Zum achten Mal überhaupt hat die Menschheit eine der schwierigsten Aufgaben im Sonnensystem erfüllt: die Landung eines Raumschiffes auf dem Mars.

Die NASA-Fluglotsen gaben bekannt, dass das Raumschiff InSight am Dienstag, den AEDT, kurz vor 7 Uhr morgens nach einem gefährlichen Überschallabstieg durch den roten Marshimmel landete, um das Innere des Planeten zu erkunden.

Es ist das erste Raumschiff, das gebaut wurde, um das tiefe Innere einer anderen Welt zu erforschen, mit Instrumenten zur Erkennung von planetarer Hitze und seismischem Rumpeln, das nie irgendwo anders als auf der Erde gemessen wurde.

“Das war fantastisch”, sagte eine Frau, wischte sich die Augen und fasste die Hand ihrer Kollegin. Wenige Minuten später erschien auf dem Hauptbildschirm des Kontrollraums ein fleckiges rot-braunes Bild – InSight’s erstes Foto aus seinem neuen Zuhause.

“Makellos”, erklärte der Chefingenieur von JPL, Rob Manning.

“Das ist es, was wir wirklich gehofft und uns vor unserem geistigen Auge vorgestellt haben”, sagte er. “Manchmal laufen die Dinge zu deinen Gunsten.”

Ein Paar Minisatelliten, die seit ihrem Start im Mai hinter InSight her sind, lieferten praktisch in Echtzeit Informationen über den Abstieg des Raumschiffs durch den rötlichen Himmel. Der Satellit schoss auch ein schnelles Foto von der Marsoberfläche zurück.

Das Bild wurde durch Trümmerflecken auf der Kamerahülle beschädigt. Aber der schnelle Blick auf die Aussicht zeigte eine flache Oberfläche mit wenigen, wenn nicht gar keinen Steinen – genau das, was sich die Wissenschaftler erhofft hatten. Viel bessere Bilder werden in den kommenden Stunden und Tagen ankommen.

“Dieses Ding hat noch viel mehr zu tun”, sagte der Ingenieur für Einstiegs-, Abstiegs- und Landesysteme Rob Grover. “Aber an die Oberfläche des Mars zu gelangen, ist keine leichte Aufgabe.”

Die endlose Strecke von dem Moment, in dem ein Raumschiff die Marsatmosphäre trifft, bis zur Sekunde, in der es auf der rostigen Oberfläche des Roten Planeten landet, ist das, was Wissenschaftler “die sieben Minuten des Terrors” nennen.

Die Landung eines Raumschiffs auf dem Mars ist so schwierig wie es klingt. Mehr als die Hälfte aller Missionen schafft es nicht sicher an die Oberfläche. Da es mehr als sieben Minuten dauert, bis Lichtsignale 100 Millionen Meilen zur Erde reisen, haben Wissenschaftler keine Kontrolle über den Prozess. Alles, was sie tun können, ist, die Raumsonde mit ihrer besten Technologie zu programmieren und zu warten.

Zuvor sagte Projektleiter Tim Hoffin, der Erfolg der Landung werde erst in einigen Stunden vollständig klar sein.

“Wir werden definitiv eine Feier haben, wenn wir erfolgreich gelandet sind, aber wir werden das nur ein wenig mildern müssen, während wir etwa fünfeinhalb Stunden warten, um absolut sicher zu sein, dass wir in guter Verfassung sind”, sagte er.

InSight wird 24 Monate – etwa ein Marsjahr – mit seismischer Überwachung und unterirdischen Temperaturmessungen verbringen, um Geheimnisse darüber zu lüften, wie der Mars entstanden ist und damit die Ursprünge der Erde und anderer felsiger Planeten des inneren Sonnensystems.

Während die Tektonik und andere Kräfte der Erde die meisten Beweise für ihre Frühgeschichte vernichtet haben, wird angenommen, dass ein Großteil des Mars – etwa ein Drittel der Größe der Erde – weitgehend statisch geblieben ist, was eine geologische Zeitmaschine für Wissenschaftler darstellt.

Es ist die erste Mars-Landung der NASA seit sechs Jahren.