Die BepiColombo-Mission zum Merkur, die die Erde am 19. Oktober verlassen hat, hat eine lange, siebenjährige Reise vor sich, aber das Raumschiff hat gerade einen wichtigen Meilenstein erreicht.

Am 2. Dezember benutzte das Raumschiff zwei seiner Ionenstrahler, um sein erstes Manöver durchzuführen – ein Verfahren, das nach wochenlangen, sorgfältigen Tests kam. Der Erfolg bedeutet, dass das leistungsstärkste Elektroantriebsmotorsystem, das je zur Erforschung des Weltraums eingesetzt wurde, nun in Betrieb genommen wird.

“Die elektrische Antriebstechnik ist sehr neuartig und äußerst sensibel”, sagte Elsa Montagnon, Betriebsleiterin für Raumfahrzeuge bei BepiColombo, in einer Erklärung der ESA. “Das bedeutet, dass die vier Triebwerke von BepiColombo nach dem Start gründlich überprüft werden mussten, indem man sie langsam nacheinander einschaltete und ihre Funktion und Wirkung auf das Raumschiff genau überwachte.”

Das Team musste auch in der Zeit, in der das Raumschiff immer von der Erde aus sichtbar sein würde, in diese Tests passen und seine Antennen zur Erde richten, damit sie die Tests richtig überwachen konnten. Mitte Dezember werden die Triebwerke die Serie von 22 langen Verbrennungen beginnen, die notwendig sein werden, damit sie den Merkur erreichen. Die gesamte Strecke umfasst 9 Milliarden Kilometer (5,6 Milliarden Meilen).

Die leistungsstarken Ionenstrahltriebwerke von BepiColombo befinden sich auf dem Mercury Transfer Module, das die beiden wissenschaftlichen Orbiter der Mission zum Mercury transportiert. Sobald die Baugruppe 2025 eintrifft, werden sich die drei Raumschiffe trennen und die Orbiter von den Elektromotoren und ihrem unheimlichen blauen Schein Abschied nehmen.