Neue Forschungen zeigen, dass Müllhalden, die von Blattschneiderameisen produziert werden, erhebliche Mengen an Lachgas ausstoßen – ein starkes Treibhausgas.

Chemische Reaktionen innerhalb der von Blattschneiderameisen erzeugten organischen Müllhalden erzeugen reichlich Mengen des Treibhausgases Lachgas, wie in der letzten Woche in "Proceedings of the Royal Society B" veröffentlichten Studie veröffentlicht wurde Ausmaß menschlicher Aktivitäten, aber ihr Verhalten verändert grundlegend die Zusammensetzung und Funktion tropischer Wälder – einschließlich der Art und Weise, wie Nährstoffe transportiert und recycelt werden.

Blattschneiderameisen sind dominierende pflanzenfressende Insekten, die in ganz Mittel- und Südamerika allgegenwärtig sind. Diese Insekten können den Saft aus den Blättern absaugen, um einen schnellen Energieschub zu erhalten. Der eigentliche Zweck der Blatternte besteht jedoch darin, den Pilz, der in ihren Nestern wächst, zu ernähren. Blattschneiderameisen sind insektoide Bauern, die Pilze züchten, um ihre Kolonien zu ernähren. Unglaublich, Blattschneiderameisen können jedes Jahr bis zu 8 Prozent des lebenden Waldlaubs entfernen, was sie zu echten Bewegern und Schüttlern der Umgebung macht und sowohl die Struktur als auch die Funktion des Waldes beeinflusst.

Aber wie bei jedem industriellen Prozess führt diese landwirtschaftliche Tätigkeit zu Abfall. Blattschneiderameisen lassen den Müll nicht gerne herumliegen, deshalb haben sie ein System entwickelt, bei dem abgestorbene Pilze, verfaulende Blätter und die Reste toter Ameisen auf einer Müllkippe von der Kolonie weggeworfen werden. Dieses Verhalten erzeugt eine Art Komposthaufen, der mit organischem Material gefüllt ist, und stellt den Tisch für eine komplexe Chemie. Der Kohlenstoff und der Stickstoff, die in diesen aufgewirbelten Abfallklumpen enthalten sind, bilden zusammen eine überraschende Menge an Lachgas, wie die neuen Untersuchungen zeigen.

Ein Müllhaufen, der von Blattschneiderameisen produziert wird. (Bild: FM Soper ua, 2019 / Verfahren der Royal Society B)

Für die neue Studie reisten die Entomologin Fiona Soper von der University of Montana (jetzt an der Cornell University in New York) und ihre Kollegen in einen tropischen Regenwald im Südwesten von Costa Rica. Sopers Team untersuchte die Müllhalden von Atta colombica , einer Art Blattschneiderameise. Insgesamt haben die Forscher die Emissionen von 22 Mülldeponien auf 4 Quadratkilometern Fläche gemessen.

Die Ergebnisse zeigten, dass jeder Haufen im tropischen Wald ein Lachgas-Hotspot war. Einzeln produzieren diese Mülldeponien zwar keine große Menge Treibhausgas, aber insgesamt tun sie dies. Das Team schätzt, dass jährlich 350 Gramm Distickstoffoxid pro Hektar produziert werden, was die „Hintergrundemissionen um mehr als drei Größenordnungen übertrifft“, schrieben die Forscher in der Studie und fügten hinzu, dass die Werte vergleichbar seien mit „technischen Systemen wie Abwasser“ Behandlungstanks. “Diese Lachgas-Hot-Spots produzieren Gas mit weitaus höheren Raten als alles, was ohne den Eingriff von Ameisen produziert werden könnte, wie Topografie oder Bodenfeuchtigkeit, schrieben die Forscher.

Es ist wichtig darauf hinzuweisen, dass die Studie auf ein kleines geografisches Gebiet beschränkt war. Die an anderen Standorten der Blattschneiderameisen erzeugte Gasmenge kann variieren. In Zukunft sollten Wissenschaftler ähnliche Erhebungen in anderen Teilen Mittel- und Südamerikas durchführen, um mehr darüber zu erfahren und den Gesamtanteil der von Blattschneiderameisen verursachten Stickoxidemissionen zu berechnen. Wie die Forscher in der Studie schrieb, könnten Blattschneiderameisen "eine unerkannte Treibhausgasquelle in der gesamten Neotropis darstellen".

Wie bereits erwähnt, wird die Menge an Lachgas, die von diesen Ameisen produziert wird, wahrscheinlich nicht das globale Klima beeinflussen, aber aus dieser Studie geht hervor, dass Ameisen trotz ihrer geringen Größe eine wahre Naturgewalt sind. [Verfahren der Royal Society B über New Scientist]

Ausgewähltes Bild: Scott Bauer, US-Landwirtschaftsministerium / Wikimedia