Drei Astronauten, die am Montag mit einem russischen Sojus-Raumschiff in den Weltraum gestartet wurden, betraten fast acht Stunden später die Internationale Raumstation, eine Erleichterung für Verwandte und Wissenschaftler Monate nachdem ein Raketenversagen eine weitere Mission abgebrochen hatte.

Die Luke der Kapsel mit der NASA-Astronautin Anne McClain, David Saint-Jacques von der kanadischen Raumfahrtbehörde und Oleg Kononenko von der russischen Raumfahrtbehörde Roscosmos wurde geöffnet, während die Station über die Südküste des Jemen flog.

Die drei wurden bei ihrer Ankunft am Montag von den derzeitigen Besatzungsmitgliedern der Station begrüßt, die außerhalb der Luke gewartet hatten, nachdem die Kapsel der Astronauten angedockt und Sicherheitskontrollen unterzogen worden war.

Ihr Sojus MS-11-Satellit, der am Montag um 17:31 Uhr (1131 GMT; 6:31 Uhr EST) vom russischen Kosmodrom Baikonur in Kasachstan gestartet wurde, betrat dann knapp neun Minuten später eine bestimmte Umlaufbahn. Das Raumschiff machte vier Umlaufbahnen über sechs Stunden, als es die Raumstation für das Andocken verfolgte.

Die Astronauten waren die ersten, die zur Raumstation geschickt wurden, da im Oktober ein besetzter Sojus-Start abgebrochen wurde, nachdem sich eine Trägerrakete nicht richtig getrennt hatte und die Rakete lahm legte. Die Familien der Besatzung, andere Astronauten und Weltraumbeamte aus mehreren Nationen atmeten erleichtert auf, nachdem sie den einwandfreien Start beobachtet hatten.

NASA und Roscosmos sagten, dass alle Bordsysteme normal funktionierten und sich die Astronauten während der sechsstündigen Fahrt zur Raumstation wohl fühlten. Nachdem sie zwei Stunden in ihrer Kapsel gewartet hatten, um zu bestätigen, dass ihr Schiff fest an die Station angedockt war, verließen sie die Kapsel, um drei Astronauten zu begleiten, die bereits um 1:37 Uhr (1940 GMT; 14:40 Uhr EST.) an Bord des umkreisenden Außenpostens waren.

Die aktuelle Crew der Station, bestehend aus der NASA-Kanzlerin Serena Aunon, dem Russen Sergej Prokopjew und dem Deutschen Alexander Gerst, wartete darauf, die Neuankömmlinge zu begrüßen. Sie sollen am 20. Dezember zur Erde zurückkehren.

McClain, Saint-Jacques und Kononenko werden mehr als sechs Monate auf der Raumstation verbringen und Forschung und Experimente in den Bereichen Biologie, Geowissenschaften, Physik und Technologie durchführen.

Eine Sojus-FG-Rakete mit dem NASA-Astronauten Nick Hague und Roscosmos’ Alexei Ovchininin scheiterte zwei Minuten nach ihrem Flug am 11. Oktober und aktivierte ein automatisches Rettungssystem, das ihre Kapsel in eine steile Fahrt zurück zur Erde schickte. Sie schafften es, trotz der erschütternden Tortur sicher herauszukommen.

Eine russische Untersuchung führte das Versagen auf einen Sensor zurück, der während der Endmontage der Rakete beschädigt wurde.

Die NASA gab am Montag bekannt, dass Den Haag und Owtschinin nun am 28. Februar zusammen mit der NASA-Astronautin Christina Hängematte Koch zur Raumstation starten werden.

Der Sojus-Unfall im Oktober war der erste abgebrochene Mannschaftsstart für das russische Raumfahrtprogramm seit 1983, als zwei sowjetische Kosmonauten nach einer Startplatzexplosion sicher absprangen.

Russische Weltraumbeamte ergriffen Maßnahmen, um die Wiederholung eines solchen Raketenversagens zu verhindern. Seit dem Unglück im Oktober wurden vier erfolgreiche unbemannte Sojus-Satellitenstarts durchgeführt, um den Weg für den Start der Crew am Montag frei zu machen.

Nach dem erfolgreichen Start am Montag dankte NASA-Administrator Jim Bridenstine seinem russischen Amtskollegen Dmitry Rogozin und den Weltraumteams der NASA und Roscosmos “für ihr Engagement, diesen Start zu einem Erfolg zu machen”.

Die Sojus-Sonde ist derzeit das einzige Fahrzeug, das Besatzungen zur Raumstation befördern kann, aber Russland wird dieses Monopol in den kommenden Jahren mit der Ankunft von SpaceX’s Dragon und Boeings Starliner Besatzungskapseln verlieren.