Für eine Nation, die in der Tennisgeschichte verwurzelt ist, aber lange Zeit am Erfolg hungerte, war der Brite Andy Murray das Geschenk, das immer wieder gab.

Von dem Moment an, als der dürre Junge aus der schottischen Stadt Dunblane den Junioren-Titel bei den U.S. Open 2004 gewann, wurde er als der wahre McCoy angepriesen.

Er enttäuschte nicht und 14 Jahre später, mit seiner kampfgeschädigten rechten Hüfte, die offenbar sogar über Murrays Niemandshaltung hinausging, konnten ihm nur die Hartherzigen etwas anderes als guten Willen wünschen, während er sich mit seinem bevorstehenden 32. Geburtstag auf das Leben nach dem Tennis vorbereitet.

Was auch immer im letzten Akt seiner Karriere passiert, er gehört zum Pantheon der britischen Sportgrößen.

Trotz einer Karriere, die in der härtesten aller Tennisära geschmiedet wurde, hat Murray 45 Karrieretitel, darunter drei Grand Slams, zwei Olympische Goldmedaillen, einen Davis Cup und 60 Millionen Dollar an Karriereeinnahmen.

Doch es war vielleicht eine Niederlage, die die Tür zu Größe und Zuneigung einer Nation öffnete.

Das Wimbledon-Finale 2012, Murrays erstes im All England Club, wo er mehr als ein Jahrzehnt lang Heimhoffnungen schulterte, wurde von Roger Federer in den Hintergrund gedrängt und erhielt dann stehende Ovationen, als die Tränen während seiner zweiten Rede flossen.

Großbritannien liebt einen mutigen Verlierer, aber Murray sollte alles andere beweisen.

Wochen später kehrte er auf den Rasen von Wimbledon zurück und ritt eine Welle der nationalen Euphorie, um Federer mit Olympiasieg zu schlagen.

Einige Wochen später überdauerte er den Serben Novak Djokovic und gewann die U.S. Open, nachdem er seine ersten vier Grand Slam Finals verloren hatte – einen Rekord, den er mit Trainer Ivan Lendl teilte.

So bedeutsam dieser Sieg von Flushing Meadows auch war – er verbannte den Geist von Fred Perry, indem er eine 76-jährige Wartezeit auf einen britischen Grand-Slam-Meister beendete – was ein Jahr später folgte, brachte Murrays Ansehen auf ein ganz anderes Niveau.

DURCH DIE WRINGMASCHINE

Als Rafael Nadal und Federer beide Schockniederlagen erlitten, schien es, als würden die Tennisgötter lächeln, als sich das Unentschieden öffnete. Doch wie er es oft in Wimbledon zu tun schien, setzte Murray seine Fans durch die Mangel.

Im Viertelfinale schlug er sich nach zwei Sätzen gegen den Spanier Fernando Verdasco zurück und geriet erneut in Schwierigkeiten gegen den Polen Jerzy Janowicz, bevor er im Viertelfinale gewann.

Der Top-Saatgut Djokovic erwartete im Finale, aber Murray war einfach zu gut und gewann in geraden Sätzen, um einen 77-jährigen Jinx für britische Männer auf dem heiligen Rasen zu beenden.

Während die Punktzahl Routine war, wird das letzte herzzerreißende Spiel für immer in der britischen Sportfolklore leben.

Mit 15.000 Menschen auf einem Backofen Center Court, der seinen Namen brüllt, und 17 Millionen Briten, die an Fernsehbildschirmen im ganzen Land klebten, ging Murray 40-0 voran, als er den Titel holte.

Djokovic kratzte es bis zur Zwei zurück, aber Murray, der sich irgendwie in erstickender Spannung zusammenhielt, verdiente einen vierten Matchball und als sein Gegner eine Rückhand fing, fühlte er, dass ein Gewicht aus dem ganzen Land genommen wurde.

“Es sind die schwierigsten Punkte, die ich in meinem Leben spielen musste”, sagte Murray danach. “Das letzte Spiel wird das härteste Spiel sein, das ich in meiner Karriere je spielen werde.”

Murrays hartnäckiger Spielstil, der sich auf übermenschliche Abwehrfähigkeiten und geniale Schussformen stützte, die alle von einem heftigen Willen zum Sieg angetrieben wurden, begann seinen Tribut zu fordern.

Ende 2013 musste er eine Rückenoperation durchführen und 2014 erreichte er zum ersten Mal seit 2009 wieder kein Grand Slam Finale.

Das Beste sollte jedoch noch kommen.

Im Jahr 2016 erreichte Murray sein fünftes Australian Open Finale und sein erstes French Open Finale – und verlor damit gegen den Karriere-Rivalen Djokovic in beiden. Er erholte sich jedoch, um den Kanadier Milos Raonic zu schlagen und seinen zweiten Wimbledon-Titel zu gewinnen.

Murray überdauerte dann Juan Martin del Potro an einem dampfenden Rio-Abend und wurde der erste Spieler, der zwei olympische Einzelsiege gewann. Aber sein Hunger war immer noch nicht gestillt.

Djokovic hatte früher in diesem Jahr an der Spitze des Männertennis unbeweglich ausgesehen, aber Murray jagte ihn.

Aufeinanderfolgende Titel in Peking, Shanghai, Wien und Paris, dann beim ATP-Finale in London, wo er Djokovic im Finale besiegte, bedeuteten, dass Murray das Jahr zum ersten Mal als Nummer eins der ATP-Welt beendete – sieben Jahre nach dem ersten Platz zwei.

Ein Rittertitel folgte und eine dritte BBC Sports Personality of the Year Auszeichnung, aber nur er weiß, ob diese manische Ladung auf dem Gipfel die Hüftverletzung verschlimmert hat, die seine Karriere beenden wird.

Es ging aber nicht nur um individuellen Ruhm.

Murray erwies sich als der ultimative Teamplayer. Im Jahr 2015 lieferte er fast im Alleingang den ersten britischen Davis Cup-Triumph seit 1936. Murray war nie ein Konventioneller und beendete ein unvergessliches Wochenende in Gent mit einem kühnen Topspin-Lob, um den Sieg gegen den Belgier David Goffin zu feiern.