Einer der wichtigsten Treiber des Weltklimas ist ein Gebiet im Nordatlantik, in dem sich wärmeres und kälteres Wasser vermischt und wirbelt.

Als die Wissenschaftler diesen kritischen Unterwasser-Dynamo zum ersten Mal unter die Lupe nahmen, fanden sie heraus, dass sie an der falschen Stelle suchten.

Bei Hunderten von Meilen.

Die Folgen sind noch nicht ganz verstanden, aber schließlich könnte es die Prognosen für eines der schlimmsten Szenarien der globalen Erwärmung – das in diesem Jahrhundert noch als unwahrscheinlich angesehen wird – ändern, in dem die Mischung aufhört und ein Klimachaos entsteht.

Es heißt Atlantic Meridional Overturning Circulation, und Wissenschaftler beschreiben es als ein riesiges Meeresförderband, das Wasser von Grönland nach Süden bis über die Spitze Afrikas hinaus in den Indischen Ozean transportiert.

Warmes, salziges Wasser an der Oberfläche bewegt sich nach Norden und vermischt sich mit kaltem, frischem Wasser in der Nähe von Grönland.

Während das Wasser kühlt und sinkt, treibt es eine langsame Zirkulation der Ozeane an, die für das globale Klima entscheidend ist, was sich auf die Lage der Dürren und die Häufigkeit der Hurrikane auswirkt. Es speichert auch wärmespeicherndes Kohlendioxid tief im Meer.

Je schneller es sich bewegt, desto mehr warmes Wasser wird in die Tiefe geleitet, um zu kühlen.

Der Bereich, in dem sich warmes Wasser im Nordatlantik dreht, gilt als Motor des Förderbandes.

Wissenschaftler dachten, es sei in der Labradorsee westlich von Grönland.

Aber dann maß ein neues internationales Wissenschaftsteam Temperatur, Salzgehalt und die Geschwindigkeit der Meeresströmungen im gesamten Nordatlantik, um zu versuchen, das Förderband besser zu verstehen.

Die vorläufigen Ergebnisse nach Hunderten von Messungen in 21 Monaten fanden heraus, dass der Motor mehrere hundert Meilen östlich von dem Ort, an dem sie sich befanden, war, sagte Studienleiterin Susan Lozier, eine Professorin für Meereswissenschaften an der Duke University.

Die Studie, die am Donnerstag in der Zeitschrift Science veröffentlicht wurde, bringt sie östlich von Grönland, näher an Schottland.

Die Computersimulationen, die vorhersagen, wie sich das Klima in den kommenden Jahren verändern könnte, haben nicht genau berücksichtigt, wo sich der Förderbandmotor befindet, und jetzt können sie es vielleicht auch.

Lozier und mehrere externe Experten sagten, dass dies ihr Vertrauen in die Modelle nicht ändert, zumal, wenn die Modelle mit dem, was in der realen Welt passiert, überprüft werden, sie sich als allgemein genau erweisen.

Es bedeutet nicht, dass die Modelle überhaupt falsch sind”, sagte Tom Delworth, ein leitender Wissenschaftler im geophysikalischen Labor der National Oceanic and Atmospheric Administration in Princeton, New Jersey.

Carl Wunsch des MIT und andere externe Experten sagten, dass die Studie hilfreich sei, wiesen aber darauf hin, dass 21 Monate Studie nicht ausreichen, um zu wissen, ob dieser andere Standort vorübergehend oder dauerhaft ist.

Wissenschaftler befürchten seit langem, dass sich das Förderband verlangsamt und im schlimmsten Fall sogar stoppt und einen abrupten und katastrophalen Klimawandel verursacht.

Es gilt als potenzieller Klima-Kipppunkt, der die Prämisse des wissenschaftlich ungenauen Katastrophenfilms “The Day Übermorgen” von 2004 war.

Basierend auf Computermodellstudien berichtete das Intergovernmental Panel on Climate Change der Vereinten Nationen in einer früheren Studie, dass es “sehr unwahrscheinlich” sei, dass das Förderband in diesem Jahrhundert zusammenbrechen würde. Das mit dem Nobelpreis ausgezeichnete wissenschaftliche Panel kam jedoch zu dem Schluss, dass es wahrscheinlich etwa ein Drittel langsamer werden wird, wenn die Treibhausgasemissionen in ihrem derzeitigen Tempo anhalten.

Eine Studie vom letzten Jahr ergab, dass die globale Erwärmung das System schwächt, indem sie sagte, dass sich das Förderband mit der langsamsten Geschwindigkeit seit fast 140 Jahren bewegt.

Unser grundlegendes Verständnis, dass der Zusammenbruch unwahrscheinlich ist, steht immer noch”, sagte Delworth, der nicht Teil der Studie war.

“Unsere Unsicherheit über diese Vorhersage ist hoch.