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Der nächste Rover der NASA hat das richtige Zeug, um auf dem Mars nach Leben zu suchen

In Vorbereitung auf die bevorstehende Perseverance-Mission zum Mars führten Astrobiologen einen Trockenlauf durch, um festzustellen, ob der neue Rover tatsächlich in der Lage ist, Zeichen des alten Lebens zu finden. Die gute Nachricht: Wenn der Mars so etwas wie Australien ist.

Der Perseverance Rover wird später in diesem Sommer auf den Markt kommen, sofern keine unvorhergesehenen oder unvorhergesehenen Umstände vorliegen (z. B. eine bestimmte Pandemie). Auf dem Mars angekommen, wird der Rover sein Zuhause im Jezero-Krater finden, wo er mit seinen zahlreichen Instrumenten nach früheren Anzeichen von Bewohnbarkeit suchen wird.

Eine große Frage bei der Mission ist jedoch, ob Wissenschaftler zu Hause diese Zeichen erkennen können, wenn sie durch Ausdauer aufgedeckt werden. Neue in Astrobiology veröffentlichte Forschungsergebnisse legen nahe, dass die Antwort nach einem erfolgreichen Trockenlauf in den Flinders Ranges in Südaustralien Ja lautet.

Offensichtlich sind die Bedingungen in diesem weitläufigen Gebirgszug mit seinen eisigen Temperaturen und seiner kargen Atmosphäre weit entfernt vom Mars. Aber es ist das Beste, was wir haben.

“Die Flinders Ranges sind der perfekte Ort, um eine Menge Forschung im Zusammenhang mit dem Mars zu betreiben, da es sich um ein trockenes, staubiges und windiges Gebiet handelt, das sehr karg ist und daher ein wirklich gutes Analogon für die Suche nach Leben auf dem Mars darstellt”, sagte Bonnie Teece , ein Astrobiologe der University of New South Wales und Hauptautor der neuen Studie, in einer Pressemitteilung der UNSW.

Der voll beladene Rover. (Bild: NASA)

Um den Probelauf durchzuführen, haben Teece und ihre Kollegen dieselbe Technologie zusammengestellt, die Perseverance einmal auf dem Roten Planeten verwenden wird (in dieser Studie wurde tatsächlich kein Rover verwendet, nur Analoga seiner Instrumente). Zu dieser Instrumentensuite gehörte die MASTCAM-Z-Kamera, mit der Kandidatenpunkte ermittelt und Proben visuell untersucht werden können. PIXL, das Röntgenlithochemie verwendet, um die chemische Zusammensetzung von Gesteinen zu bestimmen; und SHERLOC, ein Spektrograph, mit dem der Rover organische Verbindungen und Biosignaturen verschiedener Art aufspürt (eine Biosignatur ist jeder Rest, der von einem Organismus zurückgelassen wird, wie z. B. verschnörkelte Spuren und chemische Nebenprodukte).

Keines dieser Instrumente ist eine Insel, und es sind mehrere Beweislinien erforderlich, um ein zufriedenstellendes Ergebnis zu erzielen und Fehlalarme, Datenfehler und alles andere auszuschließen, was zu irreführenden Daten führen könnte.

Mit diesen Werkzeugen zeigten die Forscher, dass Beharrlichkeit das Zeug dazu hat, Zeichen des alten Lebens auf dem Mars zu finden, wenn sie existieren.

Auf den Flinders Fields, speziell an einem Ort namens Arrowie Basin, konnten die Forscher vielversprechende Kandidatenstandorte erkennen, indem sie sie einfach in einer Simulation des optischen MASTCAM-Z betrachteten. Die Proben wurden dann von Hand gesammelt und mit der analogen Ausrüstung analysiert, was zu einem sehr vielversprechenden Ergebnis führte.

„Insgesamt konnten wir einen angemessenen Detaillierungsgrad für die Proben erfassen und effektiv bestimmen, welche Fossilien am wahrscheinlichsten fossile organische Verbindungen enthalten. Dies zeigt, dass die kombinierte Verwendung dieser Techniken bei der Suche nach Beweisen für organische Stoffe wirksam ist “, Bemerkte Teece. „Interessant ist, dass wir Anzeichen für ein altes mikrobielles Leben aus der Zeit des Kambriums gefunden haben – als sich die Tiere zum ersten Mal auf der Erde entwickelten. Wir haben Biomarker gefunden, wir haben organische Verbindungen gefunden und wir haben physikalische Fossilien und Mineralien gefunden, die mit der Biologie auf der Erde verbunden sind “, sagte sie.

Also ein sehr gutes Zeichen! Auch hier werden die Bedingungen auf dem Mars anders sein als in den Flinders Ranges, aber diese grundlegenden Prinzipien der Lebensjagd sollten weiterhin gelten.