Mit ihren länglichen Schnäbeln und speziell angepassten Zungen werden Kolibris gebaut, um Nektar aus Blüten zu gewinnen. Wie neue Forschungen zeigen, haben jedoch einige Kolibris aus Südamerika Schnäbel entwickelt, die zum Stechen, Stoßen und Kneifen entwickelt wurden – auf Kosten der Ernährungsfähigkeit.

Kolibris sind die ultimativen Zuckerjunkies, die den süßen sirupartigen Nektar in den Blüten aufschütten, um einen schnellen Energieschub zu erhalten. Kolibris können nicht nur von Zucker leben, sondern fressen auch Insekten, wie z.B. Fruchtfliegen, um ihrer Ernährung wichtige Mineralien und Nährstoffe hinzuzufügen. Diese kleinen Vögel sind unersättliche Esser, die den ganzen Tag über im 10-Minuten-Takt naschen. Das ist der Preis für eine Spezies, die 700 Mal pro Sekunde mit den Flügeln schlägt und ihr Herz 600 Mal pro Minute schlägt (oder 1.200 Mal, wenn sie sich körperlich anstrengen).

Da Zucker der Brennstoff ist, der den Kolibrislebensstil ermöglicht, hat die Natur ihnen einen Schnabel geschenkt, der für diese Aufgabe geeignet ist. Von den 300 Kolibrisarten der Welt sind die meisten mit spezialisierten Schnäbeln ausgestattet, die leicht in eine Blume rutschen und den wertvollen Nektar im Inneren aufnehmen können. Diese Schnäbel sind in der Regel lang und flexibel, mit weichen Kanten, einer stumpfen Spitze und einer löffelartigen Form. Diese Vögel verfügen auch über hochspezialisierte Zungen, die sich bei Kontakt mit Nektar in eine zweizeilige Gabel verwandeln, so dass die Vögel die Flüssigkeit besser aufnehmen können.

Kolibri-Schnäbel werden auch zum Schnappen von Insekten und zur Selbstverteidigung verwendet, aber ihr Hauptzweck ist die Nektarfütterung – oder wie wir dachten. Neue Forschungen, die letzte Woche in der Zeitschrift Integrative Organismal Biology veröffentlicht wurden, zeigen, dass Männer einiger tropischer Kolibris aus Südamerika Schnäbel haben, die besser für das Fechten, Stochern und Kneifen geeignet sind. Der Ornithologe Alejandro Rico-Guevara, der Hauptautor der Studie und Professor an der UC Berkeley, sagte, dass diese Anhänge von männlichen Kolibris verwendet werden, um andere Männer zu bekämpfen, was sie tun, um Zugang zu Nahrungsmitteln und Frauen zu erhalten.

Der Schnabel der männlichen Androdon aequatorialis Kolibris hat nach hinten gerichtete Zähne und Hakenspitzen. (Bild: Kristiina Hurme, Kolumbien)

“Wir verstehen das Leben der Kolibris so, dass es darum geht, effizient aus Blumen zu trinken, aber dann sehen wir plötzlich diese seltsamen Morphologien[Schnabelformen]…. die keinen Sinn in Bezug auf die Effizienz der Nektarsammlung ergeben”, sagte Rico-Guevara in einer Erklärung. “Wenn man sich diese bizarren Bill-Tipps ansieht, würde man nie erwarten, dass sie von einem Kolibri stammen oder dass sie nützlich wären, um die Zunge zu drücken.”

Mit Hochgeschwindigkeitskameras dokumentierte das Team von Rico-Guevara eigentümliches Verhalten bei bestimmten Arten von tropischen Kolibris in Kolumbien, Brasilien, Peru und Costa Rica, darunter den Zahnschnabelkolibri (Androdon aequatorialis) und den Säge-Eremiten (Ramphodon naevius). Zu diesen Verhaltensweisen gehörten kriegerische Handlungen, wie z.B. das Stechen anderer Vögel. Die Analyse dieser Scheine im Labor ergab physische Eigenschaften, die mit dem Kampf übereinstimmen, wie steife Scheine, Hakenspitzen und nach hinten gerichtete zahnähnliche Verzahnungen. Diese Scheine, sagte Rico-Guevara, sind gut geeignet, um einen Gegner zu stoßen und zu kauen, so dass die Vögel die eine oder andere Feder von ihren Rivalen pflücken können.

Der wahrscheinliche Grund für diese bewaffneten Rechnungen, so Rico-Guevara, liegt in der zunehmenden Konkurrenz zwischen Kolibris in den Tropen. In Nordamerika konkurrieren drei oder vier Kolibris um Ressourcen in einem einzigen Lebensraum, während in den Tropen die Zahl bei 15 liegt. Für die Männer mit bewaffneten Scheinen ist die Anpassung gut, um Konkurrenten abzuwehren, aber sie geht auf Kosten der Fütterungseffizienz. Aber wie Rico-Guevara betonte, ist es ein Kompromiss, der Sinn macht.

“Wir haben festgestellt, dass diese Eigenschaften mit einer anderen Art von Strategie zusammenhängen können: Anstatt sich sehr gut von einer bestimmten Blütenform zu ernähren, versuchen einige Vögel, jeden von einem Blumenpatch auszuschließen, auch wenn sie sich nicht so gut von ihnen ernähren können wie Kolibris ohne Bill-Waffen”, sagte Rico-Guevara. “Wenn du gut genug bist, um deine Konkurrenten fernzuhalten, dann spielt es keine Rolle, wie gut du die Ressourcen in den Blumen, die du verteidigst, nutzt, du hast sie ganz für dich allein.”

Der Unterschied zwischen männlichen (oben) und weiblichen (unten) Schnäbeln des funkelnden violetten Kolibris. (Bild: A. Rico-Guevara et al., 2019)

Mit ihren zähen, pokey Schnäbeln sind die männlichen Kolibris in der Lage, ihre Nahrungsquellen zu schützen. Sie werden auch verwendet, um andere Männchen auf der Jagd nach Weibchen an Kolibris-Sammelplätzen, die als Lauch bekannt sind, zu drängen. Rico-Guevara mag Lauch an einer Single-Bar, wo sich die Männer versammeln und ihre Herzen aussprechen, in der Hoffnung, einen Partner anzuziehen.

“Die Weibchen gehen in diese kleinen Räume im Wald und suchen sich ein Männchen aus, mit dem sie sich paaren können”, sagte er. “Wenn du einen Platz an dieser Bar bekommen kannst, wird es dir die Möglichkeit geben, dich zu reproduzieren. Sie kämpfen also nicht für den Zugang zu Ressourcen, wie bei den territorialen Arten, sondern für eine Möglichkeit der Fortpflanzung. Und in den kurzen Momenten, in denen es keinen Kampf gibt, ernähren sie sich von verschiedenen Blumen.”

Mit Blick auf die zukünftige Forschung möchte Rico-Guevara messen, inwieweit diese Männer ihre Ernährungsfähigkeit durch ihre waffenfähigen Schnäbel verloren haben, und verstehen, warum einige Kolibris, die sich an Gewalt beteiligen – sowohl Männer als auch Frauen – keine eigenen waffenfähigen Rechnungen entwickelt haben. [Integrative Organismische Biologie]

Ausgewähltes Bild: Cristian Irian, Finca Colibrí Gorriazul, Kolumbien