Südkorea hat sein viertes Einhorn-Startup, nachdem Viva Republica, das Unternehmen jenseits der beliebten Zahlungsapplikation Toss, angekündigt hat, eine 80-Millionen-Dollar-Runde bei einem Wert von 1,2 Milliarden US-Dollar aufgenommen zu haben.

Diese neue Runde wird von den US-Unternehmen Kleiner Perkins und Ribbit Capital angeführt, die mit diesem Deal ihre ersten Checks für Korea vorgenommen haben. Zu den weiteren Teilnehmern gehören die bestehenden Investoren Altos Ventures, Bessemer Venture Partners, Goodwater Capital, KTB Network, Novel, PayPal und Qualcomm Ventures. Der Deal kommt nur sechs Monate nachdem Viva Republica 40 Millionen Dollar gesammelt hat, um das Wachstum zu beschleunigen, und es bringt das Unternehmen auf fast 200 Millionen Dollar, die bisher von Investoren gesammelt wurden.

Toss wurde 2015 von dem ehemaligen Zahnarzt SG Lee gegründet, der frustriert war über die umständliche Art und Weise, wie Online-Zahlungen in Korea funktionierten. Trotz der Tatsache, dass das Land eine der höchsten Smartphone-Penetrationsraten der Welt hat und ein Top-Benutzer von Kreditkarten ist, erforderte der Prozess mehr als ein Dutzend Schritte und kam mit Einschränkungen.

“Vor dem Werfen benötigten die Benutzer fünf Passwörter und etwa 37 Klicks, um 10 $ zu übertragen. Mit Toss benötigen Benutzer nur ein Passwort und drei Schritte, um bis zu 500.000 KRW (430 $) zu übertragen”, sagte Lee in einer früheren Erklärung.

Heute behauptet Viva Republica, 10 Millionen registrierte Benutzer für Toss zu haben – das sind 20 Prozent der 50 Millionen Koreaner -, während es sagt, dass es “auf Kurs” ist, um 2018 eine Laufrate von 18 Milliarden Dollar für Transaktionen zu erreichen.

Die App begann als Venmo-Zahlungen, aber in den letzten Jahren hat sie erweiterte Funktionen hinzugefügt, die sich auf Finanzprodukte konzentrieren. Toss-Benutzer können nun auf Kredite, Darlehen, Versicherungen, Investitionen und mehr von 25 Finanzdienstleistern, darunter auch Banken, zugreifen und diese verwalten.

Fintech-Startups sind im Westen – wie die Herausfordererbanken Europas – “rip it out and start again”, aber in Asien ist der Ansatz kollaborativer und hilfreicher. Eine Reihe von Startups haben einen Sweetspot zwischen Banken und Verbrauchern gefunden, der dazu beiträgt, die beiden selektiv und intelligent aufeinander abzustimmen. Im Falle von Toss fungiert es im Wesentlichen als Trichter, um traditionellen Banken zu helfen, Kunden für Dienstleistungen zu finden und zu überprüfen. So graduiert Toss von einem Peer-to-Peer-Zahlungsdienst zu einem Banking-Gateway.

“Korea ist eine der Top 10 der Weltwirtschaft, aber es gibt kein Minz- oder Kredit-Karma, das den Menschen hilft, intelligent zu sparen und Geld auszugeben”, sagte Lee TechCrunch in einem Interview. “Wir sahen die gleichen tiefen Probleme, die wir lösen müssen[wie die USA], also graben wir uns einfach ein.”

“Wir wollen Finanzinstituten helfen, auf Toss aufzubauen…. wir bauen eine Art Amazonas für die Finanzdienstleistungsbranche”, fügte er hinzu. “Wir versuchen, all diese Aktivitäten zusammenzufassen, die Sparkonten, Kreditprodukte, Versicherungen usw. umfassen.”

Lee sagte, dass der Plan für das neue Geld darin besteht, in Korea tiefer zu gehen, indem man die Technologie über Toss hinaus weiterentwickelt, mehr Benutzer hinzufügt und – auf der Angebotsseite – mit mehr Unternehmen zusammenarbeitet, um Finanzprodukte anzubieten.

Es gibt viele Wettbewerbe. Startups wie PeopleFund konzentrieren sich direkt auf Finanzprodukte, während Kakao, Koreas größte Messaging-Plattform, über eine eigene Fintech-Abteilung – KakaoPay – verfügt, die Toss sowohl bei Zahlungs- als auch bei Finanzdienstleistungen konkurriert. Sie zählt auch die mächtige Alibaba in ihrer Ecke, dank einer Investition von 200 Millionen Dollar von ihrer Ant Financial Tochtergesellschaft.

Alibaba und Tencent neigen dazu, sich paarweise als Gegensätze zu bewegen, wobei sich einer von ihnen natürlich zu den Rivalen der anderen Investoren hingezogen fühlt, wie es kürzlich auf den Philippinen geschehen ist. In Korea ist es jedoch schwierig. Tencent ist in der Vorhölle gefangen, da es sich um einen langjährigen Kakao-Backer handelt. Aber könnte der Ant Financial Deal Tencent zur Zusammenarbeit mit Toss anregen?

Lee sagte, dass seine Firma eine “gute Beziehung” zu Tencent hat, einschließlich der gelegentlichen Hausbesuche, aber im Moment ist nichts mehr dran. Das ist faszinierend.

Von Interesse sind auch die Zukunftspläne des Unternehmens, da es nun deutlich mehr Kapital von Investoren aufnimmt, die selbst mit dem geduldigsten Geld da draußen schließlich eine Rendite auf ihre Investition benötigen.

Lee ist fest entschlossen, dass er nicht verkaufen wird, obwohl Viva Republica zunehmend als idealer Einstiegspunkt für ein Zahlungs- oder Finanzunternehmen aussieht, das den koreanischen Markt verpasst hat und jetzt einsteigen will.

Er sagte, dass es Pläne für einen Börsengang “irgendwann” gebe, aber ein unmittelbarerer Schwerpunkt sei die Möglichkeit der Expansion nach Übersee.

Als Toss vor 18 Monaten eine von PayPal geführte 48 Millionen Dollar Serie C auf den Markt brachte, erzählte Lee TechCrunch, dass er anfing, die Möglichkeiten in Südostasien, der Region mit über 650 Millionen Verbrauchern, im Auge zu behalten, und das wird wahrscheinlich im nächsten Jahr definitiv geschehen. Der CEO von Viva Republica sagte, dass Vietnam eine erste Anlaufstelle für Toss in Übersee sein könnte.

“Wir denken ernsthaft darüber nach, über Korea hinauszugehen, weil wir früher oder später einen Sättigungspunkt einstellen werden”, sagte Lee. “Wir denken, dass Vietnam vielversprechend ist. Wir haben mit potenziellen Partnern gesprochen und artikulieren derzeit Ideen und Strategien, die im nächsten Jahr umgesetzt werden.

“Wir haben bereits ein sehr erfolgreiches Playbook, wir wissen, wie man unter den Nutzern skaliert”, fügte Lee hinzu.

Während der Plan noch in Arbeit ist, schlug Lee vor, dass Viva Republica seine Zeit mit der Expansion nach Südostasien verbringen sollte, wo sechs verschiedene Länder die Mehrheit der Bevölkerung der Region ausmachen. Anstatt Toss schnell auf diese Märkte zu bringen, wies er darauf hin, dass eine bewusstere, länderweise Einführung die Strategie sein könnte, bei der Vietnam 2019 den Startschuss gab.

Toss’ Eintritt in den Einhornclub – eine geschätzte Sammlung privater Technologieunternehmen im Wert von 1 Milliarde Dollar oder mehr – erfolgt Wochen nachdem Coupang, Koreas führendes E-Commerce-Unternehmen, 2 Milliarden Dollar mit einem Wert von 9 Milliarden Dollar gesammelt hat.

Obwohl diese Coupang-Runde vom SoftBank Vision Fund kam – einer Kapitalquelle, die angesichts ihrer Verbindungen zum Mord an dem Journalisten Jamal Khashoggi zu verunreinigen droht – ist es das erste Mal, dass ein in Korea ansässiges Unternehmen dem Portfolio des 100-Milliarden-Dollar-Megafonds beitritt.

Einige Meilensteine können als leichtfertig abgetan werden, aber diese beiden Annäherungen sind ein Zeichen dafür, dass das Bewusstsein für das Potenzial Koreas als Startup-Destination für Investoren außerhalb des Landes gestiegen ist.

Während Lee zugab, dass sich die Bewertung des Einhorns für sein Unternehmen “nicht allzu sehr ändert”, gab er zu, dass er gesehen hat, wie sich die Landschaft für Koreas Startup-Ökosystem – das nur zwei weitere private Einhörner hat – verändert hat: Coupang, Yello Mobile und PUBG-Entwickler Blue Hole.

“Immer mehr globale VCs sind sich bewusst, dass Südkorea eine wirklich gute Gelegenheit ist, ein Startup durchzuführen. Es wird für unsere Unternehmer immer einfacher, zu werben und Zugang zu globalen Geldern zu erhalten”, sagte er und fügte hinzu, dass Koreas Top 25 Städte eine kumulierte Bevölkerung (25 Millionen) haben, die den Top 25 Amerikas entspricht.

Trotz dieses Potenzials hat sich Korea eher auf seine “chaebolischen” Giganten wie Samsung konzentriert, die einen zweistelligen Prozentsatz der Volkswirtschaft ausmachen – LG, Hyundai und SK. Das bedeutet, dass viele potenzielle Start-up-Talente, sowohl Gründer als auch Mitarbeiter, in sicheren Unternehmensjobs gefangen sind. Werfen wir die konservative Tradition der familiären Erwartungen ein, die es Kindern schwer machen kann, den Austritt aus der Sicherheit eines großen Unternehmens zu rechtfertigen, und es ist vielleicht kein Wunder, dass Korea im Vergleich zu anderen Volkswirtschaften vergleichbarer Größe relativ wenige Startups hat.

Aber das ändert sich.

Coupang war eines der bekanntesten Beispiele, dem man neben dem (inzwischen öffentlichen) Kakao-Geschäft folgen konnte. Aber mit Viva Republica, Toss und einem charismatischen Gründer, der von einem Zahnarzt gegründet wurde, wird eine weitere Startgeschichte geschrieben, die eine zukünftige Generation von Unternehmern dazu inspirieren könnte, in Südkorea aufzustehen und gezählt zu werden.

Hinweis: Die Originalversion dieses Artikels wurde aktualisiert, um zu korrigieren, dass Blue Hole auch ein Einhorn ist.