Die NASA-Raumsonde OSIRIS-REx hat endlich den Asteroiden 101955 Bennu erreicht – der sich möglicherweise auf Kollisionskurs mit der Erde befindet – nachdem sie seit ihrem Start im September 2016 etwas mehr als zwei Jahre lang gereist ist. Diese Mission, die uns Körner zurückbringen wird, um auf der Erde zu studieren, ist die letzte, die nach den Missionen Hayabusa 1 und 2 und StarDust der japanischen Weltraumorganisation Asteroidenproben auf die Erde zurückbringt.

Die Daten werden helfen, mehr über die Ursprünge des Sonnensystems und darüber zu erfahren, wie man die Erde vor einem möglichen Asteroideneinschlag schützen kann.

Das Raumschiff wird das nächste Jahr damit verbringen, eine detaillierte Untersuchung der Oberfläche von Bennu (492 Meter Durchmesser) durchzuführen – einschließlich der Suche nach den am besten geeigneten Landeplätzen. Sobald ein Standort ausgewählt ist, landet das Raumfahrzeug etwa fünf Sekunden lang, um eine Probe des Oberflächenmaterials zu sammeln, wobei es mit Hilfe eines Stickstoffgasausstoßes Material von der Oberfläche in den Probenehmerkopf freisetzt.

Das Raumschiff hat genug Gas, um drei Probensammlungen von der Oberfläche aus zu versuchen. Dies wird hoffentlich eine Probe von zwischen 60g und 2.000g oberflächlichem Regolithmaterial (die Materialschicht, die das Festgestein bedeckt.) liefern. Es wird 2021 zur Erde zurückkehren – hier im Jahr 2023 angekommen.

Asteroiden sind Materialreste aus dem frühen Sonnensystem, was bedeutet, dass sie einen einzigartigen Einblick in ihre Zusammensetzung bieten. Bennu umkreist die Sonne zwischen Erde und Mars. Seine Zusammensetzung ist von besonderem Interesse, da wir bereits wissen, dass er reich an Kohlenstoff ist. Das bedeutet, dass es organisches Material enthalten kann, das seit der Entstehung des Sonnensystems unverändert geblieben ist. Es ist nicht unmöglich, dass Asteroiden wie er die Bausteine des Lebens an die frühe Erde lieferten – die Mission könnte uns helfen, diese Theorie zu untersuchen.

Obwohl die Probenrückgabe ein wichtiger und komplexer Teil dieser Mission ist, wird OSIRIS-REx auch andere Aspekte des Asteroiden untersuchen. Während der Vermessung der Oberfläche wird das Raumschiff auch nach Federn und natürlichen Satelliten suchen, die den Körper umkreisen. Die Instrumente an Bord ermöglichen es uns, verschiedene Chemikalien zu identifizieren. Dies wird dazu beitragen, die interessantesten und reichhaltigsten Probenstellen mit einer Auflösung von etwa zwei Metern zu finden.

Der Asteroid Bennu ist für die Erde aus einem anderen Grund von Interesse. Bennu könnte sich in Zukunft auf Kollisionskurs mit der Erde befinden. Es ist theoretisch aus der Studie der Umlaufbahn von Bennu, dass die Wechselwirkung der Schwerkraft zwischen den beiden Körpern während einer Annäherung an die Erde im Jahr 2060 (466.000 Meilen) wird leicht ändern ihren Kurs.

Das bedeutet, dass es eine kumulative in 2.700 Fällen gibt, in denen ein Erdstoß zwischen 2175 und 2199 möglich ist.

OSIRIS-REx kann möglicherweise helfen, solche Ereignisse zu verhindern. Eines der Dinge, die es messen wird, ist die “Yarkovsky-Beschleunigung” des Bennu. Dies ist eine Kraft, die auf einen rotierenden Körper im Raum wirkt, verursacht durch die ungleichmäßige Abgabe von Wärme von der Oberfläche des Asteroiden. Sobald dies bekannt ist, wird es möglich sein zu untersuchen, ob wir diese Kraft nutzen können, um die Umlaufbahn von Bennu und anderen bedrohlichen Asteroiden zu verändern. So kann es beispielsweise möglich sein, die Sonneneinstrahlung zu nutzen, um eine Seite des Gesteins stärker zu erwärmen als die andere, indem man seine Rotation und die Bahntrajektorie ändert.

Die nächsten zwei Jahre werden ein spannendes Jahr für die Kleinkörperforschung sein. Diese Mission wird die detaillierteste Analyse kohlenstoffreicher Asteroiden liefern und Antworten auf die Entwicklung des Sonnensystems und unseres eigenen Planeten liefern. Die Analyse des Regolithen wird uns auch mehr über die Auswirkungen der Weltraumbewitterung auf die Oberfläche kleiner Körper durch die starke Sonneneinstrahlung erzählen.

Die Erfassungsmethode für die Mission heißt Touch and Go Sample Acquisition Mechanism. Und berühren und gehen ist genau das, was die Raumsonden erreichen müssen. Das wird äußerst schwierig sein, und wir werden ein Jahr warten müssen, um zu sehen, ob die neue Methode erfolgreich ist. Drückt uns die Daumen, dass alles nach Plan läuft.