Zwei Feuerwehrleute starben und fast 50 Menschen wurden bei einer massiven Gasexplosion verletzt, die am Samstag das Erdgeschoss eines Gebäudes in einem zentralen Pariser Einkaufsviertel entkernte, sagten die Behörden.

Der Unfall ereignete sich in Paris unter Sicherheitsverwahrung für einen neunten Samstag in Folge von “gelben Westen”-Protesten, wobei große Teile der französischen Hauptstadt von der Bereitschaftspolizei gesperrt wurden.

“Als Feuerwehrleute nach einem Gasleck im Gebäude suchten, kam es zu einer dramatischen Explosion”, sagte Innenminister Christophe Castaner und fügte hinzu, dass einer der Feuerwehrleute mehrere Stunden lang unter Trümmern begraben worden war.

Castaner sagte auf seinem Twitter-Feed, dass zwei Feuerwehrleute gestorben seien und dass 10 Menschen, darunter ein Feuerwehrmann, schwer verletzt seien. Weitere 37 Personen hatten leichtere Verletzungen, sagte er. Zuvor hatte er Reportern mitgeteilt, dass auch zwei Zivilisten gestorben seien.

Nur wenige Stunden nach der Explosion marschierten Tausende von gelben Widerstandskämpfern laut, aber friedlich durch das Einkaufsviertel Grands Boulevards im Norden von Paris, nur wenige hundert Meter vom Ort der Explosion entfernt.

In den letzten Jahren hat Frankreich eine Reihe von tödlichen islamistischen militanten Angriffen in Paris, Nizza, Marseille und anderswo erlitten, aber die Behörden haben ein Verbrechen schnell ausgeschlossen.

“In dieser Phase können wir sagen, dass es (die Gasexplosion) eindeutig ein Unfall ist”, sagte der Pariser Staatsanwalt Remi Heitz Reportern.

Eine Polizeiquelle sagte, dass die Explosion eine Bäckerei in der Rue Trevise auseinandergerissen hat und Zeugen sagten, dass die Kraft der Explosion die nahegelegenen Schaufenster zerbrach und Gebäude Hunderte von Metern entfernt schaukelte.

Mehr als 200 Feuerwehrleute schlossen sich der Rettungsaktion an, und zwei Hubschrauber landeten auf dem nahegelegenen Place de l’Opera, um die Opfer zu evakuieren. Krankenwagen kämpften um den Zugang zum Sprengbereich, weil Polizeibarrieren eingerichtet wurden, um jegliche Gewalt von gelben Widerstandskämpfern einzudämmen.

Ein Augenzeuge in einem nahegelegenen Hotel sagte, er sah Flammen im Erdgeschoss des Gebäudes, die durch die Explosion ausgeblasen wurden.

“Es gab überall Glasscherben, Schaufensterfronten wurden ausgeblasen und Fenster bis in den dritten und vierten Stock zerschlagen”, sagte der 38-jährige David Bangura.

Er sagte, als er sich der Szene näherte, schrie eine Frau aus dem ersten Stock eines Gebäudes um Hilfe: “Hilf uns, hilf uns, wir haben ein Kind”.