Als 2018 zu Ende ging, enthüllte ein Wissenschaftler die Forschung, die in eine neue Ära der Wissenschaft eintrat. Aber es löste bald ein großes Gegenspiel aus der ganzen Welt aus.

Der chinesische Wissenschaftler He Jiankui gab im November bekannt, dass er die ersten genveränderten Babys geschaffen hat, Zwillingsmädchen, deren DNA mit dem CRISPR-Cas9-Tool bearbeitet wurde, um sie vor HIV zu schützen.

Die Bearbeitung der DNA menschlicher Embryonen war aus gutem Grund noch nie zuvor erfolgt, und der Wissenschaftler wandte sich gegen den Rat von Experten auf diesem Gebiet, um die Arbeit durchzuführen, die zu einer Vielzahl von unbekannten genetischen Komplikationen für die Kinder führen könnte.

Jeder, mit dem er sprach – das waren nicht viele Leute – hatte gesagt: “Geh nicht dorthin”, “tu es nicht”, erklärte Robin Lovell-Badge von der britischen Forschungseinrichtung Francis Crick Institute, die den wissenschaftlichen Gipfel in Hongkong organisierte, bei dem die Nachricht im November überbrach. “Ihm war bereits gesagt worden, dass er nicht weitermachen soll”, sagte er.

Die Ankündigung erfolgte am Vorabend dieses Gipfels, dem Zweiten Internationalen Gipfel zur Bearbeitung des menschlichen Genoms. Zwei Tage später verteidigte er seine Arbeit auf der wissenschaftlichen Bühne und kündigte an, dass eine zweite Schwangerschaft mit dieser Technologie begonnen habe.

Dann versteckte er sich, nachdem er Drohungen erhalten hatte, erklärte Lovell-Badge, der am Montag über neue Details der Ereignisse informierte. Sein letzter Kontakt mit dem chinesischen Wissenschaftler war am 1. Dezember.

Vor dem Treffen war “klar, dass wir etwas vorhatten”, sagte Lovell-Badge und erklärte, dass es Gerüchte gegeben hatte, dass er eine lokale ethische Genehmigung zur Bearbeitung der Embryonen suchte. Deshalb wurde er eingeladen, an der Konferenz teilzunehmen und zu sprechen: um ihn mit Gleichgesinnten bekannt zu machen und seinen Ehrgeiz zu beruhigen.

“Niemand von uns wusste, wie weit er tatsächlich gekommen war”, sagte Lovell-Badge und fügte hinzu, dass Experten nur von seiner Forschung an Mäusen, Affen und menschlichen Embryonen wussten. “Offensichtlich waren wir zu spät.”

Die Babys wurden jedoch nicht unabhängig voneinander bestätigt, und das Krankenhaus, das als Genehmigungsklinik für die Forschung benannt wurde, hat geleugnet, dass es mit dem Wissenschaftler verbunden ist.

Lovell-Badge glaubt, dass er sich in einer Wohnung in Shenzhen befindet, umgeben von Wachen, und sagt, er sei unklar, ob die Wachen da sind, um ihn einzuschränken oder zu beschützen.

Reich, egoistisch und respektlos gegenüber Richtlinien.
Er habe viel Geld damit verdient, Unternehmen zu verkaufen, sagte Lovell-Badge, was ihm ermöglichte, die Forschung selbst zu finanzieren, und deshalb hat keine Finanzierungsstelle seine Arbeit validiert.

“Er war sehr reich”, sagte er, und “vom chinesischen System sehr gut behandelt”, was seine Rückkehr ins Land nach seiner Ausbildung zum Physiker in den Vereinigten Staaten förderte.

Lovell-Badge fasste den Wissenschaftler als einen reichen Physiker zusammen, der wenig Biologie kannte, mit einem riesigen Ego, jemand, der der der Erste sein will, der etwas tut, von dem er glaubt, dass es die Welt verändern wird, unabhängig von irgendwelchen Richtlinien.

Er kannte die Richtlinien, einen genetisch veränderten Embryo nicht zu implantieren, “aber er ging trotzdem vor” und tat es “im Geheimen, größtenteils”.
Der Wissenschaftler glaubte konsequent, dass er Gutes tat, erklärte Lovell-Badge, aber die Wissenschaft und seine Ethik waren fehlerhaft.

Z.B. wusste er nicht genug über die Mutation, die er versuchte, in die Babys einzuführen – bekannt als Delta 32 – die die Mädchen vor HIV schützen sollte, aber auch das Risiko des West-Nil-Virus und der Grippe erhöhen könnte, wie frühere Forschungen gezeigt hatten. Er hatte Lovell-Badge auf der Konferenz auf der Bühne gesagt, dass er sich des Anstiegs des Risikos für diese beiden Krankheiten bewusst sei, glaubte aber, dass das Risiko des West-Nil-Virus in China kein Problem sei und behauptete, dass die Grippeforschung fehlerhaft sei. Einige Tage später bat er Lovell-Badge jedoch um weitere Informationen über die Influenza-Verbindung.

Lovell-Badge glaubt, dass die Familien der Babys nicht über den Influenza-Link informiert wurden, als sie ihre Zustimmung zu He gaben, obwohl das Virus ein großes Risiko in China darstellt. “Es ist durchaus möglich, dass er die Kinder in Gefahr gebracht hat”, sagte er und fügte hinzu, dass der Wissenschaftler die Zustimmung selbst eingeholt hat, und nicht durch einen unparteiischen Dritten.

Darüber hinaus gibt es wirksame Möglichkeiten, um zu verhindern, dass HIV von Eltern auf Kinder übertragen wird, was bedeutet, dass die umstrittene Forschung nicht einmal einen “unerfüllten klinischen Bedarf” hatte”, sagte Lovell-Badge. Aber das Stigma um HIV in China schien das zu sein, was den chinesischen Wissenschaftler antreibt, sagte er.

“Ich bin mir ziemlich sicher, dass er es geschafft hat”.

Eine große Frage, die sich in der Serie von Ereignissen stellt, ist, ob diese gentechnisch veränderten Babys wirklich existieren, ohne dass es einen Beweis für ihre Existenz gibt und ohne eine von Experten begutachtete Forschung über seine Arbeit. Es ist einfach sein Wort.

Seine Arbeit an Mäusen und Affen war jedoch auf Konferenzen vorgestellt worden, erklärte Lovell-Badge, und er hatte dem Gipfel von der Einreichung eines Papiers über die gentechnisch veränderten Babys zur Überprüfung bei einer angesehenen wissenschaftlichen Zeitschrift erzählt. Wo sich dieses Papier jetzt befindet, bleibt jedoch ein Rätsel.

Die Fehler in seinem Ansatz lassen Lovell-Badge auch glauben, dass die Babys echt sind. “Wenn er das erfinden würde, hätte er es viel besser gemacht als das”, sagte er. “Ich bin mir ziemlich sicher, dass er es geschafft hat.” Der einzige wirkliche Weg, das zu wissen, ist, die DNA der Babys zu testen, was seiner Meinung nach die chinesischen Behörden im Rahmen ihrer Untersuchungen sicherstellen werden.

Darüber hinaus hatte er eine US-PR-Person an seiner Seite, Ryan Ferrell, der ihm riet, Videos zu erstellen, die seine Nachrichten erklären, die auf YouTube veröffentlicht werden sollten, sowie Zugang zur Associated Press zu gewähren, um seine Arbeit zu verfolgen, alles für eine große Enthüllung, wahrscheinlich 2019.

Aber die Reihenfolge wurde durch den MIT Technology Review unterbrochen, der Wind von der Arbeit bekam und darüber berichtete, was die Nachrichten global machte, da der Gipfel in Hongkong beginnen sollte, sagte Lovell-Badge. Es folgte ein Chaos. “Er hatte nicht geplant, das Treffen zu entführen.”

Es gibt einen Platz” für die Genbearbeitung.

Lovell-Badge glaubt, dass er bestraft und eingesperrt oder mit einer Geldstrafe belegt wird, wenn die chinesischen Behörden ihre Ermittlungen abschließen, und dass viele Beteiligte ihren Arbeitsplatz verlieren werden. Er fürchtet auch um die Zukunft der Babys, die ihr Schicksal und die zukünftige Fortpflanzung unter Kontrolle haben können.

Was das gesamte Feld anbelangt, so begann Lovell-Badge im Jahr 2015 mit Diskussionen über die Notwendigkeit, dass Wissenschaftler einen Weg gehen müssen, um bestimmte Forschungsstufen aufzuzeigen, bevor sie schließlich Embryonen bearbeiten, wobei dies heute mehr denn je erforderlich ist.

Klare Gesetze müssen an Ort und Stelle sein, sagte er, da viele Länder – außer Großbritannien und den Vereinigten Staaten – Richtlinien haben, aber keine klaren Umrisse für Gesetze und daraus resultierende Strafen, wenn solche Forschungen durchgeführt werden, was den Weg für einen Außenseiter wie He ebnet.

Das in den ethischen Zulassungsdokumenten von He’s benannte chinesische Krankenhaus, Shenzhen Harmonicare Women’s and Children’s Hospital, leugnet die Beteiligung an den Verfahren. “Wir können sicherstellen, dass die Forschung nicht in unserem Krankenhaus durchgeführt wurde und auch nicht die hier geborenen Babys”, sagte ein Krankenhausvertreter gegenüber CNN. Erste Untersuchungen des Krankenhauses ergaben, dass Unterschriften auf dem Ethikprüfungsformular von He’s Ethics im Verdacht stehen, gefälscht zu sein.

Aber “richtig gemacht, es gibt einen Platz für die Bearbeitung der Genomkeimbahn”, glaubt Lovell-Badge, wobei die Keimbahn die Gene und Zellen sind, die über Generationen weitergegeben wurden. Die Bearbeitung könnte auf Krankheiten mit einem echten klinischen Bedarf abzielen, wie z.B. Mukoviszidose oder die Blutstörung Beta-Thalassämie.

Was es nicht gibt: Wissenschaftler, die sich einfach auf eine Mission begeben, um die Ersten zu sein, die etwas tun. “Er sollte auf jeden Fall daran gehindert werden, so etwas noch einmal zu tun.”