Chinas Landung einer wissenschaftlichen Sonde auf der anderen Seite des Mondes hat zu einem Ausschlag medialer Spekulationen geführt, insbesondere in den USA, über ein neues internationales Weltraumrennen inmitten verschärfter Spannungen zwischen den beiden Ländern in wirtschaftlichen Fragen, einschließlich des Handels, und einer massiven militärischen Aufrüstung der USA in Asien gegen China.

Washington reagierte schockiert, als die Sowjetunion 1957 den Satelliten Sputnik startete und 1961 als erstes Land einen Menschen ins All brachte. Yuri Gagarin absolvierte eine volle Umlaufbahn in seinem Raumschiff Vostok und kehrte erfolgreich zur Erde zurück. Die Vereinigten Staaten haben Milliarden in das NASA-Raumfahrtprogramm gesteckt und dabei anerkannt, dass es nicht nur um nationales Prestige, sondern auch um wichtige militärische Anwendungen ging. Infolgedessen waren die USA 1969 die erste Nation, die jemanden auf die Mond-Neil Armstrong und Buzz Aldrin setzte.

China hat nun einen eigenen Raum erreicht. Während Sonden zuvor auf dem Mond gelandet waren, war Chinas Chang’e-4 die erste, die eine weiche Landung auf der Seite durchführte, die immer von der Erde abgewandt ist – der sogenannten anderen Seite des Mondes. Nach Angaben der China National Space Administration landete die Sonde um 10.26 Uhr in Peking, nachdem sie über dem Boden schwebte, um die Lokalisierung eines geeigneten Standorts zu ermöglichen. Ein Foto – das erste Nahaufnahmebild der anderen Seite des Mondes – wurde über einen Relais-Satelliten, der zuvor 80.000 Kilometer vom Mond entfernt war, auf die Erde zurückgestrahlt.

Die chinesische Raumfahrtbehörde erklärte, dass der Erfolg der Mission “ein neues Kapitel in der Erforschung des Mondes durch die Menschheit aufgeschlagen habe”. Die Instrumente an Bord von Chang’e-4 und seinem Mondrover beinhalten Kameras, Bodenradar und Spektrometer, die Daten liefern, die zum Verständnis der Mondgeologie beitragen. Der Lander führt auch biologische Experimente durch, um zu sehen, ob Samen keimen und Seidenraupeneier im niedrigen Gewicht des Mondes schlüpfen.

In einem Artikel mit dem Titel “The space race is back on-and China is in the lead”, kommentierte die Journalistin Mary Dejevsky: “Die erste Antwort der US-Weltraumbehörde NASA war großzügig, als Wissenschaftler gegenüber Wissenschaftlern: Was China geschafft hatte, war eine “Premiere für die Menschheit und eine beeindruckende Leistung”. Die Reaktion in den politischen und militärischen Quartieren in Washington, wie auch in Moskau, wird jedoch wahrscheinlich Ausdruck der Angst sein.”

Im Jahr 2003 war China nach den USA und Russland nur noch das dritte Land, das Astronauten mit eigenen Raketen erfolgreich ins All brachte. Seitdem hat sie bisher 11 Astronauten ins All geschickt, und 2016 verbrachten zwei von ihnen 30 Tage in der chinesischen Raumstation. Im vergangenen Jahr startete China 36 Raketen ins All – mehr als jedes andere Land, einschließlich der USA, die 30 starteten.

Darüber hinaus hat die chinesische Raumfahrtbehörde ehrgeizige Pläne. Eine weitere Mondlandung der Chang’e-5 ist für Ende dieses Jahres geplant. Bis 2022 will China seine dritte Raumstation vollständig in Betrieb nehmen. Es ist geplant, 2025 mit dem Bau einer Basis auf dem Mond zu beginnen und sie bis 2030 zu bemannen. Auch Sonden zum Mars sind geplant. Während das Budget für die China National Space Administration immer noch deutlich geringer ist als für die NASA, ist es doch größer als in jedem anderen Land.

Das chinesische Raumfahrtprogramm hat bereits in Washington für erhebliche Nervosität gesorgt. Während es sich um profitable Geschäftsmöglichkeiten handelt, besteht die Sorge vor allem darin, dass die USA von China in militärischen Anwendungen, die jedem Raumfahrtprogramm innewohnen, überlagert werden könnten. Große Mehrstufenraketen, präzise Leitsysteme und stabile Kommunikation sind nur die offensichtlichsten Entwicklungen, die potenzielle militärische Ausläufer haben.

Die US-Presse hat die Fähigkeit Chinas hervorgehoben, Satelliten abzuschießen, was sie 2007 unter Beweis stellte, als sie einen ihrer eigenen Satelliten zerstörte. China entwickelt auch ein globales Navigationssystem, BeiDou, mit klarer militärischer Bedeutung, unabhängig von den operativen amerikanischen, russischen und fast operativen europäischen. BeiDou verfügt über einen hochpräzisen Modus, der nur dem chinesischen Militär zur Verfügung steht und bis 2020 weltweit voll einsatzfähig sein wird.

Washington ist jedoch der wichtigste Treiber der militärischen Rivalität im Weltraum. Im September 2016 berief ein Unterausschuss des Kongresses eine Anhörung mit dem Titel “Verlieren wir den Weltraumwettlauf an China?” ein, in der die Obama-Administration kritisiert wurde, weil sie nicht die notwendigen Ressourcen für den Sieg des Wettlaufs bereitgestellt hatte. Präsident Trump unterzeichnete im Dezember 2017 eine neue raumfahrtpolitische Richtlinie, die Pläne für bemannte Missionen zum Mond und Mars enthält. Die USA streben eine Rückkehr zum Mond bis 2023 an.

Die erneuerten US-Weltraumanstrengungen stehen in direktem Zusammenhang mit militärischen Plänen. Im vergangenen Jahr kündigte die Trump-Administration die Gründung eines neuen Zweigs der US-Streitkräfte bis 2020 an, der als Space Force bekannt sein wird und unabhängig von den anderen Zweigstellen – Armee, Marine, Luftwaffe, Marine, Marine und Küstenwache – operieren wird. In einem klaren Hinweis darauf, dass es die Zustimmung des Kongresses erhalten wird, wurden in diesem Jahr 12 Milliarden Dollar für seine Gründung bereitgestellt.

Bei der Ankündigung erklärte Vizepräsident Mike Pence, dass die Space Force eine “Elitegruppe von Kriegskämpfern sein werde, die sich auf den Bereich des Weltraums spezialisiert haben”. Ein riesiges Weltraumkommando existiert bereits innerhalb der US-Luftwaffe. Das 1982 gegründete Unternehmen hat seinen Hauptsitz auf der Peterson Air Force Basis in Colorado und betreut 30.000 Mitarbeiter. Es umfasst das Space and Missile Center, überwacht den Start ballistischer Raketen und verwaltet die Satelliten des Verteidigungsministeriums.

In einer nachdrücklichen Erklärung betonte Pence: “Wir müssen die amerikanische Vorherrschaft im Weltraum haben, und das werden wir auch.” Im Bereich der bemannten Raumfahrt haben die USA Boden gutgemacht, nachdem ihr Space-Shuttle-Programm auf russische Starts angewiesen war. Wenn die Internationale Raumstation, in der die USA und Russland zusammengearbeitet haben, stillgelegt wird – Trump hat über das Ende der Finanzierung bis 2025 gesprochen – Chinas Raumstation könnte die einzige im Orbit sein.

Gleichzeitig erlitt das chinesische Raumfahrtprogramm einen schweren Rückschlag mit dem fehlgeschlagenen Start des Langen 5. März 2017, einer neuen Schwerlastrakete, die für die anspruchsvolleren Projekte benötigt wird.

Ein besorgter Leitartikel in der gestrigen Financial Times mit dem Titel “China und die USA sollten Verbündete und keine Feinde im Weltraum sein” schlug vor, “eine stärkere Zusammenarbeit zwischen allen Weltraummächten wäre der geheimen Rivalität, die die frühe US-amerikanische und sowjetische Weltraumkonkurrenz kennzeichnete, weitaus vorzuziehen”. Während die Zeitung Trumps Pläne für eine Weltraumtruppe zur Kenntnis nahm, legte sie China die Verantwortung auf, “ihr Engagement für die globale Zusammenarbeit zu zeigen”, um “legitime Bedenken über die Militarisierung des Weltraums zu zerstreuen”.

In Wirklichkeit sind es die USA, die versucht haben, China von US-geführten Raumfahrtprogrammen zu isolieren. Keiner der Astronauten, die zur Internationalen Raumstation geschickt wurden, war Chinese. Im Jahr 2011 schließen die US-Gesetze den wissenschaftlichen Austausch mit China unter Beteiligung der NASA ausdrücklich aus. Sein Sponsor, der Republikaner Frank Wolf, schlug China zu und erklärte: “Wir wollen ihnen nicht die Möglichkeit geben, unsere Technologie zu nutzen, und wir haben nichts zu gewinnen, wenn wir mit ihnen umgehen.”

Wolfs Kommentare sind heute die Grundlage für den sich vertiefenden US-Handelskrieg mit China, in dem die Trump-Administration im Rahmen des “Made in China 2025”, den Hauptstreitpunkten, den angeblichen Diebstahl chinesischen geistigen Eigentums und seinen Drang zum technologischen Fortschritt gemacht hat. Weit davon entfernt, mit China bei Weltraumprojekten zusammenzuarbeiten, ist das US-Raumfahrtprogramm eng mit einem eskalierenden Wettrüsten verbunden. Unter Bedingungen, unter denen sich die USA aggressiv auf den Krieg mit China vorbereiten, ist das derzeitige nicht erklärte “Weltraumrennen” noch bedrohlicher als die bisherige Rivalität zwischen den USA und der Sowjetunion.