Das Raumfahrzeug-Team, das uns Pluto aus der Nähe gezeigt hat, wird das neue Jahr einläuten, indem es eine noch fernere und geheimnisvollere Welt erkundet.

Die Raumsonde New Horizons der NASA wird kurz nach Mitternacht an dem dürren, eisigen Objekt namens Ultima Thule (TOO-lee) vorbeiziehen.

Eine Milliarde Meilen hinter Pluto und erstaunliche 4 Milliarden Meilen von der Erde entfernt (1,6 Milliarden Kilometer und 6,4 Milliarden Kilometer) wird Ultima Thule die weiteste Welt sein, die die Menschheit je erkundet hat. 

Das ist es, was dieses Tiefkühlziel so verlockend macht; es ist ein erhaltenes Relikt, das bis zum Ursprung unseres Sonnensystems vor 4,5 Milliarden Jahren zurückgeht. Kein Raumschiff hat etwas so Primitives besucht.

Was könnte spannender sein als das”, sagte der Projektwissenschaftler Hal Weaver von der Johns Hopkins University, Teil des New Horizons Teams.

Der leitende Wissenschaftler Alan Stern vom Southwest Research Institute in Boulder, Colorado, erwartet, dass die Neujahrsbegegnung riskanter und schwieriger wird als das Rendezvous mit Pluto: Das Raumschiff ist älter, das Ziel kleiner, der Vorbeiflug ist näher und die Entfernung zu uns größer.

Die NASA startete die Raumsonde 2006; sie hat etwa die Größe eines Babyflügels. 

Sie flog 2015 an Pluto vorbei und bot die ersten Nahaufnahmen des Zwergplaneten. 

Mit dem überaus erfolgreichen Flyby im Rücken gewannen die Missionsplaner eine Verlängerung der NASA und setzten ihr Augenmerk auf ein Ziel tief im Kuiper Belt. 

So weit weg, wie es ist, befindet sich Pluto kaum im Kuiper-Gürtel, der sogenannten Dämmerungszone, die sich über den Neptun hinaus erstreckt. Ultima Thule liegt im Herzen der Dämmerungszone.

Dieses Kuiper-Gürtel-Objekt wurde 2014 vom Hubble-Weltraumteleskop entdeckt. Offiziell bekannt als 2014 MU69, erhielt es den Spitznamen Ultima Thule in einer Online-Abstimmung. 

In der klassischen und mittelalterlichen Literatur war Thule der entfernteste und nördlichste Ort jenseits der bekannten Welt. 

Als New Horizons im August den felsigen Eisball zum ersten Mal sah, war es nur ein Punkt. Gute Nahaufnahmen sollten am Tag nach dem Vorbeiflug zur Verfügung stehen.

New Horizons wird in den frühen Morgenstunden vom 1. Januar bis 12:33 Uhr EST seinen nächsten Schritt machen. 

Das Raumschiff wird innerhalb von 3.500 Kilometern um Ultima Thule herum zoomen, seine sieben wissenschaftlichen Instrumente werden auf Hochtouren laufen. 

Die Sache sollte klar sein: Wissenschaftler haben noch keine Ringe oder Monde um sie herum gefunden, die das Raumschiff beschädigen könnten. 

New Horizons eilt mit 50.700 km/h (31.500 mph) durch den Weltraum, und selbst etwas so Kleinstes wie ein Reiskorn könnte es zerstören. 

Es besteht eine gewisse Gefahr und Spannung”, sagte Stern bei einem Herbsttreffen der Astronomen. 

Es wird etwa 10 Stunden dauern, bis bestätigt ist, dass das Raumschiff die Begegnung abgeschlossen hat – und überlebt hat -.

Wissenschaftler spekulieren, dass Ultima Thule zwei Objekte sein könnten, die sich eng umkreisen. Wenn ein Solo-Act, ist er wahrscheinlich höchstens 32 Kilometer lang. 

Stell dir eine Ofenkartoffel vor. Gurke, was auch immer. Wählen Sie Ihr Lieblingsgemüse”, sagte der Astronom Carey Lisse von Johns Hopkins. 

Es könnten sogar zwei Körper sein, die durch einen Hals verbunden sind. Wenn Zwillinge, könnte jeder 9 Meilen bis 12 Meilen (15 Kilometer bis 20 Kilometer) im Durchmesser sein.

Wissenschaftler werden Ultima Thule auf jede erdenkliche Weise kartieren. Sie erwarten Einschlagskrater, möglicherweise auch Gruben und Dolinen, aber auch deren Oberfläche könnte sich als glatt erweisen. 

Was die Farbe betrifft, so sollte Ultima Thule dunkler sein als Kohle, die von Äonen kosmischer Strahlung verbrannt wird, mit einem rötlichen Farbton. 

Nichts ist jedoch sicher, einschließlich seiner Umlaufbahn, die so groß ist, dass es fast 300 unserer Erdenjahre dauert, bis die Sonne umkreist ist. Wissenschaftler sagen, sie wissen gerade genug über die Umlaufbahn, um sie abzufangen.

Neue Horizonte werden Ultima Thule deutlich näher kommen als Pluto: 2.220 Meilen gegenüber 7.770 Meilen (3.500 Kilometer gegenüber 12.500 Kilometer). 

Gleichzeitig ist Ultima Thule 100 Mal kleiner als Pluto und daher schwieriger zu verfolgen, was alles noch schwieriger macht. 

Es dauerte 4 ½ Stunden pro Strecke, bis die Fluglotsen des Johns Hopkins Applied Physics Lab in Laurel, Maryland, eine Nachricht von oder zu New Horizons bei Pluto erhielten. Vergleichen Sie das mit mehr als sechs Stunden bei Ultima Thule.

Es wird fast zwei Jahre dauern, bis New Horizons alle seine Daten über Ultima Thule zurückbekommt. 

Ein Vorbeiflug an einer noch weiter entfernten Welt könnte in den 2020er Jahren bevorstehen, wenn die NASA eine weitere Missionserweiterung genehmigt und das Raumschiff gesund bleibt. 

Zumindest werden die atomgetriebenen New Horizons weiterhin Objekte aus der Ferne beobachten, da sie tiefer in den Kuiper-Gürtel vordringen. Es gibt unzählige Objekte da draußen, die darauf warten, erkundet zu werden.