Die Erzbasilika St. John Lateran ist die Domkirche in der Stadt Rom, Italien. Sie ist die älteste und höchste der vier päpstlichen großen Basiliken und verleiht ihr den einzigartigen Titel “Archbasilika”. Die Kirche wurde ursprünglich im 4. Jahrhundert n. Chr. von Konstantin dem Großen erbaut, einem römischen Kaiser, der zwischen 306 und 337 n. Chr. regierte und das Christentum zur offiziellen Religion des Reiches machte. Auf dem Caelian-Hügel gelegen, hätte die Erzbasilika des Heiligen Johannes Lateran damals die römische Skyline dominiert. Wie neue Forschungen aus dem Lateranprojekt zeigen, war das Gelände jedoch bereits seit Jahrhunderten in Gebrauch.

Um die Erzbasilika des heiligen Johannes Lateran zu errichten, hatte Konstantin die Castra Nova (Neues Fort) weggefegt, das verschwenderische Hauptquartier der kaiserlichen Pferdegarde, das über ein Jahrhundert zuvor vom Kaiser Septimius Severus errichtet worden war.

In ähnlicher Weise hatte Severus zuvor die palastartigen Häuser einiger der mächtigsten Bewohner Roms zerstört, um Platz für das beeindruckende neue Zuhause der Pferdewächter zu schaffen.

Dieser kontinuierliche Bauprozess auf der Baustelle bedeutete, dass über Hunderte von Jahren hinweg Schichten der römischen Geschichte festgelegt wurden, von denen ein Großteil die sich verändernden Schicksale und Prioritäten des Reiches widerspiegelt.

Weit unter den modernen Straßen Roms arbeitend, haben die Archäologen des Lateran-Projekts das erste ganzheitliche Bild von Hunderten von Jahren römischer Geschichte mit Hilfe von digitaler Kartierung, bodendurchdringendem Radar und 3D-Visualisierungstechniken zum Leben erweckt.

In Zusammenarbeit mit einigen der weltweit führenden Visualisierungsspezialisten haben sie die Pracht der Gebäude rekonstruiert.

Die Arbeit hat es auch ermöglicht, zu untersuchen, wie sich die verschiedenen Gebäude, die das Gelände bewohnten, entwickelt haben, wie sich die verschiedenen Elemente zueinander verhalten und hat einen Eindruck von der Größe der vier Hektar großen Fläche vermittelt.

“Es gibt eine große Fläche unter dem Lateran, durch die man gehen oder kriechen kann”, sagte Professor Ian Haynes, Co-Direktor des Lateran-Projekts der Newcastle University.

“Die Archäologie befindet sich auf verschiedenen Ebenen darunter – am tiefsten waren wir 8,5 m unter der modernen Bodenoberfläche.”

“Um einige der Räume zu erreichen, arbeiteten wir mit einer Gruppe namens Roma Sotteranea zusammen, die sich auf die Arbeit an vergrabenen Orten spezialisiert hat und genau die gleichen Geräte und Techniken wie Höhlenforscher einsetzt. An manchen Stellen war es notwendig, die Teams halbstündlich zu wechseln, weil es sonst nur noch erstickend wird.”

Der Bau der Erzbasilika des heiligen Johannes Lateran war ein entscheidender Moment, der den Beginn der großen christlichen Gebäude markierte, die Rom prägten und ein starkes Symbol dafür sind, dass das Militär der Religion Platz machte.

Im Jahre 312 n. Chr. kämpfte die Armee Konstantins in der Schlacht an der Milvischen Brücke, woraufhin die alte Basis der Pferdewache und mehrere benachbarte Gebäude zerstört wurden.

Das Land wurde der Kirche übergeben und bot Konstantin den perfekten Ort, um seine neue Vision für Rom darzulegen.

“Das Land könnte der Kirche innerhalb weniger Wochen nach der Schlacht übergeben worden sein. Eine Entscheidung wurde sicherlich ziemlich bald danach getroffen und die Arbeit am Lateran begann einige Jahre bevor er an St. Peter’s begann”, sagte Professor Haynes.

“Die Kathedrale wurde in den 1650er Jahren wieder aufgebaut, aber es gibt immer noch original Konstantinische Stoffe in den Mauern, während die ursprünglichen Fundamente unter der Kirche freigelegt sind.”

“Seitdem gab es verschiedene Bemühungen, sie zu rekonstruieren, also wollten wir all diese Informationen zusammenführen, um eine digitale Kathedrale zu schaffen, die man besichtigen kann.”