Covid-19 bedeutet, dass die Mondmission der NASA möglicherweise warten muss

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Mit sofortiger Wirkung stellt die NASA die Produktion und Erprobung ihres Raketen- und Besatzungsmoduls der nächsten Generation als Reaktion auf die Covid-19-Pandemie ein. Die Weltraumbehörde will beide Hardware im Jahr 2024 einsetzen, um amerikanische Astronauten zum Mond zu schicken – ein Zieldatum, das jetzt ernsthaft gefährdet zu sein scheint.

Die Aktualisierungen des NASA-Administrators Jim Bridenstine waren in den letzten Tagen stetig, da die Weltraumbehörde (und alle anderen auf der Welt) sich mit der Covid-19-Pandemie befasst. Im letzten Schritt wurden die Michoud Assembly Facility in New Orleans und das Stennis Space Center in Mississippi nach einer gestern vom NASA-Chef veröffentlichten Erklärung auf Stufe 4 des vierstufigen Reaktionsrahmens der NASA eskaliert. Der Umzug tritt am heutigen 20. März in Kraft.

Das bedeutet, dass alle NASA-Mitarbeiter, die in diesen beiden Einrichtungen arbeiten, jetzt Telearbeit leisten müssen, mit Ausnahme von Mitarbeitern mit sicherheitsrelevanten Jobs. Die Reise wurde ebenfalls ausgesetzt. Diese Maßnahmen sollen die Ausbreitung von SARS-CoV-2, dem Virus, das Covid-19 verursacht, verlangsamen.

“Die Änderung bei Stennis wurde aufgrund der steigenden Anzahl von Covid-19-Fällen in der Gemeinde rund um das Zentrum, der Anzahl der Selbstisolationsfälle innerhalb unserer Belegschaft und eines bestätigten Falls in unserem Stennis-Team vorgenommen”, sagte Bridenstine. “Obwohl es bei Michoud keine bestätigten Fälle gibt, wird die Einrichtung aufgrund der steigenden Anzahl von Covid-19-Fällen in der Region gemäß den lokalen und föderalen Richtlinien auf Stufe 4 verschoben.”

Konzeptionelles Bild des Orion-Raumfahrzeugs, wie es während des Artemis-Mondprogramms verwendet wird. (Bild: NASA)

Die Stufe 4 bedeutet auch, dass die NASA den Bau und die Erprobung ihres bevorstehenden Space Launch Systems (SLS) vorübergehend einstellen muss – einer leistungsstarken Rakete, die Astronauten zum Mond und Mars liefern soll. Die Entwicklung für das Orion-Raumschiff der NASA und die dazugehörige Hardware wird ebenfalls eingestellt. SLS und Orion sind zwei wichtige Komponenten des Artemis-Mondprogramms, mit dem amerikanische Astronauten 2024 zum Mond zurückkehren sollen.

Wie Bridenstine in seiner Erklärung erklärte, wird die NASA beide Projekte systematisch herunterfahren, wobei die unfertige Hardware in einen sicheren Zustand versetzt wird, bis die Arbeit wieder aufgenommen werden kann. Sobald dieser Roll-down abgeschlossen ist, sind die einzigen Mitarbeiter, die entweder bei Michoud oder Stennis zugelassen werden, Mitarbeiter, die gemäß den Richtlinien der Stufe 4 für den Schutz des Lebens und kritischer Infrastrukturen verantwortlich sind.

Es ist noch früh, aber diese Störungen könnten das Artemis-Programm und den Zeitplan für 2024, wie von der Trump-Administration vorgeschrieben, erheblich beeinträchtigen. Diese Zeitlinie war bereits zweifelhaft, aber covid-19 könnte der letzte Katalysator sein, der die Beamten dazu zwingt, 2028 als Zieljahr für die Landung auf dem Mond neu zu bestimmen.

“Wir wissen, dass die NASA-Missionen Auswirkungen haben werden, aber da unsere Teams daran arbeiten, das Gesamtbild zu analysieren und Risiken zu reduzieren, verstehen wir, dass unsere oberste Priorität die Gesundheit und Sicherheit der NASA-Belegschaft ist”, erklärte Bridenstine.

Gizmodo kontaktierte die NASA, um herauszufinden, ob andere Projekte von den gestern angekündigten Maßnahmen betroffen sind. Ein Sprecher der Agentur sagte, dass die SLS- und Orion-Störungen derzeit die einzigen sind, die gemeldet werden, aber weitere Informationen könnten später heute verfügbar sein, da covid-19 dazu führt, dass sich die Dinge “sehr schnell” ändern, sagte er.

Am Montag kündigte die NASA die Eskalation aller Einrichtungen auf Stufe 3 an, was zu Störungen bei mehreren Projekten führte. Wie Gizmodo berichtete, umfassten betroffene Projekte Dynamik und Chemie der Sommerstratosphäre oder DCOTTS (ein Projekt, bei dem Flugzeuge zur Untersuchung der Chemie und Zusammensetzung der oberen Atmosphäre eingesetzt werden), DeltaX (eine Luft- und Felduntersuchung des Mississippi-Deltas) und Submesoscale Ocean Dynamics Experiment oder S-MODE (ein Projekt, das die Auswirkungen der Ozeane auf das Klima untersucht).

In der Zwischenzeit schreiten die Arbeiten am Mars Perseverance Rover der NASA zügig voran. Im letzten Meilenstein der Mission wurde der Rover mit seinem Probenhandhabungssystem ausgestattet, mit dem die sechsrädrige Sonde Marsoberflächenproben entnehmen und für zukünftige Missionen zum Abrufen und Fähren zur Erde aufbewahren kann. Diese Komponenten wurden jedoch am 7. und 11. März installiert, was bereits vor einer Ewigkeit zu sein scheint.

“Derzeit hat das Coronavirus keinen Einfluss auf den Startplan des Mars Perseverance Rovers”, heißt es in der Pressemitteilung der NASA. “Die Startvorbereitungen gehen weiter.”

Wenn die Situation so bleibt – ein großes “Wenn” zu diesem Zeitpunkt – wird der Perseverance Rover Ende Juli oder Anfang August dieses Jahres starten. Aber bei all dem, was gerade auf der ganzen Welt passiert, halten wir nicht den Atem an.

Schließlich planen die NASA und SpaceX noch, Anfang Mai den Demo-2-Test zu starten, an dem zwei NASA-Astronauten beteiligt sein werden. Im Erfolgsfall könnte der Test bedeuten, dass die NASA endlich wieder in der Lage ist, Astronauten aus ihrem eigenen Boden in den Weltraum zu bringen – was die Weltraumbehörde seit dem Ausscheiden des Space-Shuttle-Programms im Jahr 2011 nicht mehr konnte.

Ausgewähltes Bild: NASA

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