SpaceX gelang es nicht, den Raketen-Nasenkegel zu fangen, der während des epischen Starts am Montag auf die Erde zurückfiel, aber das Unternehmen plant, das 6 Millionen Dollar schwere Gerät trotzdem wiederzuverwenden.

Beide Hälften der schützenden Nutzlastverkleidung um die 64 Kleinsatelliten, die am Montag (3. Dezember) von einer zweimal geflogenen SpaceX Falcon 9-Rakete gelenkt wurden, entgingen dem schnellen, netzausgerüsteten Boot des Unternehmens, Herrn Steven. Stattdessen spritzten die Teile in den Pazifik.

Aber das ist kein Deal-Brecher für die Wiederverwendung, so SpaceX-Gründer und CEO Elon Musk. [Fotos starten: SpaceX Falcon 9 Lofts 64 Satelliten (und Länder) auf dem historischen dritten Flug].

“Falcon-Verkleidungshälften verfehlten das Netz, landeten aber sanft im Wasser. Mr. Steven holt sie ab. Der Plan ist, sie auszutrocknen und wieder zu starten. Nichts gegen ein wenig Schwimmen”, sagte Musk über Twitter, etwa 90 Minuten nachdem die Falcon 9 von der kalifornischen Vandenberg Air Force Base auf der Mission “SSO-A: Smallsat Express” gestartet war.

Falcon 9 Verkleidungshälften sind mit Fallschirmen und kleinen Triebwerken ausgestattet, die den Nasenkegeln helfen, weiche Landungen auf dem Meer zu machen. SpaceX hat mehrmals versucht, mit Herrn Steven Verkleidungen aus der Luft zu holen, um die Ausrüstung frei von korrosivem Meerwasser zu halten, aber das Boot hat den Fang jedes Mal verpasst.

Einige davon waren sehr Beinaheunfälle, wobei Mr. Steven nur wenige hundert Fuß von der Abspritzanlage entfernt war. Es ist also im Moment unklar, was an dieser Wiederherstellung anders ist – warum SpaceX plant, diese Verkleidung wiederzuverwenden, aber mit anderen weitergab. (Musk hatte das zum Zeitpunkt dieses Schreibens nicht erklärt.)

Die Wiederverwendbarkeit ist eine der wichtigsten Prioritäten von SpaceX, das darauf abzielt, seine Raumfahrzeuge häufig und wiederholt neu zu fliegen. Dies wird die Kosten der Raumfahrt senken und möglicherweise mutige Leistungen wie die Kolonisierung des Mars wirtschaftlich machbar machen, sagte Musk.

Der Start am Montag war ein Meilenstein in dieser Entwicklung und markierte das erste Mal, dass eine Falcon 9 erste Stufe auf drei Orbitalmissionen gestartet war. (SpaceX hat die Oberstufe der zweistufigen Rakete nie wieder geflogen und plant dies auch in Zukunft nicht, sagte Musk kürzlich.)

Die erste Etappe könnte noch einmal fliegen; sie hat ihre Landung auch am Montag absolviert und kam sanft auf das Deck des Drohnenschiffs “Just Read The Instructions”, das im Pazifik stationiert war, herunter.

SSO-A war auch durch die Anzahl der von ihm gelieferten Satelliten bemerkenswert; 64 ist der am häufigsten vom US-Boden während eines einzigen Starts geflogene Satellit. Der Gesamtrekord liegt bei 104, die im Februar 2017 von einer indischen Polar Satellite Launch Vehicle aufgestellt wurden.