Das Ende der Milchstraße, wie wir sie kennen, kann einige Milliarden Jahre früher als geplant kommen.

Laut einem neuen Papier, das am 4. Januar in der Zeitschrift Monthly Notices of the Royal Astronomical Society veröffentlicht wurde, scheint sich unsere Heimatgalaxie auf einem Crashkurs mit einem ihrer nächsten Satelliten zu befinden, der Sternenspirale, die als Große Magellansche Wolke (LMC) bekannt ist.

Dieser kosmische Absturz, der von einem Team von Astrophysikern an der Durham University in Großbritannien in liebevollen und erschreckenden Details modelliert wurde, könnte bereits in 2 Milliarden Jahren beginnen – etwa 2 Milliarden bis 3 Milliarden Jahre früher als die lang erwartete Kollision zwischen der Milchstraße und ihrem nächsten kosmischen Nachbarn, der Andromedagalaxie. (Passen Sie Ihre Weltuntergangsuhren entsprechend an.)

Während die LMC nur etwa ein Zwanzigstel der Sonnenmasse der Milchstraße aufweist, würde die Kollision dennoch dauerhafte Narben auf beiden Galaxien hinterlassen, einst ruhende schwarze Löcher entzünden, Sterne Billiarden von Meilen aus der Umlaufbahn schleudern und den Himmel mit knisternder kosmischer Strahlung beflecken.

“Die Zerstörung der Großen Magellanschen Wolke, wie sie von der Milchstraße verschlungen wird, wird verheerende Auswirkungen auf unsere Galaxie haben”, sagte Marius Cautun, Studienleiter und Postdoc am Institut für Computerkosmologie der Durham University, in einer Erklärung.

Wenn Galaxien kollidieren
Galaktische Kollisionen sind ein häufiges Ereignis in der überraschend überfüllten Unendlichkeit des Weltraums, und Wissenschaftler werden immer besser in der Modellierung, wie sich neue Fusionen auswirken könnten. Mit Hilfe eines Supercomputer-Kollisionssimulators namens EAGLE modellierte das Durham-Team mehrere mögliche Szenarien für die bevorstehende Fusion Milchstraße/LMC.

Was wird sich für unsere Galaxie ändern? Zum einen würde die kollidierende LMC wahrscheinlich jede Menge frisches Gas und Sterne in das schwarze Loch in der Mitte der Milchstraße gießen und dem einst schlafenden Riesen neues Leben einhauchen. Laut Cautun und Kollegen könnte eine solche Kollision das Schwarze Loch auf etwa das 8-fache seiner jetzigen Größe auffüllen und es möglicherweise sogar in einen Quasar verwandeln – eines der hellsten Objekte im Universum, das auftritt, wenn ein supermassives Schwarzes Loch einsaugt und lodernde Himmelsteilchen bei nahezu Lichtgeschwindigkeit ausspuckt.

Sollte dies geschehen, werden die Sterne, die derzeit das galaktische Zentrum der Milchstraße als Heimat bezeichnen, leider die Nachbarschaft, die sie kennen und lieben, einer neuen Population von kosmischen Emigranten aus der LCM überlassen müssen. Laut den Forschern werden viele Sterne in das wachsende Schwarze Loch im galaktischen Zentrum gesaugt; andere Sterne, die auf die ganze zusätzliche Masse reagieren, die in ihre Nachbarschaft strömt, könnten kopfüber in den interstellaren Raum geschleudert werden, Milliarden von Meilen entfernt.

Glücklicherweise werden für alle Nachkommen, die Sie in 2 Milliarden Jahren verlassen könnten, nur wenige Sterne, die die allgemeine Region der Sonne der Erde bewohnen, von der Fusion betroffen sein, schrieben die Autoren. Die Forscher prognostizierten, dass jedes Risiko für das Leben auf der Erde “sehr unwahrscheinlich” ist – und auf der anderen Seite könnte das brandneue Quasar der Milchstraße zukünftige Erdlinge tatsächlich mit “einer spektakulären Darstellung kosmischer Feuerwerke” belohnen, so Studienko-Autor Carlos Frenk, Direktor des Instituts für Computerkosmologie in Durham.