Der Roboterforscher Osiris-Rex zog sich 12 Meilen (19 Kilometer) vom rautenförmigen Raumgestein entfernt zurück. Es wird in den kommenden Tagen noch näher kommen und am 31. Dezember in die Umlaufbahn um Bennu gehen. Kein Raumschiff hat jemals einen so kleinen kosmischen Körper umkreist.

Es ist der erste Versuch der USA, Asteroidenproben für die Rückkehr zur Erde zu sammeln, was bisher nur Japan erreicht hat.

Die Fluglotsen applaudierten und tauschten hohe Fünfer aus, nachdem bestätigt war, dass Osiris-Rex es nach Bennu geschafft hatte – genau eine Woche nachdem die NASA ein Raumschiff auf dem Mars landete.

“Erleichtert, stolz und begierig darauf, zu erforschen”, tweete der leitende Wissenschaftler Dante Lauretta von der University of Arizona. “Nach Bennu und zurück!”

Da Bennu 122 Millionen Kilometer entfernt war, dauerte es sieben Minuten, um vom Raumschiff zum Fluglotsen bei Lockheed Martin in Littleton, Colorado, zu gelangen. Die Firma baute dort die Raumsonde.

Bennu wird auf etwas mehr als 500 Meter (1.600 Fuß) Durchmesser geschätzt. Eine genauere Beschreibung werden die Forscher auf einem wissenschaftlichen Treffen am kommenden Montag in Washington geben.

Ungefähr so groß wie ein SUV, wird das Raumschiff den Asteroiden ein Jahr lang beschatten, bevor es Kies aufnimmt, um 2023 zur Erde zurückzukehren.

Wissenschaftler sind begierig darauf, Material von einem kohlenstoffreichen Asteroiden wie dem dunklen Bennu zu studieren, das Beweise enthalten könnte, die auf den Beginn unseres Sonnensystems vor 4,5 Milliarden Jahren zurückgehen. Als solches ist es eine astronomische Zeitkapsel.

Ein japanisches Raumschiff hängt seit Juni an einem anderen erdnahen Asteroiden, auch für Proben. Es ist Japans zweite Asteroidenmission. Dieser neueste Stein trägt den Namen Ryugu und ist etwa doppelt so groß wie Bennu.

Ryugus Flecken sollten bis Dezember 2020 hier sein, werden aber weit weniger sein als die versprochene Beute von Osiris-Rex.

Osiris-Rex strebt an, mindestens 60 Gramm oder 2 Unzen Staub und Kies zu sammeln. Das Raumschiff wird nicht landen, sondern im Jahr 2020 mit einem 3 Meter langen mechanischen Arm die Partikel kurzzeitig landen und absaugen. Der Probenbehälter würde sich lösen und 2021 auf die Erde zusteuern.

Die Sammlung – Fallschirmspringen bis nach Utah – würde den größten kosmischen Transport seit der Auslieferung der Mondgesteine der Apollo-Astronauten an die Erde in den späten 1960er und frühen 1970er Jahren darstellen.

Die NASA hat schon einmal Kometenstaub und Sonnenwindteilchen mitgebracht, aber nie Asteroidenproben. Japan gelang es 2010, einige winzige Partikel von seiner ersten Asteroidenmission, auch Hayabusa genannt, zurückzugeben.

Sowohl Bennu als auch Ryugu gelten als potenziell gefährliche Asteroiden. Das bedeutet, dass sie in Jahren auf die Erde schlagen könnten. Im schlimmsten Fall würde Bennu während eines geplanten Nahbesuchs in 150 Jahren einen Krater herausschneiden.

Der Kontakt mit Bennu wird seine Umlaufbahn nicht wesentlich verändern oder für uns gefährlicher machen, betonte Lauretta.

Je mehr Wissenschaftler über Asteroiden erfahren, desto besser ist die Erde gerüstet, um einen wirklich katastrophalen Schlag zu verhindern.

Die 800 Millionen Dollar schwere Osiris-Rex-Mission begann mit einem Start 2016 in Cape Canaveral, Florida. Sein Kilometerzähler zeigt ab Montag 1,2 Milliarden Meilen (2 Milliarden Kilometer) an.

Sowohl das Raumschiff als auch die Namen der Asteroiden stammen aus der ägyptischen Mythologie. Osiris ist der Gott des Jenseits, während Bennu den Reiher und die Schöpfung darstellt.

Osiris-Rex ist eigentlich ein NASA-Akronym für Herkunft, spektrale Interpretation, Ressourcenidentifikation, Security-Regolith-Explorer.