Eine erstaunliche offene Welt, die wahrscheinlich erst bis weit in die nächste Generation gerivalisiert werden wird, gesattelt von einer Durchgangslinie vom letzten.

Es ist eine dieser süßen Ironien, dass Rockstar Games, am bekanntesten für die virtuellen Stadtlandschaften der Grand Theft Auto-Serie, das schaffen würde, was viele für ihr Meisterwerk halten, wenn sie mit dem Staub und Schmutz der Wildnis arbeiten. Als sie 2010 auf den Markt kam, war die westliche Red Dead Red Redemption so erfrischend wie ein kühler Hauch von Bergluft: ein bukolischer, melancholischer Kontrapunkt zur verrückten urbanen Karikatur von GTA. Und so passt es, dass die Fortsetzung Red Dead Redemption 2 ihre größten Fortschritte in ihrer Welt macht.

Dies ist eine riesige, erstaunlich detaillierte offene Welt. Du könntest einen virtuellen Lineal herausholen, um es zum bisher größten Rockstar zu erklären, oder jeden einzelnen NSC, jede einzelne Dialoglinie, jeden einzelnen Rock, jeden Baum und jedes einzelne Nebengebäude zählen und sagen, es sei der dichteste Entwickler, aber ich werde das alles jemand anderem überlassen. Was ich sagen werde, ist, dass dies Rockstars breiteste Leinwand seit Grand Theft Auto ist: San Andreas, möglicherweise noch mehr, mit dem, was sich nicht mehr wie eine Übernahme einer einzelnen Stadt oder eines einzelnen Staates anfühlt, sondern praktisch ein ganzes Land.

Es gibt die Höhen von Amorino, versteckt unter knietiefem Schnee, die Ebenen von New Hanover, die Bucht von Lemoyne, die opulente Metropole von Saint Denis und die geschnittenen Grüns von West Elizabeth. Es ist eine Karte, die Rockstars Blick auf die Sehenswürdigkeiten und Geräusche von New Orleans Ende des 19. Jahrhunderts bis hin nach South Carolina, von Indiana bis Iowa und vielem mehr bietet – eine gefälschte Momentaufnahme eines für immer verlorenen Amerikas, die absolut überzeugend ist.

Es sind diese Tausenden von kleinen Details, die überzeugen: die Art und Weise, wie das Öl auf der Oberfläche des Wassers schimmert, das außerhalb der Fabriken des kalten Annesburg liegt, der kalte Blick und die Stille, die einem entgegenkommt, wenn man seinen schmutzigen Rahmen durch die Salontüren des kultivierteren Saint Denis zieht, die Lampen, die über die Mitternachtsruhe in der Stadt Rhodos flackern. Es ist die Art und Weise, wie es einen begeisterten Botaniker aus dir macht, der das spanische Moos bewundert, das von der kahlen Zypresse des Bayou hängt, die Kiefern in den Bergen oder die weißen Eichen in den Ebenen, die sich alle wunderbar im Wind bewegen. Noch bevor man die Fauna erreicht, die darunter liegt, ist es eine Welt, die sich lebendig anfühlt.

Es liegt an der Art und Weise, wie Sie sehen werden, wie das Wetter über uns hereinwächst, wie dicke Wolkenkulturen über die Weite des Landes rollen – von den meisten Aussichtspunkten ist der Horizont aufregend weit entfernt, der Himmel so weit darüber – während sorgfältig studierte Wolkenformationen zusammenwirbeln. Das Schiff, das in die Welt von Red Dead Redemption 2 eingedrungen ist – mühsam, teuer und wohl zu teuer für den Menschen – ist in jedem Bild zu sehen.

Und es wird bereichert durch eine Kunstfertigkeit und technische Exzellenz, die ebenso offensichtlich ist. Stützte sich die ursprüngliche Rote-Tot-Redemption stark auf zelluloidale Darstellungen des Westens, so ist ihr Nachfolger viel malerischer im Ton. Die Landschaften des Künstlers Albert Bierstadt aus dem 19. Jahrhundert sind ein bemerkenswerter Einfluss, diese dicken Öle, die sich eindrucksvoll in den Texturen der Red Dead Redemption 2 widerspiegeln; in der Morgen- oder Abenddämmerung bestimmter Tage gibt es einen Reichtum an Licht, der Turner rot werden lässt und manchmal auf einen gewissen Impressionismus im diffusen Licht zusteuert.

Red Dead Redemption 2 ist auch eine Welt voller lebendiger Texturen. Es gibt den dicken Schlamm, in den Sie sich entlang des Hauptstreifens von Valentine stürzen, die Stadt, in der Ihre Abenteuer beginnen, das grobe Leder eines Mantels, den Sie aus der Tierwelt hergestellt haben, die Sie jagen können, oder einfach die straffe Haut Ihres Pferdes, die Sie von Ort zu Ort befördert. Es ist eine Welt, in der du einen greifbaren Platz hast, dank Rockstars Einsatz der Euphoria-Animationstechnologie, die dich stolpern, sprinten und mit Objekten in der Welt kollidieren lässt und dich in ihr erdet. Beeindruckend – und etwas grausam – das erstreckt sich jetzt auch auf Ihr Pferd, ein aggressiver Trab in einen Baumstamm, der sich genauso grausam erweist wie jeder der gewalttätigeren Momente von GTA.

Diese Körperlichkeit erstreckt sich brillant auf Ihr Inventarsystem. Töte einen Hirsch und um ihn zurück in dein Lager zu bringen, wirst du ihn auf dem Rücken deines Pferdes für die Heimreise schleudern und zusehen, wie sein weicher Bauch im Takt mit dem Galopp drängelt. Die gleiche Philosophie gilt für die Waffen, die du mitnimmst, von deinem Pferd aufnimmst und über deinen Rücken wirfst. Es ist eine clevere Art, Sie noch weiter in der Welt von Red Dead Redemption 2 zu verankern, auch wenn – in einem immer wiederkehrenden Thema – diese Eleganz nicht durch das tiefere Design erreicht wird, wo ein übermäßig heikles Rotationsauswahlsystem alle Finger und Daumen hat, wenn Sie selbst die oberflächlichste Aufgabe erfüllen.

Diese Philosophie kann jedoch wirksam sein. Die Welt von Red Dead Redemption 2 hinterlässt einen Eindruck auf Ihren Avatar, die spitzgrasigen Wildnisse, die das Fell Ihres Pferdes und Ihre Kleidung verschlammen, bis Sie entweder Ihren Ausritt abbürsten und für die Benutzung eines Badehauses bezahlen oder den Ekel und die Verachtung der Menschen um Sie herum auf sich ziehen. Dieser Schmutz wird auch Ihr Arsenal verstopfen und erfordert, dass Sie Ihre Waffen reinigen, damit sie nicht ihre Wirkung verlieren. Es ist Teil der gleichen Arbeit – sehr engagierte Arbeit, Geist – in dem du die Länge deines Haares und Bartes beibehalten oder es unbändig wachsen lassen kannst, es morgens pomadisieren oder mit deinem Lieblingshut bedecken kannst (den du bei einem Kampf verlieren kannst, wenn du nicht aufpasst – obwohl du glücklicherweise jeden anderen an seiner Stelle aufheben kannst), oder du kannst dünn oder dick werden, je nachdem, ob du übermäßig viel Essen isst, das du essen musst, um deinen Ausdauer-Kern zu erhalten.

Das ist eine nette Idee – und eine weitere mit Tönungen des maximalistischen Grand Theft Auto: San Andreas -, die von der Schlammigkeit der Ausführung wieder aufgehoben wird. In Red Dead Redemption 2 haben Sie Gesundheit und Ausdauer, die von Kernen bestimmt werden, die bestimmen, wie schnell sich die Radialmeter füllen, die auch für Ihr Pferd da sind und intermittierend auf Ihrer Mini-Map auftauchen und…. wenn ich verwirrt klinge, liegt das daran, dass ich es nach über 60 Stunden immer noch bin, und diese Systeme immer noch verschwommen sind. Vielleicht ist es nur die Nähe des Spiels zu The Legend of Zelda: Breath of the Wild, wo ähnliche Systeme kristallklar und hart in das Erlebnis eingebrannt sind (in einer anderen Ähnlichkeit, die hier verpufft ist, hat Ihre Wahl der Kleidung einen Einfluss – wenn Sie zum Beispiel in kalten Klimazonen nicht angemessen gekleidet sind, zittern Sie und Ihre Meter werden einen Treffer erleiden). Red Dead Redemption 2’s Take scheint unelegant, inkonsequent und – zum Glück und verdammt – leicht zu ignorieren.

Aber Red Dead Redemption 2 trägt seine RPG-Fallen leicht und absichtlich – es ist glücklich, man spürt, ein wenig Unschärfe anzunehmen, um der Aufregung auszuweichen und Systeme zu rationalisieren, um Sie in seiner Welt zu halten. Der gleiche Ansatz zeigt sich in Ihren Begegnungen – Sie können mit jedem einzelnen Nicht-Player-Charakter interagieren, obwohl Ihre Verben auf einfache Interaktionen wie “Begrüßen”, “Callout”, “Antagonisieren” oder “Entschärfen” beschränkt sind. Es gibt natürlich auch immer “schießen” – etwas, das angesichts eines kontextsensitiven Steuerungssystems, das für einige arme Zuschauer verwirrend und tödlich ist, gelegentlich den Knopf, mit dem man seine Waffe zieht, genauso hat wie den gleichen, mit dem man den Abzug drückt, etwas zu einfach ist. In einem Spiel mit oft makellosen Details ist es ein seltsames Versehen.

Red Dead Redemption 2’s beste Geschichten, wie immer in einem Rockstar-Spiel, sind am Rande zu finden, die besten, um selbst gekritzelt zu werden. Manchmal geht es nur darum, Umweltdetails aufzunehmen und die Punkte zu verbinden – den Goldsucher, der mitten in einem Fluss durch seinen Hol holt, oder vielleicht etwas noch düstereres, wenn man die Spur eines Serienkillers aufnimmt. Oder vielleicht verliert es sich in einer epischen Jagd – es gibt hier fast 200 Arten, die alle liebevoll für Sie zum Schießen und Häuten und Skalpieren realisiert wurden – oder hält an, um einem Fremden in einer der scheinbar endlosen zufälligen Begegnungen zu helfen.

Rockstar hat seine eigene Geschichte, die er hier erzählen will, natürlich, und hier gibt es eine Trennung und eine Reibung von einem Spiel, das das bei dir beeindrucken will – manchmal aggressiv, rüpelhaft so. Red Dead Redemption 2 spielt 1899, etwa 12 Jahre vor dem Original und als der amerikanische Westen richtig wild war. Wenn es im ersten Spiel darum ging, wie ein Gesetzloser mit dem Veralten und Aussterben umgegangen ist, als die Zivilisation des 20. Jahrhunderts Einzug hielt und das Land gezähmt wurde, dann zeigt die Fortsetzung den Prozess dieser Zähmung in all ihrer Gewalt und ihrem Aufruhr. Du bist Arthur Morgan, Veteran der gleichen Gruppe von Gesetzlosen, die du als John Marston im Originalspiel jagst, der durch das Land gejagt wird, während sie am Rande ihres eigenen Aussterbens wackeln.

Morgan ist eine weniger ausgefeilte Kreation als John Marston, obwohl das möglicherweise von Natur aus möglich ist – diese kleinen Auswahlmöglichkeiten, die Ihnen zur Verfügung stehen, ermöglichen es Ihnen, Ihre eigene Lesart von ihm aufzubauen. Ob man ihn nun in Richtung Heiligtum oder Schurkerei drängt, er ist auch nie ganz so überzeugend, und deshalb ist es schwer zu verstehen, worum es bei Red Dead Redemption 2 genau geht. Während es im ersten Spiel um die Zähmung der Wildnis ging und um den Versuch eines Mannes, sich neben ihnen zu zähmen, fühlt sich die Fortsetzung, wenn man die Uhr 10 Jahre zurückzieht, wie eine Geschichte in Stase an.

Teilweise geht es um Familie und Loyalität, und das wird durch eines der effektivsten Systeme von Red Dead Redemption 2 unterstützt. Das Lager deiner Bande – das sich zusammen mit der Geschichte über die Karte verschiebt – ist eine erweiterbare Basis, auf der du so wenig oder so viel investieren kannst, wie du willst, wobei sich diese Entscheidungen nicht nur im Aussehen widerspiegeln, sondern auch darin, wie andere auf dich reagieren. Es gibt eine wunderschöne Schleife, wenn Sie sie zum ersten Mal gründen, um sich für Ihre eigenen Abenteuer in die Wildnis zu begeben und dann mit der Beute, die über den Rücken Ihres Pferdes geschleudert wird, zurückzukehren, bereit, geschnitten und in einen Eintopf für Ihre Kameraden gelegt zu werden, und alles wird mit den gleichen hervorragenden Nebensächlichkeiten erzählt, die Sie anderswo finden. Eines Nachts kann es eine Party geben, die ausbricht, wenn deine Bande blüht; am nächsten Morgen wirst du in einem Meer schwerer Köpfe und Kater aufwachen.

Solch ein Vergnügen ist verantwortlich für die herausragende Mission von Red Dead Redemption 2, eine Nacht auf den Kacheln, die zeigt, wie Rockstars Erzählfähigkeiten einen unwahrscheinlichen, aber höchst willkommenen Einfluss genommen haben; es ist der erste Einsatz von Jump-Cuts im Spiel, an den ich mich seit Blendo Games’ 30 Flights of Loving erinnern kann, und wenn es mit Rockstars eigenem rauen Stil und seiner üppigen Produktion kombiniert wird, ist es genauso effektiv, wie Sie es sich erhofft haben. Anderswo jedoch kämpft Red Dead Redemption 2 darum, einen Platz für dich zu finden, während es seine eigene Geschichte erzählt; die Hauptmissionen bleiben zu starr bei der alternden Vorlage, sich auf einen Punkt zu begeben, während die Charaktere miteinander chatten, und wenn du dort ankommst, ist alles, was du tun darfst, eine Handvoll Schnellschüsse durchzuführen und dich an dem unvermeidlichen Schießen zu beteiligen.

Red Dead Redemption war schon immer der filmischere Cousin von Grand Theft Auto, obwohl das Kino erst in der Fortsetzung droht, sich in den Weg zu stellen. Es gibt einen Einfluss von Naughty Dog in den Hauptmissionen, der, wenn er sich auszahlt, spektakulär sein kann – eine explosive Zugverfolgung oder eine Kneipenschlägerei, die mit exquisiten, schweren Animationen erzählt wird – aber ebenso leicht aus den Fugen geraten kann. In einem Spiel, das ansonsten Freiheit verspricht, ist es doppelt frustrierend, eine Mission zu scheitern, weil man nicht in der Lage ist, die Markierungen zu finden, um den nächsten Film auszulösen, oder sein Ziel in einer Verfolgungsjagd zu erreichen, nur damit es sich magisch außer Reichweite teleportieren kann.

Vielleicht liegt diese Enttäuschung daran, dass Morgans Geschichte nicht das Maß von Marstons ist, und dass Red Dead Redemption 2 zu begierig ist, auf die gleichen Story-Beats zurückzugreifen und die gleichen Momente zu affen. Ein direkter Auftrieb in Richtung der zweiten Hälfte des Spiels unterstreicht einfach, wie sehr dieser Fortsetzung die Anmut seines Vorgängers fehlt, zumindest in der Geschichte, die er erzählt. Die 60 Stunden, die es braucht, um Morgans Geschichte bis zum Ende durchzuziehen, können dann ein Slog sein, aber es sind die nächsten 60, in denen man die wahre Anmut von Red Dead Redemption 2 findet, wenn man weg ist von der Zwangsjacke von Rockstars eigener Geschichte, wo die Welt atmen kann und ihr wahres Potenzial realisiert wird (und wo sich diese Welt in einem Akt unglaublicher Großzügigkeit öffnet).

Es ist acht Jahre her seit der letzten Red Dead Redemption, und fünf seit der Veröffentlichung von Grand Theft Auto 5 – Zeit, die man in jedem fein gearbeiteten Zentimeter eines Spiels dieses Umfangs und dieser Größenordnung sehen und fühlen kann, aber Zeit, in der wir von solchen wie The Witcher 3 und The Legend of Zelda: Breath of the Wild verwöhnt wurden. Die Autoren von Rockstar können weder ganz mit der Menschlichkeit und dem Zweck des ersteren mithalten, noch können seine Designer die Integrität des letzteren erreichen.

Es bietet aber noch etwas anderes: einen Reichtum, ein Detail und ein technisches Können, das atemberaubend und unvergleichlich ist. Ist dies das beste Spiel von Rockstar, ein neues Meisterwerk neben dem Original? Es gibt einen zu vielen Vorbehalt und einen zu vielen Fehler im Herzen, um mich völlig überzeugt zu lassen. Ist das seine reichste, schönste offene Welt? Daran gibt es keinen einzigen Zweifel.