Flotte eingesetzt, in einigen Fällen wurden Sitze herausgerissen, sagte Tewolde.

Diese Kapazität bleibt hinter Wettbewerbern wie Emirates und Qatar Airways zurück, aber Jenks sagte, dass Fracht Äthiopien möglicherweise noch bis zu 40 Prozent seines normalen Umsatzes einbringen könnte.

-Krisenreaktion-

Äthiopisch hat sich gleichzeitig der Arbeit verschrieben, die für die Coronavirus-Ära einzigartig ist.

Hochrangige Beamte von Washington bis Tokio haben die Fluggesellschaft für die Rückführung ihrer Staatsangehörigen gelobt – einschließlich freiwilliger Helfer des US Peace Corps in 12 Ländern auf dem gesamten Kontinent.

Als die Schwere der Krise klar wurde, haben sich äthiopische Führungskräfte “an die diplomatische Gemeinschaft gewandt, um weitere Frachtdienste anzubieten und ihre Fähigkeit hervorzuheben, Charter- / Sonderflüge anzubieten”, sagte ein Beamter des Außenministeriums in einer Erklärung gegenüber AFP.

Insgesamt habe die Fluggesellschaft “den Transport von über 2.100 US-Bürgern und legalen ständigen Einwohnern unterstützt” in Höhe von rund 4,7 Millionen US-Dollar, sagte der Beamte.

Ethiopian hat auch mit Carnival Cruise Line zusammengearbeitet, die Anfang dieses Monats vier Charterflüge anstellte, um im US-Bundesstaat Louisiana angedockte Besatzungsmitglieder zu repatriieren.

Die Fluggesellschaft geht davon aus, dass sie stark an der Pandemie in Afrika beteiligt sein wird.

Am Montag wurde die zweite Charge von Masken, Testkits, Beatmungsgeräten und anderen Hilfsgütern verteilt, die der chinesische Milliardär Jack Ma an afrikanische Länder gespendet hatte.

Und letzte Woche haben die Vereinten Nationen in Addis Abeba einen Verkehrsknotenpunkt für Hilfsgüter eröffnet, der auf äthiopische Frachtjets angewiesen ist, um Vorräte und Helfer auf dem gesamten Kontinent zu transportieren.

Tewolde sagte, dies sei “eine Fortsetzung unserer Führung in Afrika”, selbst in Zeiten von Konflikten oder Ausbrüchen anderer Krankheiten wie Ebola.

“Alle Arten von Problemen, unter denen Afrika gelitten hat, wir haben immer mit Afrika gestanden”, sagte er.

-‘Was auch immer notwendig ist’-

Angesichts der zunehmenden finanziellen Belastung durch die Krise befindet sich Ethiopian in Gesprächen, um Leasingzahlungen für Flugzeuge aufzuschieben, und es könnte eine Stundung einiger Zahlungen in Höhe von 2 Mrd. USD an Schulden anstreben, sagte Tewolde.

Das Unternehmen sei entschlossen, seine regulären Mitarbeiter nicht zu entlassen, könnte jedoch je nach Dauer der Krise zu Lohnkürzungen greifen.

Der derzeitige Frachtboom könnte im Juni nachlassen und der Passagierverkehr könnte unterdrückt bleiben, nachdem die Länder die Reisebeschränkungen aufgehoben haben, sagte er.

Tewolde sagte jedoch, Äthiopien habe sich weiterhin für langfristige Wachstumspläne engagiert, einschließlich des Baus eines neuen 5-Milliarden-Dollar-Flughafens außerhalb von Addis Abeba.

“Wir werden alles tun, um sicherzustellen, dass wir überleben”, sagte er.