Der Begriff Muttermilch beschwört idyllische Bilder von Mutter und Kind. Säugetiere üben natürlich das Stillen, aber andere Nicht-Säugetiere haben ein ähnliches nährstoffreiches Elixier, das einem ähnlichen Zweck dient.

Und jetzt haben wir eine neue gefunden – die springende Spinne. Die Weibchen der Art Toxeus magnus produzieren etwas, das der Milch so nahe kommt, dass wir es gleichsam so nennen könnten. Sie produzieren eine milchige Substanz, die die Nachkommen so sehr mögen, dass sie für lange Zeit über die Geschlechtsreife hinaus zurückkommen werden.

Diese Entdeckung, die in der Zeitschrift Science berichtet wurde, wurde von Forschern der Chinesischen Akademie der Wissenschaften gemacht. Sie studierten T. magnus Spinnen, eine springende Spinnenart, die eher einer Ameise als einer Spinne ähnelt. Die Forscher interessierten sich dafür, warum diese Spinnen oft über längere Zeiträume, manchmal in den letzten 20 Tagen oder so, um ihre Nester herum hängen, bis dahin hätten sie ihr Zuhause verlassen und als erwachsene Spinnen, die zur Spinnengesellschaft beitragen, selbstständig aufbrechen sollen.

Die elterliche Fürsorge unter Spinnen ist nicht unbekannt. Viele Mutterspinnen bewachen ihre Eier oder hinterlassen Snacks, an denen sich die Babys beim Schlupf erfreuen können, so dass eine törichte T. magnus Spinne im großen Schema der Dinge nicht ungewöhnlich war. Was für die Forscher seltsam war, war, dass die Mutter nie das Nest zu verlassen schien, um den Babys etwas zu essen zu geben, und doch wuchsen die Babys immer noch in einem konstanten Tempo.

Einer der Forscher, Zhanqi Chen, bemerkte eines Tages etwas Seltsames. Eine junge Spinne war scheinbar an der Unterseite ihrer Mutter befestigt. Als Chen näher hinsah, schien es, als ob das Spinnentier tatsächlich saugen würde. Chen nahm eine der erwachsenen Frauen und brachte sie unter ein Mikroskop. Mit einem kleinen Druck auf den Bauch sickerte ein kleiner Tropfen weißer Flüssigkeit aus. Sie analysierten die Flüssigkeit und fanden heraus, dass sie Zucker, Fett und etwa die vierfache Menge an Protein enthielt als Kuhmilch.

Es war alles, was eine wachsende Spinne braucht. Es war Spinnenmilch.

Milch: Es tut einem Ameisenkörper gut.

Ausgerüstet mit diesen neuen Informationen nahmen die Forscher die Nester unter die Lupe. Es stellte sich heraus, dass die Mutter diese Milch an Stellen entlang des Nests für etwa eine Woche absonderte, und die Spinnen der Babys würden sie verschlingen. Dies erklärte, warum niemand das Nest verließ, um zu essen. Nach einer Woche saugten die Spinnen die Milch direkt von der Unterseite der Mutter, aus der epigastrischen Furche, einer Falte an der Unterseite der Frau.

Den Nachkommen wurde erlaubt, fast 40 Tage lang zu stillen, weit über den Punkt hinaus, an dem sie hätten gehen und selbstständig Nahrung bekommen können. Nach dieser 40-tägigen Periode hatte Mama die Nase voll von dem jungen Mann, griff ihn an und zwang ihn zur Flucht. Die Töchter durften bleiben und weiterfüttern, wenn sie wollten. Forscher vermuten, dass dieses Verhalten dazu dienen soll, die Inzucht zu verhindern. Um festzustellen, wie vital die Milch war, übermalte Chen die epigastrische Furche und blockierte sie im Wesentlichen. Spinnen, die jünger als 20 Tage sind, starben. Diese 20 Tage oder älter wurden langsamer, verließen das Nest früher und starben eher, bevor sie das volle Erwachsenenalter erreichten.

Es ist wahrscheinlich diejenige, die den Säugern am nächsten kommt, die Forscher bei Nicht-Säugern gesehen haben. Natürlich gibt es noch viele Fragen zu den Spinnen und ihrem Prozess. Gibt es eine Drüse, die die Milch produziert? Versorgt diese Milch die Spinnen auch mit Hormonen und Bakterien, die die Immunität fördern, wie es die Säugetiermilch tut? Und die größte Frage ist diese: Welche anderen Kreaturen helfen ihren Jungen mit Milch, von der wir einfach nichts wissen?