Lange Zeit glaubte man, dass ein Riesen-Nashorn namens Elasmotherium sibericum vor etwa 200.000 Jahren ausgestorben sei – lange vor dem quartären megafaunalen Aussterbeereignis, das das Ende des wolligen Mammuts, des irischen Elchs und der säbelzahnigen Katze bedeutete. Eine verbesserte Datierung von Fossilien deutet darauf hin, dass die Art in Osteuropa und Zentralasien bis vor mindestens 39.000 Jahren überlebt hat und sich im Laufe der Zeit mit der Existenz des frühneuzeitlichen Menschen überschneidet.

Heute gibt es nur noch fünf überlebende Nashornarten, obwohl es in der Vergangenheit bis zu 250 Arten zu verschiedenen Zeiten gab.

Mit einem Gewicht von bis zu 3,5 Tonnen war Elasmotherium sibericum – auch bekannt als das “sibirische Einhorn”, wegen seines außergewöhnlichen Einzelhorns – zweifellos eines der beeindruckendsten.

Es wird seit langem angenommen, dass diese alte Kreatur schon lange vor der Eiszeit ausgestorben ist. Eine neue Studie stellt jedoch das Datum des Untergangs dieser Art in Frage.

“Dieses megafaunale Aussterbeereignis kam erst vor etwa 40.000 Jahren richtig in Gang”, sagte Studienautor Professor Adrian Lister, Forscher am Department of Earth Sciences am Natural History Museum, London, Großbritannien.

“Elasmotherium sibericum mit seinem scheinbaren Aussterbedatum von vor 100.000 Jahren oder mehr wurde also nicht als Teil desselben Ereignisses betrachtet.”

“Wir haben ein paar Exemplare datiert und zu unserer Überraschung kamen sie im Alter von weniger als 40.000 Jahren rein.”

Die Ergebnisse der Radiokohlenstoffdatierung zeigen, dass Elasmotherium sibericum bis vor mindestens 39.000 Jahren und möglicherweise erst vor 35.000 Jahren überlebt hat.

Weitere Studien zeigten mehr über die Biologie und das mögliche Verhalten des Riesen-Nashorns.

Professor Lister und Co-Autoren untersuchten die stabilen Isotopenverhältnisse in den Zähnen der Art, bei denen die verschiedenen Kohlenstoff- und Stickstoffisotope untersucht und mit verschiedenen Pflanzen verglichen wurden, so dass sie feststellen konnten, was die Tiere fraßen.

Die Ergebnisse bestätigen, dass Elasmotherium sibericum höchstwahrscheinlich auf zähen, trockenen Gräsern graste.

“Die letzten Tage des Elasmotherium sibericum wurden mit den frühen modernen Menschen und Neandertalern geteilt”, sagten die Forscher.

“Es ist jedoch unwahrscheinlich, dass die Anwesenheit von Menschen die Ursache für das Aussterben war. Vielmehr ist es wahrscheinlicher, dass dramatische Klimaschwankungen in diesem Zeitraum, gepaart mit dem spezialisierten Weidestil und der natürlich niedrigen Population der Nashörner, die Art an den Rand gedrängt haben.”

Die Forscher konnten auch DNA aus einem Teil des Fossils extrahieren. Dies trug dazu bei, eine Debatte darüber beizulegen, wo Elasmotherium sibericum zusammen mit allen anderen Mitgliedern der Gattung Elasmotherium auf den evolutionären Rhino-Baum passt.

“Die alte Gruppe spaltete sich vor etwa 43 Millionen Jahren von der modernen Nashorngruppe ab und machte Elasmotherium sibericum zur letzten Art einer sehr charakteristischen und alten Linie”, sagten die Studienautoren.

Die Forschung erscheint in der Zeitschrift Nature Ecology & Evolution.