Eine Reihe von bahnbrechenden Forschungen hat ergeben, dass ein umstrittenes Skelett zu einer neuen Spezies des alten Menschen gehören kann.

Little Foot’, ein Hominin, der vor 3,67 Millionen Jahren lebte, war eine ganz andere Spezies als alles, was wir je zuvor gesehen haben, so die Wissenschaftler.

Vier wissenschaftliche Arbeiten, die noch nicht begutachtet oder veröffentlicht wurden, behaupten, dass das Skelett einer älteren Frau mit einem verkrüppelten linken Arm beweist, dass sie zu keiner bekannten Kategorie gehört.

Sie wurde auch entdeckt, dass sie Beine hat, die länger sind als ihre Arme, ein Merkmal, das mit der Evolution des modernen Menschen verbunden ist, da es den Bipedalismus begünstigt – das Gehen auf zwei Beinen.

Andere Studien über die Überreste haben ergeben, dass sie eine ausschließlich pflanzliche Ernährung hatte und etwas über 130 cm groß war.

Der vorgeschlagene Name der Art ist Australopithecus prometheus.

Das Skelett wurde erstmals in den 90er Jahren in Südafrika entdeckt und zunächst als Australopithecus eingestuft, eine Gruppe von Homininen, zu der das berühmte Fossil “Lucy” gehört.

Dr. Ronald Clarke von der University of the Witwatersrand in Johannesburg behauptet seit zwei Jahrzehnten, dass dies falsch ist und Little Foot zu keiner bekannten Art gehört.

Er behauptet, dass sie Mitglied einer neuen Spezies ist, die er A. prometheus nennt – ein grandioser Name, der von dem griechischen Titanen Prometheus stammt, der die Menschheit aus Ton herstellte.

Dr. Clarke ist entweder der Hauptautor oder ein entsprechender Autor für alle vier Studien.

Er sagte zu New Scientist: “Ich habe 20 Jahre damit verbracht, dieses Skelett zu bekommen, es im Fels in der tiefen Dunkelheit der Höhle zu finden, jeden Knochen zu lokalisieren und dann ausreichend zu reinigen, damit wir sie in der Höhle identifizieren können, sie zu unterbieten, sie in Blöcken herauszubringen, sie zu reinigen und zu rekonstruieren.

Er benutzte einen Luftschreiber, um die Überreste sorgfältig zu entfernen, ohne dass die zerbrechlichen Knochen abplatzen.

Die Überreste von Little Foot wurden 1994 erstmals in den Sterkfontein-Höhlen bei Johannesburg gefunden.

Der liebevolle Spitzname für das Fossil, früher bekannt als StW 573, wurde erhalten, als ein Wissenschaftler den Begriff zur Beschreibung der zierlichen Knochen im Vergleich zu den damals bekannten größeren Homininen verwendete.

Travis Pickering von der University of Wisconsin-Madison in den USA leitete eine der vier Studien und entdeckte, dass Little Foot mit einer schweren Verletzung litt.

Ihr linker Unterarm erzeugte eine “bilaterale Asymmetrie”, als ihr linker Arm in Bezug auf ihre rechte Seite verformt wurde.

Der Unterarm wurde gebeugt und die Forscher sagen, dass diese Krümmungen das Ergebnis eines Sturzes auf eine überstreckte, ausgestreckte Hand waren”.

Dr. Pickering und seine Kollegen sagen, dass es unwahrscheinlich war, dass der Sturz aus einer signifikanten Höhe kam und als Kind aufgetreten sein könnte.

Robin Crompton von der University of Liverpool arbeitete an einem anderen Papier, auch in Zusammenarbeit mit Dr. Clarke, und fand heraus, dass einige frühe Hominine großbäuchig waren und Hinterbeine länger hatten als Vorderbeine.

Dies hätte, so sagen sie, dramatische Auswirkungen auf die Art und Weise gehabt, wie sich das Individuum bewegen würde.

Es war für längere Strecken effektiv, hätte das Tier aber weniger effizient beim Klettern gemacht und Little Foot hätte die Dinge beim Gehen nicht gut tragen können.

Dr. Crompton schreibt in der Zusammenfassung des Papiers: Dies und andere hierin vorgestellte Beweise deuten darauf hin, dass es in Sterkfontein zwei Beckengürtelmorphs gibt, die Clarke (2013) bei der Erkennung einer zweiten Spezies, A. prometheus, mit StW 573[Little Foot], unterstützen”.

Forschungen unter der Leitung von Dr. Clarke selbst analysierten den Schädel von Little Foot und fanden heraus, dass die Überreste wieder die Theorie einer neuen Art untermauern.

Es gibt viele, viele Unterschiede, nicht nur im Schädel, sondern auch im Rest des Skeletts”, sagt er. Sie beinhalten ein flacheres Gesicht als A. africanus und größere Zähne mit einer großen Lücke zwischen den oberen Eckzähnen und Schneidezähnen”, sagte er.

A. africanus war allesfressend”, sagt Dr. Clarke.

Eine weitere Studie untersuchte die Beziehung zwischen der Höhle, in der der kleine Fuß gefunden wurde, und dem Skelett.