Ein internationales Team von Astronomen hat Helium entdeckt, das aus der oberen Atmosphäre von HAT-P-11b, einem Exoplaneten der Neptunmassen, der sich im Sternbild Cygnus befindet, etwa 122 Lichtjahre entfernt befindet. Das Inertgas befindet sich in einer ausgedehnten Wolke, die aus HAT-P-11b entweicht, so wie ein Heliumballon aus der Hand einer Person entweichen könnte.

HAT-P-11b wurde 2009 entdeckt und ist etwa viermal so groß wie der Radius der Erde und etwa 26 mal so groß wie die Masse der Erde.

Der riesige Planet umkreist sehr nah an seinem Wirtsstern, einem K-Stern namens HAT-P-11, und ist daher mit Temperaturen um die 1.100 Grad Fahrenheit (605 Grad Celsius) unglaublich heiß.

Mit dem Carmenes-Spektrographen auf dem 4-m-Teleskop im spanischen Calar Alto entdeckten der Astronom der Universität Genf, Romain Allart, und Co-Autoren Heliumatome und maßen ihre Geschwindigkeit in der oberen Atmosphäre von HAT-P-11b.

“Wir vermuteten, dass seine unmittelbare Nähe zum Stern die Atmosphäre des Exoplaneten beeinflussen könnte”, sagte Allart.

“Diese neuen Beobachtungen sind so präzise, dass die Exoplanetenatmosphäre zweifellos durch die Sternenstrahlung aufgeblasen wird und ins All entweicht.”

Unterstützt werden die Beobachtungen durch eine hochmoderne Computersimulation, mit der die Trajektorie von Heliumatomen verfolgt wird.

“Helium wird mit über 10.000 km/h (6.200 mph) von der Tagesseite des Planeten auf die Nachtseite geblasen”, sagt Dr. Vincent Bourrier, Astronom an der Universität Genf.

“Weil es so ein leichtes Gas ist, entweicht es leicht der Anziehungskraft des Planeten und bildet eine ausgedehnte Wolke um sich herum.”

“Es ist dieses Phänomen, das HAT-P-11b so aufgeblasen macht, wie einen Heliumballon.”

“Das ist eine wirklich spannende Entdeckung, zumal Helium nur Anfang dieses Jahres zum ersten Mal in Exoplanetenatmosphären nachgewiesen wurde”, sagte Dr. Jessica Spake, Astronomin an der Universität Exeter.

“Die Beobachtungen zeigen, dass Helium durch die Strahlung seines Wirtssterns vom Planeten weggesprengt wird.”

“Hoffentlich können wir diese neue Studie nutzen, um zu erfahren, welche Arten von Planeten große Hüllen von Wasserstoff und Helium haben und wie lange sie die Gase in ihrer Atmosphäre halten können.”

Die Ergebnisse wurden in der Zeitschrift Science veröffentlicht.