Ein 200 Millionen Jahre altes Fossil, das vor mehr als 60 Jahren auf einem Bauernfeld gefunden wurde, wurde erstmals mit modernsten CT-Scans untersucht.

Der fast vollständig intakte Ichthyosaurus-Schädel und Unterkiefer wurde in einer Weltneuheit digital rekonstruiert.

Der gut erhaltene Schädel wurde erstmals 1955 auf der Fell Mill Farm in Shipston-on-Stour, Warwickshire, gefunden.

Es ist das erste Mal, dass ein 3D-Eindruck von Schädel und Unterkiefer eines großen Meeresreptils für Forschungszwecke und die Öffentlichkeit zugänglich gemacht wird.

Im Jahr 2014 begannen die Paläontologen Dean Lomax von der Manchester University und Nigel Larkin im Rahmen eines Projekts am Thinktank Science Museum, Birmingham, den Schädel und sein unvollständiges Skelett zu untersuchen.

Studienleiter Dean Lomax sagte MailOnline: “Der Schädel ist fast einen Meter lang und wir schätzen die gesamte Körperlänge auf bis zu vier Meter.

“Damit ist dieses Protoicthyiosaurus-Exemplar das größte dieser Art, das je untersucht wurde.

Ursprünglich wurde sie als eine häufige Art namens Ichthyosaurus communis identifiziert, aber später wurde sie in der Analyse von Herrn Lomax als eine weitaus seltenere Art entdeckt.

Zwei Forschungsarbeiten, darunter dieses in der Zeitschrift PeerJ veröffentlichte Papier, haben ergeben, dass seine Schädelfunktionen darauf hinweisen, dass es sich um den Schädel einer Art namens Protoichthyosaurus prostaxalis handelt.

Der Schädel ist fast doppelt so lang wie jedes andere Exemplar des Protoichthyosaurus.

Herr Lomax, einer der weltweit führenden Ichthyosaurier-Experten, sagte: “Als ich dieses Exemplar zum ersten Mal sah, war ich erstaunt über seine ausgezeichnete Erhaltung.

Ichthyosaurier dieser frühen Jurazeit sind in der Regel “pancaked”, d.h. sie werden so zerquetscht, dass die ursprüngliche Struktur des Schädels entweder nicht erhalten bleibt oder verformt oder beschädigt wird.

Einen Schädel und Teile des Skeletts eines Ichthyosauriers dieses Alters dreidimensional zu erhalten, ohne dass ihn ein umgebender Fels verdeckt, ist also etwas ganz Besonderes.

Co-Autor Mr. Larkin sagte, dass der Schädel nicht ganz vollständig ist, aber mehrere Knochen der Hirnschale – die bei Ichthyosauriern selten erhalten sind – sind vorhanden.

Er fügte hinzu: “Zunächst war es das Ziel des Projekts, den Schädel zu reinigen und zu konservieren und ihn teilweise zu demontieren, um ihn genauer wieder aufzubauen, damit er im Thinktank Museum wieder ausgestellt werden kann.

Aber wir stellten bald fest, dass die einzelnen Knochen des Schädels außergewöhnlich gut dreidimensional erhalten waren, besser als bei jedem anderen Ichthyosaurier-Schädel, den wir gesehen hatten.

Außerdem würden sie gut auf CT-Scans reagieren, so dass wir ihre Form digital erfassen und ihre internen Details sehen können. Dies war eine Gelegenheit, die man nicht verpassen durfte”.

Um die im Schädel enthaltenen Informationen freizusetzen, wurden die Knochen an der Cambridge University von der erfahrenen Paläontologin und Co-Autorin Dr. Laura Porro mikro-CT gescannt.

Das Fossil konservierte nur Knochen von der linken Seite des Gehirnkastens, aber die Forscher benutzten CT-Scans, um den restlichen Gehirnkasten digital zu spiegeln und in 3D zu drucken, um ihn zu vervollständigen.

Schließlich wurde der gesamte Schädel am Royal Veterinary College (RVC) mit einem Scanner gescannt, der typischerweise für Pferde und andere Großtiere reserviert ist.

Dr. Porro vom University College London (UCL) fügte hinzu: Die CT-Untersuchung ermöglicht es uns, in Fossilien zu schauen – in diesem Fall konnten wir lange Kanäle in den Schädelknochen sehen, die ursprünglich Blutgefäße und Nerven enthielten.

Scans enthüllten auch die Kurationsgeschichte des Exemplars seit seiner Entdeckung in den 1950er Jahren.

Es gab mehrere Bereiche, die aus Gips und Ton rekonstruiert wurden, und ein Knochen wurde so geschickt modelliert, dass nur die Scans zeigten, dass ein Teil davon eine Fälschung war.

Schließlich gibt es das Potenzial, den Schädel digital in 3D zu rekonstruieren. Das ist schwer – und riskant – mit den ursprünglichen, zerbrechlichen und sehr schweren fossilen Knochen zu tun; außerdem können wir die 3D-Rekonstruktion nun anderen Wissenschaftlern und der Bildung zur freien Verfügung stellen.

Der Einsatz moderner Technologien, wie beispielsweise medizinischer Scanner, hat die Art und Weise, wie Paläontologen Fossilien untersuchen und beschreiben können, revolutioniert.

Herr Lomax fügte hinzu: “Es hat mehr als ein halbes Jahrhundert gedauert, bis dieser Ichthyosaurus untersucht und beschrieben wurde, aber es hat sich gelohnt.

Unsere Studie hat nicht nur spannende Informationen über die innere Anatomie des Schädels dieses Tieres ergeben, sondern unsere Ergebnisse werden auch anderen Paläontologen helfen, seine evolutionäre Beziehung zu anderen Ichthyosauriern zu untersuchen.